има причина съперничеството между Франция и Нова Зеландия да е толкова вълнуващо и тази причина наскоро се пренесе по река Клайд в Глазгоу.

Яхтата на „Грийнпийс“ Rainbow Warrior превози четирима млади световни активисти за опазване на околната среда до конференцията за климата COP26, никой от които не беше роден, когато предшественикът на плавателния съд беше в центъра на известен международен скандал в пристанището на Окланд. Той обтегна до краен предел отношенията между Франция и Нова Зеландия, създавайки напрежение и враждебност, които намериха своя отдушник в единствената сфера, в която двете държави бяха равностойни – ръгби игрището.

В началото на 1985 г. социалистическото правителство на Франция, ръководено от президента Франсоа Митеран, обяви, че възобновява ядрените опити на тихоокеанския атол Моруроа – нещо, което за първи път беше направено в началото на 60-те години на миналия век.

В резултат на ядрените опити на Франция и други държави през 1971 г. е основана група за натиск върху околната среда, наречена „Грийнпийс“, която до 1985 г. разполага със собствен кораб – Rainbow Warrior, 40-метров бивш британски траулер.

В отговор на френската декларация „Грийнпийс“ изпраща своя кораб в Тихия океан, за да протестира срещу ядрените опити. Но той така и не пристига. През нощта на 10 юли 1985 г. двама агенти на френските тайни служби закрепват две мини към корпуса на „Rainbow Warrior“ и го изпращат на дъното на пристанището в Окланд заедно с Фернандо Перейра, фотограф на „Грийнпийс“. Корабът е изваден на повърхността, но две години по-късно е потопен и оттогава има още два Rainbow Warrior, третият от които отплава през октомври в Клайд.

Потъването на „Rainbow Warrior“ предизвиква огромен разрив между Франция и Нова Зеландия

В продължение на два месеца френското правителство отрича да има нещо общо със злодеянието, но арестът на двамата агенти в Нова Зеландия ги принуждава да признаят. През септември 1985 г. френският министър-председател Лоран Фабиюс признава: „Френски тайни агенти потопиха този кораб. Те действаха по заповед.“

Франция обаче спира да се извинява, нито пък осъжда агентите си, защото, по думите на Фабиюс, би било „неприемливо да се разобличават войници, които просто са изпълнявали заповеди и които в миналото са изпълнявали много опасни мисии за страната си“.

Нова Зеландия беше разгневена от хладния френски отговор. Министър-председателят Дейвид Ланг обвини Франция, че е извършила „гнусен акт на подкрепян от държавата международен тероризъм“, и обеща, че ако двамата агенти бъдат осъдени, ще усетят цялата сила на закона.

През ноември 1985 г. двойката – майор Ален Мафарт и капитан Доминик Приер – е осъдена на 10 години затвор. „Хората, които идват в тази страна и извършват терористична дейност, не могат да очакват да получат кратка почивка за сметка на нашето правителство и да се върнат у дома като герои“, отбеляза съдията.

През юни 1986 г. Нова Зеландия и Франция се срещат на ръгби игрището за първи път след потъването на кораба „Rainbow Warrior“. Медиите се опитаха да превърнат срещата в мач на неприязън, но за Нова Зеландия беше предизвикателство да вземе морално предимство, като се има предвид, че бунтовническият отбор на All Blacks току-що беше направил турне в Южна Африка. Тези играчи нямаха право да участват във френския тест, а младите им заместници, наречени Baby Blacks, се занимаваха с други неща, а не с отмъщение за Rainbow Warrior. Само 24 000 фенове дойдоха на „Ланкастър Парк“ в Крайстчърч, за да видят как Нова Зеландия изненадващо печели с 18:9 срещу действащите шампиони на „Петте нации“.

Пет месеца по-късно Нова Зеландия в пълен състав победи Франция в Тулуза. Вторият тест от серията се проведе седмица по-късно в Бретан, което стана известно като „Битката при Нант“. Това е брутална среща, смятана за един от най-жестоките тестови мачове в историята. Новозеландският номер 8 Уейн Шелфорд понася основната тежест на френската ярост и се нуждае от 20 шева, за да възстанови разкъсания си скротум. „Много ме болеше“, спомня си той, въпреки че се върна в битката, само за да бъде нокаутиран от летящ френски проп.

Впоследствие се твърди, че в този ден някои от французите са били надрусани с амфетамини; може би, а може би, свирепостта им е била подхранвана от национална гордост и когато са се нахвърлили върху “ All Blacks“, са нанесли удар за двамата си затворени тайни агенти. „Това е невероятен реванш, който постигнахме“, заяви след това треньорът на Франция Жак Фуру. Той говореше в спортен контекст, или не?

Бък Шелфорд и “ All Blacks“ участват в тест с несравнима жестокост в „Битката при Нант“.

Потъването на „Rainbow Warrior“ продължава да тлее под повърхността, създавайки недоверие и разногласия между Франция и Нова Зеландия. Двамата агенти бяха депортирани от Нова Зеландия на остров Хао във Френска Полинезия през юли 1986 г., за да излежат присъдите си в затвора в съответствие със споразумение, подкрепено от ООН; в замяна на това Франция поднесе официални извинения и изплати милиони компенсации както на „Грийнпийс“, така и на новозеландското правителство.

