Фиджийците имаха ентусиазъм, сплотеност и експлозивната сила на своя страна във финала на ръгби 7 в Рио

Жителите на тихоокеанските острови не са свикнали да виждат своите сънародници да печелят олимпийски медали. Между тях, нациите от „Полинезийския триъгълник“ – зона, заобиколена от Нова Зеландия, Великденски остров и Хаваи, която включва островите Кук, Тувалу, Тонга, Самоа и Ниуе – спечелиха само едно сребро, претендирано от супер- боксьорката от Тонга в тежка категория Паеа Волфграм през 1996 г. До това лято нито един спортист от Микронезия или Меланезия – региони, които се броят сред членовете им Папуа Нова Гвинея, Вануату, Фиджи, Науру, Палау и Кирибати – никога не е стоял на олимпийски подиум. Тази серия приключи на 11 август, когато Фиджи победи Великобритания във финала на ръгби 7 при мъжете с 43-7, като се включи в удивителните седем опита по пътя си към златото.

Това, че тихоокеанските острови трябваше да се радват на толкова малко слава на Олимпиадата, едва ли е шок. Тези нации са малки — само Папуа Нова Гвинея има повече от милион жители — но са изключително бедни. Най-проспериращите, Палау и Науру, имат БВП на глава от населението от около 15 000 долара, приблизително средното глобално ниво. Следващият най-богата държава, Фиджи, има производство от около едва 9000 долара на глава от населението

Причините за силата на тези нации в този конкретен спорт не са веднага очевидни. И трите са част от Британската общност и дължат голяма част от своето спортно наследство на британския колониализъм. Но това не ги направи добри във любимия футбол на Великобритания: футболният отбор на Фиджи допусна 23 гола в трите си мача в Рио, допускайки десет от Германия. За разлика от другите претенденти в ръгбито от южното полукълбо – Нова Зеландия, Австралия, Южна Африка и Аржентина – тихоокеанските острови нямат голямо население от европейски имигранти, за които играта обикновено се е превърнала в част от емигрантската им идентичност. И най-важното е, че Фиджи, Самоа и Тонга са изключени от елитни годишни международни състезания като Rugby Championship (за отбори от южното полукълбо) и Шестте нации (в Европа).

Въпреки тези препятствия, ръгбито в Тихия океан има три неща. Първото е ентусиазмът. CIA World Factbook предполага, че има приблизително 180 000 фиджийски мъже на възраст между 14 и 40 години; И все пак страната има около 155 000 играчи, според World Rugby, ръководният орган на спорта. Членовете на олимпийската страна са израснали, използвайки пластмасови бутилки като импровизирани топки и подобна импровизация е в съответствие с корените на полинезийското ръгби. Играта е въведена от европейци: най-ранните отбори на Фиджи са били държавните служби и полицията. Но скоро налице са вече и „местни отбори“, които играят боси, понякога на терени, обрасли от дървета.

Вторият бонус, който тези страни имат, е сближаването. Ръгбито е обединяваща сила в Тихия океан, регион, който често е разделен: превратът в Фиджи през 2006 г., четвъртият за две десетилетия, се твърди, че беше отложен за деня след голям вътрешен мач. В рамките на отборите си играчите от Фиджи, Самоан и Тонга правят нещо повече от просто да тренират заедно. Те изпълняват заедно танци на предците си, молят се заедно, а в случая на олимпийските шампиони пеят заедно химни в хармония. Приписването на успеха на „отборния дух“ може да звучи банално, но в света на Ръгби 7 последователната селекция е рядкост: британският олимпийски отбор е тренирал заедно само няколко седмици преди да пристигне в Рио. Отличителната тихоокеанска марка ръгби – с невероятни отклонения от линията и уникални пасове, наподобяващи баскетбол – изискват интимни познания за съотборниците ти. Слепите пасове и поддържащите бягания, които позволиха на фиджийците да разбият британците на парчета снощи, са възможни само за страна, която ги е изпълнявала заедно многократно. Това са отличителните белези на вака вити („фиджийският начин“).

Третото предимство на ръгбистите от Тихия океан е тяхната физика. Научна статия от 2013 г. представя доказателства, че „Полинезийците са предразположени да притежават физически характеристики, потенциално полезни за представянето в ръгби “. Те са по-тежки, имат по-мускулести крайници и по-малки пропорции телесни мазнини и могат да произвеждат „по-голяма сила при експлозивни движения“ от играчите от други етноси. Тази комбинация от удар и ловкост е била полезна и в други спортове. Редица тонганци и самоанци са играли в Националната футболна лига, включително победителите в Супербоул Трой Поламалу и Халоти Нгата. Един от най-известните борци в света, Дуейн “Скалата” Джонсън, има майка от Самоа.

Но тази сила е и най-голямата слабост на тихоокеанското ръгби. Силата на полинезийските играчи ги прави привлекателни за по-богатите нации; повечето от най-добрите игри за други страни. Някои, като гигантското крило Джона Лому, израстват в Нова Зеландия или Австралия. Мнозина се местят в чужбина и се състезават за осиновилата ги нация, включително братята Вунипола (които играят за Англия) и техният братовчед Таулупе Фалетау (Уелс). Наистина, пълен отбор от играчи с тихоокеанско минало може да се събере от олимпийските седмици на Франция, Япония, Америка, Австралия и Нова Зеландия. Те вероятно щяха да дадат на фиджийците по-добър отпор от британците.