През 2009 г., след като “ All Blacks“ загубиха от Южна Африка, Франция и Австралия, като по този начин загубиха Freedom Cup (Купата на свободата), Gallaher Shield (Щитът на Галахър) и Tri-Nations Trophy (Трофеят на трите нации) в една нещастна календарна година, лидерската група на отбора, съставена от ръководството и висши играчи, се срещна в Clearwater, западно от Крайстчърч.

Две години след загубата от Франция на четвъртфинала на Световната купа в Кардиф и две години преди турнирът да се проведе за втори път в Нова Зеландия, черният прилив беше в отлив.

Треньорският екип от четвъртфиналния провал беше запазен, както и капитанът Ричи Маккоу, а шансовете за спечелване на трофея „Уилям Уеб Елис“ на „Еден парк“ изглеждаха в най-добрия случай големи.

Така че при обзора, според Маккоу в биографията му „Откритата страна“, „всичко е на масата“.

Старшите играчи започнаха, като се вгледаха в себе си и се съгласиха, че лидерството им не е било на ниво и че нещата са закърнели. След това треньорите се включиха, като заявиха, че искат да променят ролите си: старши треньорът Греъм Хенри премина от защитата към нападателите, Стив Хансен – от нападателите към задната атака, а Уейн Смит – от атаката към защитата и контраатаката.

“ All Blacks“ останаха разочаровани след мъчителната 2009 г., която включваше и загуба от „Спрингбокс“.

В началото сме малко изненадани, но виждаме логиката, след като ни обясняват, че докато са оказвали голям натиск върху играчите да правят персонални подобрения, да стават всеки ден и да се опитват да бъдат най-добрите в света, са усещали, че самите те са в застой, в плато“, пише Маккоу. „Смятаха, че като променят ролите си, ще се принудят да се учат отново и да работят по-усилено, за да станат по-добри.“

All Blacks, разбира се, продължиха да печелят Световната купа през 2011 г. и следващата в Обединеното кралство, превръщайки се в първата нация, която печели отново турнира.

След пораженията през тази година от Спрингбокс (и една минимална победа над тях, която лесно можеше да се развие в друга посока), Ирландия и Франция, две години след провала им на полуфинала срещу Англия в Йокохама, черната вълна отново е на приливи и отливи.

Динамиката на треньорската група е различна – старши треньорът Йън Фостър и основните му асистенти Джон Плъмтрий и Брад Муар са само от две години на сегашните си постове (въпреки че Фостър беше заедно с Хансен в продължение на осем години) – но фактите си остават: “ All Blacks“ са били тук и преди и са обърнали нещата сравнително бързо. И преди им е липсвала енергия и идеи. Познават провалите и разочарованията. Колкото и шокиращи да са те за много фенове на “ All Black „, това не са безпрецедентни времена.

Уви, може би тази настояща група не разполага с опита, устойчивостта и абсолютното качество на лидер като Маккоу, към когото да се обърне, нито пък притежава едно от най-добрите партньорства в средата на терена в историята – Маа Нону и Конрад Смит, но не им липсва класа по отношение на игровия потенциал и, при условие, че прегледат всеки аспект от работата си през тази година със задълбочени детайли и приложат поуките, те все още имат време преди първия си мач от групата срещу Франция в Париж на 9 септември 2023 г. – среща, която стана още по-очаквана след победата на „трикольорите“ с 40:25 през уикенда.

Шансовете за вътрешна треньорска промяна са малко вероятни, но няма никакъв шанс Фостър и неговите асистенти да бъдат уволнени от управителния съвет на новозеландското ръгби, който подпечата удължаването на договорите им през август.

Трудно е да се каже доколко дългото им турне – 10 седмици далеч от дома – е допринесло за умората им при пораженията от Ирландия и Франция, но е справедливо да се каже, че е изиграло голяма роля. Един поглед върху представянето на другите отбори от Rugby Championship през уикенда би подсказал, че това е така – Южна Африка загуби от Англия на Twickenham, Австралия от Уелс в Кардиф и Аржентина от Ирландия в Дъблин.

Но за All Blacks остават познати слабости – слабости, които бяха налице още през 2009 г., плюс още една, която е налице от 2017 г. насам.

Върнете се към мислите на Маккоу след обзора на сезон 2009 г: „Каква е формулата за великите отбори на All Black? Те доминират физически отпред. Имат страхотни решения и разполагат с темпото и силата да унищожават отбори, ако им се отдаде възможност.“

Тази година All Blacks не можаха да доминират в предни позиции срещу Южна Африка, Ирландия или Франция. Техните изпълнители на решения не бяха на висота. И макар да притежаваха темпо и сила, задушаващата тактика на съперниците им при пробивите и в защита не им позволяваше да използват ефективно това, с което разполагат.

Най-притеснителното е, че вземащите решения изглежда нямаха план за противодействие на защитната тактика „out-to-in line-speed“, която притесняваше All Blacks от турнето на British and Irish Lions през 2017 г. насам и която очакваха от противниците, които ги победиха, а най-притеснителното за All Blacks беше, че и Ирландия, и Франция ги победиха убедително.

Как феновете на All Blacks се подиграваха, когато Бокс пропиляха ценно притежание на топката по време на поражението си в Таунсвил през октомври. Седмица по-късно на Gold Coast и по-интелигентната игра на Бокс с кикове им помогна да проправят пътя към победата. Ирландия и Франция също ритаха далеч по-ефективно. Това очевидно е един от аспектите на играта на “ All Blacks“, който се нуждае от внимателна проверка и подобрение.

Схватката на “ All Blacks“ получи оценка „пас“, но защитата на лайнаута и мола им беше непоследователна. Понякога им липсваше агресия при пробива и те бягаха твърде пасивно при контакт, което задълбочаваше проблемите с пробива. Техните тесни нападатели получиха урок по боравене с топката от ирландците, които също така доказаха, че създаването на пространство по външните линии не е почти невъзможна задача, каквато изглеждаше, че правят All Blacks, ако имаш план и всички части са в добро състояние.

Французите, характеризирани като романтичните горещи глави на ръгбито, изнесоха на All Blacks майсторски клас по осъзнаване на играта и клинично завършване.

От друга страна, loosehead Акира Йоане, Итън Блекадър и Далтън Папали, хукерът Самисони Такиахо, халфът Финлай Кристи, втората петица Куин Тупу, центърът Риеко Йоане, крилото Уил Джордан и фулбекът Джорди Барет подобриха репутацията си.

През следващите няколко седмици това ще бъдат теми за обсъждане от Фостър, Сам Уиталок, Сам Кейн, Дейн Коулс, Бьоден Барет и др.

За щастие може би Коулс е повече от готов да навлезе в детайлите.

„Трябва да се погледнем в очите и да проведем тези трудни разговори, от които не можем да се въздържим“, каза той веднага след поражението от Франция – първото за “ All Blacks“ от „трикольорите“ в Париж от 1973 г. насам.

„Последните два мача не бяха достатъчно добри. Винаги има очакване като All Blacks да се представим и да вдигнем ръце, а ние не го направихме през последните две седмици.

All Blacks имат време и предистория да се изправят пред предизвикателството от подобна позиция. Прегледът обаче трябва да бъде безмилостен, точно както беше при Ричи Маккоу.