Беше сутринта след предишната вечер. Първият полет от „О’Хеър“ излетя в 6 ч. сутринта, което го направи ранен. За други, облечени с шапки на леприкони, които се разхождаха из центъра на Чикаго, това беше късен финал. „Вие, ирландците, знаете как да се забавлявате“ – каза таксиметровият ми шофьор, докато се вглеждахме в тротоарите, пълни с хора, облечени в зелено. „Да се надяваме, че до разсъмване ще си върнем улиците, ей!“

Това беше през ноември 2016 г. – в малките часове след първата в историята победа на Ирландия над All Blacks. Движейки се по улица „Кларк“ в центъра на Чикаго, се чувствахме като дъблинската улица „О’Конъл“ в новогодишната нощ – всички бяха в празнично настроение. Може би заради липсата на сън, може би заради липсата на перспектива, но се кълняхте, че сте наблюдател на триумфа на Световната купа, а не на последствията от ноемврийския международен мач.

Две години по-късно. Още една ноемврийска победа над All Blacks, още едно ирландско парти. Джо Шмидт разказа през седмицата за двойка, която срещнал в хотела на отбора и която останала на местата си на стадиона два часа след последния съдийски сигнал, за да се наслади на всеки момент.

Точно там се намираше Ирландия тогава, превъзбудена не само от това, което имаше, но и от обещанието за това, което предстои.

Малцина са предполагали колко бързо ще се обърне всичко.

С оглед на това беше очарователно да се отдръпнем, да наблюдаваме сцените и да слушаме звуците на Дъблин в събота. Ревът след 78-ата минута, когато Tadhg Beirne спечели дузпа, беше по-силен от всичко, което сме чували от 2018 г. насам – радост, която не спря в продължение на 10 минути, като всяка от страните премина през почетна обиколка.

Дори хората с най-мрачни сърца сигурно са били трогнати от видяното – хората отново са щастливи, отново са фенове, отново са извън домовете си. Разбира се, това е помогнало на отбора им да спечели, но това не е било толкова празнуване на ирландската победа, колкото реакция на това, че сме свободни да правим нещата, които някога сме приемали за даденост.

Дъблин беше оживен в събота, но не по начина, по който беше през 2018 г., и със сигурност не по начина, по който Чикаго подскачаше в онази ноемврийска нощ през 2016 г. Сякаш всички бяхме получили ваксина, която да ни попречи да хванем вълната.

„Да, ние сме добра добър отбор, но не сме толкова добри, колкото казват хората“, каза Джак Конан след това. Хюго Кийнън, ирландският халф-бек, беше също толкова предпазлив. „Това е само началото“, каза той. „Нямаме купа, не сме спечелили нищо.“
Това беше най-голямата победа на Ирландия – тази способност да се постави победата в точния контекст. Това е ноемврийски тест по средата на цикъла на Световната купа. Всеки знае, че легендите се градят върху това, което ще се случи през 2023 г., а не сега; уроците отпреди са окончателно усвоени. Помните ли победата над Австралия през 2002 г.? Излъгахме се, че можем да направим същото и на Световната купа през 2003 г. Не успяхме. Същата грешка беше допусната и през 2006-2007 г., когато бяха постигнати победи над Wallabies, Springboks и англичаните. Колкото по-малко се говори за Световната купа през 2007 г., толкова по-добре.

Бързо напред към 2015 г. Две титли от „Шестте нации“ бяха придобити една след друга. Ирландия беше изпълнена с шум и слава. Аржентина проби този балон в една сива неделя в Кардиф.

През 2019 г. хората искрено вярваха, че Ирландия може да спечели Световната купа. В случай че имате нужда от напомняне, Ирландия никога не е стигала дори до полуфинал на Световната купа.

Ирландските фенове се надяват победата в Нова Зеландия да не е фалшива зора след Световната купа

Така че, сега не е налице замайването, както преди. Вместо това самоанализът се е превърнал в национална черта. При всички неща, които Ирландия направи добре в събота, те все пак бяха на една пропусната атака от това да изостанат с 27:26 в 73-ата минута.

