Япония беше разбита от Ирландия с 60:5 по-рано този месец, след като ги победи с 19:12 на Световната купа през 2019 г.

Макар да няма съмнение, че Световната купа през 2019 г. беше страхотен турнир за Япония като нация и за Brave Blossoms като отбор, изминалите две години не минаха точно по план.

Вътрешната и международната програма по ръгби беше сериозно затруднена от пандемията, тъй като Япония закри спортните лиги и затвори границите си. Но липсата на дългосрочен план за масовото ръгби, вечният проблем с консерватизма и продължаващата борба за власт между корпорациите и Японския ръгби футболен съюз (JRFU) доведоха до това, че тъмен облак замени еуфорията, която последва след последния съдийски сигнал, когато Япония игра с Шотландия.

През януари 2020 г., след Световното първенство, светът беше различен, както и ръгби сцената в Япония.

Много над 50 000 души се бяха събрали на Националния стадион за финала на университетското първенство, големи тълпи се стичаха на мачовете от Висшата лига, а ръгбистите се появяваха в различни телевизионни предавания.

Но дори тогава имаше признаци, че не всичко е наред. Sunwolves може и да бяха започнали последния си сезон с победа, но тъй като Топ лигата се провеждаше едновременно със Супер ръгби, отборът беше още по-наситен на чужденци, отколкото през предишните години, а с появата на Covid-19 лебедовата им песен завърши с неуспех.

Училищата по ръгби за юноши – еквивалент на мини ръгби клубовете в Обединеното кралство – се бореха с огромен приток на нови играчи, който се компенсираше от липсата на нови треньори и ограниченото пространство за игра. И докато Световното ръгби продължаваше да разказва колко много деца от началните училища са започнали да се занимават с ръгби, през април (началото на японската учебна година) стана ясно, че реално липсва план.

Японската образователна система позволява на децата да се занимават само с един спорт – и то целогодишно. Поради това до 90 % от тези, които играят таг ръгби, престават да се занимават с този спорт веднага щом постъпят в гимназията или защото в училището няма отбор по ръгби, или защото избират „по-чист и по-безопасен спорт“.

При целия успех на Световната купа през 2019 г. японското ръгби сега е изложено на риск от липса на игрово време на най-високо ниво и пропаст между клубното ръгби и тестовата арена.

Това се отразява и на гимназиалното ниво, като елитните училища продължават да получават всички най-добри играчи, както показа неотдавнашният финал, на който техническата гимназия Saga победи техническата гимназия Tosu с 213:0.

На по-високо ниво в ръгбито много се говори за новата професионална лига – Japan Rugby League One, която замества Топ лигата.

Но промяната не е лишена от проблеми. Непрекъснато променящият се формат, оставките и уволненията на някои ключови организатори и нежеланието на някои от по-големите компании да приемат изцяло професионализма означават, че за мнозина новият турнир е просто продължение на Топ лигата.

Една от най-големите разлики беше, че новата лига ще бъде регионална. Но много страни просто добавиха името на населеното място към името на съществуващия отбор. Така отборът на Greig Laidlaw официално е известен като NTT Communications Shining Arcs Tokyo-Bay Urayasu – нещо, за което капитанът Shokei Kin се извини по време на скорошно събитие.

Критиците твърдят, че настояването на JRFU голяма част от парите, спечелени от Световната купа, да отидат за музей на новия стадион Chichibunomiya, който ще бъде покрита арена с изкуствена трева, само е подчертало колко далеч е организационният орган от истинските фенове; поддръжници, които направиха Токио една от най-популярните дестинации в Супер ръгбито по време на четирите години и половина на Sunwolves в състезанието.

Успехът на ръгбито в Япония до голяма степен се определя от представянето на националния отбор. От 2013 г. до 2019 г. ръстът на интереса следваше успехите на “ Brave Blossoms“, така че неотдавнашният им спад е повод за безпокойство.