Нито един от двамата агенти не остава дълго в тропическия затвор. В рамките на две години двамата са репатрирани по медицински причини. Правителството на Нова Зеландия е вбесено и обвинява Франция, че „не спазва споразумението“.

Нова Зеландия поне се утешава с триумфа си за Световната купа през 1987 г., който е още по-сладък поради факта, че на финала побеждава Франция с 29:9. Тази победа е първата от петте поредни победи на “ All Blacks“ срещу Франция в период, в който Нова Зеландия смазва повечето си противници. През 1990 г. съперничеството замира за четири години, тъй като Южна Африка се завръща на международната сцена и графиците на турнетата са пренаредени, за да се приспособят към Спрингбокс.

През 1994 г. Франция прави турне в Нова Зеландия и печели и двата теста, като това е първата им победа в серия срещу Нова Зеландия. Вторият тест е класически, като туристите печелят с 23:20 благодарение на чудесен трай в последната минута, който капитанът Филип Сен-Андре описва като „контраатака от края на света – истинският образ на френското ръгби“.

Инцидентът с “ Rainbow Warrior“ се оттегля в далечния спомен по време на Световната купа през 1995 г., но в навечерието на полуфиналите той е съживен от едно съобщение от Париж. Три години след като Франция се съгласи на мораториум върху ядрените опити в Тихия океан, новоизбраният президент Жак Ширак заяви, че през следващите месеци ще бъдат проведени серия от осем опита. Световното осъждане на решението на Франция беше почти единодушно. Говорител на Бил Клинтън, президент на САЩ, заяви, че те са „дълбоко разочаровани“ от съобщението, а Япония отправи официален протест до Франция. Жителите на Нова Зеландия бяха в шок. Министър-председателят Джим Болгър заяви, че двете нации са „приятели от поколения и с един акт днес Франция реши да се подиграе с това приятелството“.

Един от членовете на парламента на НЗ, Уинстън Питърс, изрази надежда, че Франция и Нова Зеландия ще спечелят съответните полуфинали на Световната купа и ще се срещнат на финала, за да „ги бием“. Мечтата му беше осуетена от Спрингбокс, които победиха Франция на полуфинала и Нова Зеландия на финала.

Опозиционната Лейбъристка партия призова NZRU да отмени турнето си във Франция през ноември същата година в знак на протест. „Ако “ All Blacks “ пътуват до Франция, вие сякаш давате мълчаливо съгласие за ядрени опити в задния ни двор“, предупреди Тревър Малард, говорител на лейбъристите по въпросите на спорта. „Въпросът ще раздели Нова Зеландия и ще хвърли облак върху тази много успешна година“, добави той.

Франция зашеметява „All Blacks“ на полуфинала за Световната купа през 1999 г., но оттогава Нова Зеландия печели повечето тестове.

Някои играчи направиха собствен протест. Фланговият играч на “ All Black “ Джош Кронфелд, една от звездите на Световната купа през 1995 г., изписа на шапката си надпис „Спрете опитите“ заедно със символ на мира, когато играеше за Отаго. „Не съм съгласен с това, което се случва там, особено след като пуснаха бомба, и исках да направя изявление“, каза Кронфелд.

От NZRU не са впечатлени. Те не само нямаха намерение да отменят турнето във Франция, но и искаха то да премине възможно най-гладко. Председателят на NZRU Ричи Гай информира Кронфелд, че шапката му няма да бъде толерирана по време на турнето.

Серията от два теста през ноември 1995 г. е завършила наравно и, може би разумно, двете страни не се срещат отново до юни 1999 г., когато Франция е разбита с 54:7 в Уелингтън. Французите се реваншираха през ноември следващата година, когато направиха може би най-големия обрат в историята на Световната купа, преодолявайки изоставане от 24:10 през второто полувреме, за да победят Нова Зеландия с 43:31 в незабравим полуфинал.

XXI век принадлежи на “ All Blacks“, които побеждават във всички 27 срещи с изключение на три, въпреки че едно от редките им поражения е четвъртфиналът за Световната купа през 2007 г. За последен път Франция побеждава Нова Зеландия през 2009 г., а оттогава насам има няколко грозни унижения: 52:11 през 2018 г., 30:0 през 2013 г. и 62:13 на Световното първенство през 2015 г. „Между двете страни има чудесни отношения от много, много време“, разсъждава Стив Хансен в навечерието на онзи сблъсък през 2015 г. „И като изключим “ Rainbow Warrior „, вероятно през повечето време сме били на едно мнение“.

Никои от All Blacks, които ще излязат в Париж следващата седмица, не е бил роден, когато французите изпратиха кораба на дъното на пристанището в Окланд. Но „Воинът на дъгата“ все още отеква в Нова Зеландия и за нацията, която не разполага с военна мощ, ръгби игрището е мястото, където може да си отмъсти.

Както пише Джордж Оруел: „Сериозният спорт няма нищо общо с честната игра. Той е свързан с омраза, ревност, самохвалство, незачитане на всички правила… с други думи, това е война без стрелба.“