Ето защо беше окуражаващо да чуем Джони Секстън и Конан да ни напомнят за недостатъците си, като Конан спомена 70-те процента владеене на топката, които Ирландия притежаваше през първото полувреме, и неуспеха да се възползва от това. „Колко точки оставихме зад гърба си?“, попита №8.

Отговорът е много. И все пак, като пропиляха точки, те направиха поне едно есе.

В миналото Ирландия често е била виновна за колективното си самосъжаление. Достатъчно е да се замислите за безкрайните препратки към списъка им с контузени преди четвъртфинала за Световната купа през 2015 г. срещу Аржентина или за близостта на късния опит за дроп-гол на Дейвид Хъмфрис срещу Австралия през 2003 г., за да оцените това.

Събота беше различна. На полувремето те се прегрупираха и след това изиграха най-добрите си мигове в мача, а Секстън и старши треньорът Анди Фарел посочиха като фактор за победата психическата подготовка, която са преминали, след като Гари Кийгън беше включен в треньорския състав.

Този мач обаче не беше решен само в главата.

В тактически план видяхме съчетание на две философии – теорията на Шмид и тази на Фарел. Първият беше обсебен от разбиването (Breakdown), от детайлите, от това отборът му да бъде точен; вторият е от противоположната страна на дискусията. „Ръгби с главата напред“ – това беше неговата мантра.

И все пак тя никога не беше обяснена задълбочено и до победата над Англия през март никога не беше видима на терена. Започнаха да се задават въпроси. Пораженията от Франция (два пъти), Англия (два пъти) и Уелс увеличиха напрежението. Преди година, когато Ирландия имаше късмета да победи Грузия, недоволството беше оглушително.

Сега критиците мълчат. Едно е да говориш за добра игра, друго е да я правиш и Ирландия го постигна. Англия, финалистът за Световната купа, беше скалпирана, а сега и Нова Зеландия. Седем поредни победи за Ирландия на Фарел. Той и отборът му излязоха от сянката на Шмидт.
Как са го направили, изисква малко обяснение. Ето защо. още от самото начало Фарел даде предимство на играчите с топка пред другите качествени играчи в селекцията на отбора. Това означаваше, че дебютите на Ронан Келехер и Кейлан Дорис се състояха малко по-бързо от очакваното; това означаваше, че Конан беше повикан, преди някой да е очаквал, че ще бъде включен в състава; това означаваше, че Андрю Портър беше помолен да се премести от tighthead на loosehead.

Ефектът от всичко това беше видим в събота – три момента, които могат да се използват като моментна снимка на деня. Първо, в средата на първото полувреме Ирландия отбеляза есе, по късно отменето от рефера , след като Келехер, Портър и Тадж Фърлонг бяха направили дупки в защитата на “ All Blacks“ с експлозивни изнасяния.

Като чуете имената Келър, Портър и Фърлонг, първоначално си мислите за счетоводна фирма; вместо това те са най-надарената комбинация от предни линии, която Ирландия някога е имала, играчи, които могат да свирят на пиано, както и да го бутат.

През второто полувреме Келехер получи заслужения си трай, а след 74-ата минута Портър спринтира за да помогне на Кийт Ърлс, докато “ All Blacks“ се опитваха да изравнят резултата. Кога за последен път Ирландия е имала опорен халф, способен да направи нещо подобно в 74-ата минута?

В миналото със сигурност сме имали своя принос за флангови играчи от световна класа, но въпреки това потенциалът на Дорис е видим за всички. В събота беше неговият абитуриентски бал, а моментът, в който той се вдигна и нахлу на линията, беше този, в който всички на стадиона разбраха какво точно означава „ръгби с глава“.

„Играеш това, което виждаш“, каза Фарел след това. В миналото играчите на Ирландия правеха това, което им се казваше. Сега те имат свободата да вземат собствени решения, като същевременно запазват уроците на Шмид, когато стигнат до разбиването. Това е мощна комбинация, достатъчно добра, за да се справи с Нова Зеландия в събота, достатъчно, за да оправдае новия им статут на пети фаворит за Световната купа през 2023 г.

„Имаме да извървим дълъг път“, предупреди Кийнън. „Ние сме само в началото.“

Но те започват пътуването си с първокласно отличие в перспектива. Това е нещо ново за ирландското ръгби. То може да ги направи такива, каквито са.