Когато небето над Единбург потъмня и последните зрители се отдалечиха от Мърифийлд, Грегор Таунсенд прекара няколко минути в размисли за есенната кампания, която донесе три победи, даде 18 есета, в които участваха 36 играчи и бяха раздадени 12 нови повиквателни. Достатъчно е да се каже, че треньорът на Шотландия беше доволен от развоя на последния месец.

Разбира се, картината беше изкривена от факта, че изборът за първия мач от есенната серия – срещу Тонга – беше ограничен до играчи от страната, тъй като се падаше извън определения от Световното ръгби прозорец за тестове. Шестима от играчите, които се появиха в този мач, не взеха участие в нито един от следващите мачове, а четирима от тях се включиха само като резерви.

Предстои „Шестте нации“, в които Англия ще играе на „Мърифийлд“ след малко повече от 10 седмици. Но Световната купа е на по-далечен хоризонт и Шотландия на Таунсенд е на онзи етап от турнирния цикъл, в който той може да започне да оценява ползата от свиването на възможностите си, вместо от разширяването им. На всички позиции, с изключение на две или три, отборът, който започна срещу Япония, е доста ясно, че е най-добрата му петнайсеторка, така че вече сме преминали момента, в който има смисъл да разпръскваме повиквателни като конфети.

Разбира се, има възможност някои от новите играчи да се развият, да се появят нови попълнения или да се завърнат контузени играчи, но има и сериозни аргументи за това че Шотландия да придобие по-стабилен облик и по-разпознаваема стратегия. В последните 40 минути срещу Япония, Шотландия изигра някои от най-лошите мачове през цялата си кампания и има спешна нужда да премахне някои от тези груби ръбове, преди да започне сериозната работа.

Таунсенд изглежда се съгласи, с известни уговорки, че по-тясното фокусиране върху селекцията ще бъде ценно занапред. „В идеалния случай бихме могли да избираме от всичките си играчи и да нямаме контузии, това е първото нещо, което искаме“, обясни той. „Една по-разпознаваема група, да, това помага за сплотеността.

Само няколко играчи попадат в категорията на контузените, а от тях само Джони Грей има опит като титуляр. Очаква се Грей, който има проблеми с рамото, да се завърне в игра с Ексетър следващата седмица. Може би най-интересното име в списъка на пострадалите е това на Камерън Редпат, центърът, който направи сензационен дебют срещу Англия през февруари миналата година, но оттогава е извън игра заради травми на врата и коляното.

Редпат е планирал завръщането си в началото на януари, въпреки че Таунсенд предположи, че той може да се завърне в игра за Бат преди това, тъй като възстановяването му върви по-добре от очакваното. „Той смята, че изпреварва графика“, каза треньорът.

Но ако отдел „Човешки ресурси“ работи приемливо, то по отношение на представянето има ясни причини за безпокойство. Тази есен Шотландия изпитваше затруднения да раздвижи играта си, допусна твърде много наказания и й липсваше динамика и последователност. Те се измъкнаха от ситуацията срещу Япония, Тонга и неуспешно играещата Австралия, но бяха разкрити срещу Южна Африка и със сигурност ще бъдат разкрити от Англия, ако не успеят да се подобрят в тези области.

Въпреки това Таунсенд беше по-заинтересован да подчертае положителните страни след победата, която имаше силен елемент на лично изкупление две години след загубата от Япония в Йокохама, която беше един от най-лошите моменти за него като треньор.

„Показахме, че все още сме способни да вкарваме попадения от нищото – особено в мача с Южна Африка и с Тонга“, каза той. „Но също така развихме и силовия аспект на играта си. Срещу Южна Африка не я показахме достатъчно, но срещу Япония схватката и молът ни бяха много добри.

„Работата ни при пробива също беше много добра срещу Япония – и тя трябваше да се подобри, защото не беше достатъчно добра срещу Южна Африка. Четирите седмици, прекарани заедно, играчите се учат един от друг, учат се от нас като треньори, играчите показват повече лидерство – всички тези неща се подобряват.

Но знаем, че предстоящите изпитания в Шестте нации са по-трудни от всякога. Отборите от Северното полукълбо играят на наистина високо ниво. Знаем, че това ще бъде още един много оспорван турнир, наистина труден за нас.“

Всичко започва на 5 февруари.