до началото на ноември раждането на второто дете на Аарон Смит изглеждаше, че е осуетило всякакви шансове най-важният играч в арсенала на All Blacks да се изправи срещу човека, който го предизвиква за позицията на най-добър полузащитник в света – Антоан Дюпон.

Ранната поява на детето му обаче, заедно с удара в главата, който Брад Уебър получи при победата на Нова Зеландия над Италия с 47:9 миналия уикенд, накара Смит да прелети половината свят, за да се присъедини към националния отбор за последните два мача от сезона.

Тъй като Смит кацна в Дъблин едва миналата сряда, беше малко вероятно 32-годишнията 9-ка да се изправи срещу Ирландия, освен ако запасите на полузащитника на “ All Blacks“ не са получили допълнителен сериозен тласък. Това не се случи и TJ Perenara бе принуден да играе 80 минути в поражението с 29-20, а Finlay Christie бе оставен да стиска палци на пейката.

Сега, когато до края на сезона остава само един мач, Йън Фостър и колегите му селекционери трябва да решат кой от четиримата здрави полузащитници ще се включи срещу Франция в последния мач от турнето.

Смит вече има една допълнителна седмица тренировки и подготовка и макар че не е задължително да се върне веднага с фланелката с № 9, няколко минути на пейката ще бъдат най-малкото, което Фостър може да предложи на новия баща, който трябваше да се сбогува със семейството си и да пропътува половината свят, за да се присъедини към отбора.

Освен ако съдбата не реши друго, това означава, че феновете най-накрая ще могат да видят сблъсъка между халфовете номер едно и номер две, които играта може да предложи.

Фаф де Клерк от Южна Африка допълва тримата най-добри играчи на тази позиция в момента и въпреки че ще има критици, които категорично ще подкрепят единия или другия, опитът да се раздели триото е очевидно безнадеждно начинание.

Глобалната пандемия – и решението на Смит да остане в Нова Зеландия в очакване на раждането на детето си по време на тазгодишното първенство по ръгби – лиши света от възможността да наблюдава някой от тримата да се изправят в директен сблъсък, откакто All Blacks и Springboks се изправиха един срещу друг на Световната купа по ръгби през 2019 г.

След като Смит отсъства в по-голямата част от състезанието през този сезон, а Спрингбокс отсъстваха от цялото състезание през миналия сезон, съботният сблъсък между Les Bleus и All Blacks се очертава като първата възможност от две години насам двама от най-силните полузащитници в света да се изправят един срещу друг в мач, който може да бъде определящ за сезона и за двете нации.

Двубоят в Париж ще бъде и първият мач на Дюпон срещу големия противник от Южното полукълбо, след като през 2017 г. той се изправи срещу All Blacks в дебюта си за Франция, а седмица по-късно и срещу Спрингбокс.

Дюпон, който преди броени дни навърши 25 години, още от ранна възраст е бил определен за изключителен.

Само на 17 години Дюпон е повикан на пейката на Castres за сблъсъка им за Купата на шампионите с Leinster, който е победен на четвъртфиналите на предишния сезон от бъдещия шампион Toulon.

Следват два сезона на тежки мачове за Castres, в които тийнейджърът има само няколко старта, включително един с фланелката с № 10, в който той вкарва запомнящ се трай срещу Oyonnax, преди Дюпон да бъде включен в отбора на Франция до 20 години за Световното първенство през 2016 г.

Изненадващо здравият полузащитник вкара пет попадения по време на това състезание и въпреки че не успя да предотврати пропадането на страната си на незадоволителното девето място, големите клубове у дома си припомниха, че Антоан Дюпон е талант на едно цяло поколение. Няколко месеца след завръщането му в клубното ръгби Тулуза обявява, че е подписала договор с вундеркинда, а още на следващата година Дюпон дебютира в тестове срещу Италия в „Шестте нации“.

