След силните си игри за Куинс, Домбранд привлече вниманието на Еди Джоунс, макар,че беше почти напуснал спорта

Алекс Домбранд се отдалечаваше от ръка, когато ударът, който почти сложи край на кариерата му, го застигна отзад от дясната страна на лицето му. Единственият му спомен от инцидента беше парещата болка по лицето му, когато падна на земята, и вкусът на кръв, която се изливаше от устата му. Ударът беше толкова силен, че моментално счупи челюстта му от двете страни.

Беше малко след 15:00 часа на 23 април 2016 г. Малко вероятното пътуване, в което момчето от южен Кройдън щеше да се появи пет години по-късно като рекламно лице на Англия тази есен, беше почти приключило, преди да е започнало.

Миг по-рано Домбранд направи пробив от 50 ярда за университета Cardiff Metropolitan в мач за първенство на Уелс срещу Glynneath в кампуса Cyncoed в предградията на уелската столица.

Домбранд беше в първата си година и вече беше 182 см само на 19 г.. Може би затова е нарочен Въпреки това инцидентът беше толкова жесток, че по-късно нападателят му беше арестуван и обвинен и след като призна, че е причинил тежка телесна повреда, беше осъден на 10 месеца условна присъда и да плати обезщетение от £2000.

Домбранд се нуждаеше от операция за поставяне на две метални пластини, беше на течна храна в продължение на пет седмици и по време на 10 седмици рехабилитация обмисляше да обърне гръб на играта.

Това беше брутален завършек на един сезон за 18-годишния юноша, който беше пренебрегнат от всички отбори в Англия и академиите в Премиършип, но беше решил в сърцето си да стане професионалист.

Като дете беше показал талант в много спортове; централен нападател във футбола и пъргав батсмен, който също обичаше хокей и плуване. Но той беше избрал своя университет, защото Cardiff Met се смяташе за един от най-добрите ръгби академии, с Гарет Едуардс, Джон Деверо и Райън Джоунс сред неговите възпитаници.

В крайна сметка той реши да продължи да играе, ангажимент, възнаграден през следващата година с повикване за Уелс под 20-те години – той се става постоянен студент – като ще се изправи срещу Том Къри и брат му Бен в мач срещу Англия.

Алекс Домбранд представи Уелс U20 срещу настоящи съотборници в Англия

Но когато две години по-късно челюстта му беше счупена за втори път от нов удар отзад, в друг мач срещу Glynneath, неговата решимост почти достигна точката на счупване.

Контузията отново наложи операция, като броят на металните плочите в лицето му стана четири, но този път имаше усложнения и той изкара още 10 седмици извън играта. Инцидентът също се оказа в съда, но този път без присъда. Изкушението да се оттегли от играта трябва да е било силно, но Домбранд запази жива мечтата си да пробие в професионалното ръгби

Вторият път, когато се случи, се чудех дали ако се случи отново,ще мога да премина през цялата болка и течната диета отново“, казва Домбранд.

Това породи съмнения в ума ми. Втория път също имаше усложнения, получих инфекция в една от металните плочите. Това може би беше едно от най-лошите неща, през които съм минавал.

„Ние бяхме единствения студентски отбор в това първенство на Уелс, така че мисля, че някои хора си помислиха, че може по този начин и да ни накарат да се затворим в черупките си, защото просто искахме да играем добро ръгби.

„За щастие, университетът беше наистина добър по отношение на това да се уверя, че няма да се върна, докато не съм готов и ми помогна с академичната страна на нещата. Въпреки че вторият път заздравяването отне повече време, веднага щом докоснах топка за ръгби отново се върнах и оттогава не съм поглеждал назад.”

Именно тази забележителна упоритост, демонстрирана в онези най-мрачни времена, го караше да продължи.

Първо той изпрати автобиографията си до клубовете от Премиършип, а след това се възползва от шанса си, когато Куинс го потърсиха, като бившият директор на ръгбито Джон Кингстън призна потенциала на Домбранд, въпреки това, което Пол Густард, наследникът на Кингстън, би описал като университетско ниво.

Именно тази упоритост също му помогна да свали повече от 7 кг от теглото си чрез тренировки и диета. Също се справи с разочарованието, когато беше пренебрегнат за Англия миналата година, въпреки широките прокламации, че е най-добрия № 8 в Премиършип.

Той постави основен акцент върху подобряването на защитата си, първо под Gustard, а сега Jerry Flannery в Harlequins, като се стреми да гарантира, че силата му е ефективна не само като носител, но и в единоборства.

Алекс Домбранд продължи добрата си форма през този сезон

„Имах добро началото на времето си в Куинс, но разбирах, че не трябва да седя на това ниво, а да погледна какво можем да направим, за да добавим допълнителни позитиви към играта ми и да я изведем на следващото ниво и да бъда в полезрението на Англия“, казва Домбранд.

Той спечели първата си повиквателна срещу Канада през юни, след като изигра главна роля в драматичния триумф на Куинс в Премиършип, където инстинктивната му връзка с Маркъс Смит беше в основата на тяхната мощна атака. Това е динамично партньорство, към което Джоунс сега се стреми да се възползва, докато старши треньорът на Англия и изгражда състав с нова визия за Световното първенство във Франция през 2023 г., подкрепено от смел план за игра с високо темпо.

Помага също, че Домбранд и Смит са най-добрите приятели и извън терена.

„Разбираме се много добре и мисля, че това се вижда и на терена“, казва той. „Знам къде ще бъде и какво ще прави, така че мога да избягам от него.

Ние винаги общуваме.” Следващата стъпка за 24-годишния ръгбист може да бъде място в стартовата XV, и да се изправи срещу Австралия в събота, ако Сам Ъндърхил е контузен. „Получаването на първата си шапка през лятото беше голям момент за мен и се надявам тази есен да успея да продължа“, казва той. „Имаме страхотен отбор, смесица от млади момчета и някои по-опитни, така че се надяваме, че можем да направим нещо специално тази зима.“