Дюпон получи първия си старт в теста едва когато “ All Blacks“ пристигнаха на сцената през ноември 2017 г. И макар че 24-годишният играч не можа да направи много, за да спре гостите да спечелят с 38:18, той със сигурност не изглеждаше не в свои води, дори когато се изправи срещу Смит, който на този етап безспорно беше кралят на халфовете.

Изминаха няколко години и двамата халфове отново можеха да се срещнат в Париж.

В лицето на Смит “ All Blacks“ имат човек, който е може би най-добрият подавач на топката, който световното ръгби някога е виждало. Макар че все още може да се похвали с отлична игра в движение и подкрепа, повечето похвали му носи начинът, по който Смит успява да разгърне задната линия на Нова Зеландия.

С Ти Джей Перенара, който работи с фланелката с № 9, “ All Blacks“ разполагат с талантлив играч, който е също толкова компетентен в защитата срещу нападатели, колкото и в бягането в открити пространства, но все още изостава от Смит в разпределението на топката.

Дюпон въплъщава най-добрите умения на Смит и Перенара. Той е агресивен и борбен, когато става въпрос за сблъсъци на терена, но също така е отличен в това да избягва напълно контакта и да плете магията си из целия терен, без да се налага да разчита на безспорната си физика.

Основните му умения да бяга, да подава и да рита са на нивото на най-добрите. 25-годишният плеймейкър е също толкова добър в това да подготвя пробиви за съотборниците си, колкото и в това да действа сам и да преодолява единоборства, да пуска топката на обувката си, а след това да се нагърбва с отговорноста, да се гмурне над линията – това е нещо, което той постигна в много случаи за Les Bleus през последните две години, заради което е номиниран за Играч на годината в Световното ръгби за 2021 г.

Не само хората с власт обаче са забелязали таланта на Дюпон. Самият Смит неведнъж е изказвал мнението, че френският № 9 в момента е най-добрият полузащитник в света.

„Този човек е на друго ниво!“ Смит се изказа за Дюпон в социалните мрежи след победата на Франция над Италия в първия кръг на тазгодишното издание на състезанието „Шестте нации“. „Никой не е близо до него [в момента].

„Той прави разликата както за своя клуб, така и за страната си. Той ми помага да разгледам части от играта си, които да подобря.“

Брайън О’Дрискол винаги е бил магьосник през февруари и март за Ирландия, но по някаква причина винаги, когато All Blacks, Springboks или Wallabies идваха в града, маневреният полузащитник сякаш се затваряше в черупката си и играеше в себе си.

Въпреки че балансът на силите в световното ръгби се е променил значително след дните на О’Дрискол, лакмусовият тест за Дюпон през следващите сезони все още ще бъде как ще се представи в турнирите между полукълбата, чиято кулминация ще бъде Световната купа по ръгби във Франция през 2023 г.

След като паднаха от Ирландия в Дъблин, “ All Blacks“ ще се стремят да се съвземат срещу „Les Blues“, както винаги са го правили след поражение.

Франция на Дюпон си спечели славата на търсещ тръпката отбор, който разполага с огромен потенциал, но все още не е спечелил нито една титла или не се е представил на постоянно високия стандарт, който показа, откакто Фабиен Галтие пое отбора преди Световното първенство през 2019 г.

Скалпът на All Blacks може да изведе Франция на пътя към първата в историята им титла от Световната купа след две години и да даде на отбора повод за радост, след като бе на косъм от спечелването на първия си шампионат на Шестте нации от повече от десетилетие.

В същото време победа на “ All Blacks“ ще остави на Йън Фостър с баланс от 13:2 през първия му пълен сезон начело на отбора, което, въпреки някои въпросителни относно позицията му като старши треньор, е труден за оспорване резултат.

Този уикенд Антоан Дюпон и съотборниците му имат пред себе си изключително трудно предизвикателство, но ако младият № 9 успее да демонстрира широката си палитра от трикове, Les Bleus може да са на път към първата си победа над All Blacks от 12 години насам, както и към по-дългосрочен път към славата.