Този разказ на покойния Джеймс Гилбърт се препечатва с любезното съгласие на Messrs. Gilbert Ltd., Rugby.

Постоянно ме питат защо и кога топката за ръгби е придобила овална форма. Със съжаление трябва да кажа, че моята фирма не е водила никакви записи в началото на своето съществуване и е много трудно да се отговори на този въпрос.

В книгата, публикувана през 1930 г., озаглавена „Футболни записи на училището в Ръгби, 1823-1929 г. (събрани от подкомитет за старото Ръгбианско дружество)“, се появява следният параграф:

„Груповите снимки в тази книга показват голямата промяна, която е настъпила във формата на топката. Въпреки че топката никога не е била кръгла, тя е била много по-малка от дирижабълът който е сега. Как първоначално в училището са започнали да играят с овална топка, е неизвестно: това озадачи дори изследователите на авторите на „Произход на ръгби футбола“. Моите собствени изследвания по този въпрос са следните, а основният ми авторитет е г-н Е. Ф. Т. Бенет, О. Р., който е бил в училището „Ръгби“ през 60-те години на XIX в. и който казва в писмо до “ Morning Post“ от 22 април 1930 г:

„Тъй като съм на повече от осемдесет и две години и последната ми футболна среща на Big Side беше през 1864 г., мога да кажа нещо за топката, която използвахме в онези дни, преди гуменият мехур да заеме мястото на животинските мехури, които Джим Гилбърт надуваше плътно с големите си дробове.

„Формата на нашата топка идваше от мехура и беше идеална за дълги удари с крак или за поставяне, както и за дриблиране.

Съвременният сливов камък не е подходящ за нито едно от тези неща, а изглежда е предназначен за носене и хвърляне или подаване между играчите.“

Трябва да се помни, че преди подвига на Уилям Уеб Елис през 1823 г. футболът, който се играе в училището в Ръгби, вече има една отличителна черта, а именно, че голът се отбелязва, като топката се ритне над напречната греда на вратата, а не просто през вратата, както е при другите футболни игри, и следният пасаж от „Ученическите дни на Том Браун“ ще представлява интерес:

„Том следваше Изтока, докато стигнаха до гигантска бесилка от два стълба, високи осемнадесет фута, на разстояние около четиринадесет фута един от друг, с напречна греда, минаваща от единия до другия, на височина около десет фута. „Това е едната врата – каза Ийст, – а другата я виждаш там, точно срещу нея, под стената на доктора. Е, мачът с еиграеше до три гола; който вкара два гола, печели;

и няма да е достатъчно да ритнете топката само през тези стълбове, тя трябва да мине над напречната греда; всяка височина е достатъчна, стига да е между стълбовете“.

Г-н Матю Блоксъм, който е учил в училището „Ръгби“ в периода 1813-20 г., пише, че в началото на играта повечето голове са били вкарвани чрез удари от място, а г-н Бенет в статия, публикувана в списание „Бадминтон“ (The Badminton Magazine), септември 1898 г., описва, че през 60-те години на XIX в. ударите от място са били много характерни за играта. Следователно ритането от място и ритането по земя са били много важни характеристики на играта в началото и вероятно благодарение на тези две характеристики се е появила овалната топка, тъй като е установено, че най-добри резултати могат да се постигнат с тази форма на топката – формата е подсказана за първи път от формата на свински пикочен мехур.

В статията си в списание „Бадминтон“ г-н Бенет дава скици на топките, използвани в Ръгби през 60-те години на XIX в., които са възпроизведени тук, и може да се отбележи, че те са много по-заоблени в краищата от съвременната топка за Ръгби.

Г-н Бенет пише;

„Топките Big Side бяха с половин инч по-големи от всяка

в сравнение с обикновената топка (а това е много голям

разлика); краищата им бяха добре заоблени и

седемдесет ярда съвсем не беше невъзможен удар:

Колко малко хора сега се замислят да опитат да вкарат гол дори от тридесет ярда.

Старинна илюстрация на топките на училището по ръгби, сезон 1922-23 г., направена 100 години след известния подвиг на Уилям Уеб Елис, показва съвременната топка с форма на слива, както я нарича г-н Бенет.

Тази форма се развива от 1875 г. насам като най-добрата за управление и подаване в съвременния ръгби футбол.

Няма данни кога за първи път топката за ръгби е започнала да придобива овалната си форма; вероятно няколко години преди 1823 г. В „Училищните дни на Том Браун“ в описанието на играта “ Bid Side Game“ се съдържат следните думи: „Новата топка, която може да видите, лежи там, съвсем сама, в средата, насочена към училищната врата“. Следователно топката е станала овална към 1835 г., когато се предполага, че се е състояла въпросната среща.

В началото футболните топки за ръгби са били направени от четири парчета кравешка кожа, зашити заедно по същия начин, както днес, и са били надути със свински мехур. Тези неприятни материали са били поставяни в кожените калъфи в суровото си състояние и обикновено с помощта на тръбичка от глина, която е била прикрепена към отвора на мехура, са били надувани с помощта на белите дробове. Сега никога не може да се види надут свински мехур, който да се използва за футболна топка, но когато бях малък, не беше рядкост да се види как някои малки момчета ритат мехур по улицата.

Каучукът е заменен със свински пикочен мехур за надуване на топките за ръгби около 1870 г., когато е изобретен и уред за надуване. Така се слага край на далеч не толкова благотворната задача да се надуват свински мехури.

Преди известно време разполагахме с една футболна топка за ръгби, която изложихме на Лондонското изложение през 1851 г., и мога да гарантирам, че формата на топката тогава е била почти същата като тази, показана на скиците на г-н Бенет. Нашите стари модели, използвани по време на създаването на футболния съюз по ръгби през 1871 г., показват, че топката все още е имала тази форма, макар и не толкова заоблена в края. Футболният съюз по ръгби е основан през 1871 г., но изглежда, че не е имало регламентиран размер на топката за ръгби до определянето на стандартните размери през 1892 г., които след това се появяват в Правилата на играта. Правилото, че топката за ръгби трябва да е с овална форма и доколкото е възможно (или думи в този смисъл), да има размери 25-26 инча в обиколката по ширина и 30-31 инча в обиколката по дължина, се запазва до 1931 г., когато обиколката по ширина в правилника е променена на 24-25 инча, тъй като от няколко години преди това играчите изискват топки, които не са толкова дебели.

В Правилата за ръгби винаги се е посочвало, че топката трябва да има, доколкото е възможно, определени размери, и това уточнение несъмнено обяснява леките вариации във формата на топката, които отговарят на идеите на различните ръгби съюзи по света. В Нова Зеландия например винаги са предпочитали топка, чиято широчина е с | инча по-малка от тази на използваната у нас.

Топките за ръгби се произвеждат с 4, 6 и 8 панела; най-популярни са 4-панелните (/“.е., четири парчета кожа, съшити заедно, както при оригиналната топка за ръгби) и е интересно да се отбележи, че докато Нова Зеландия винаги е използвала 4-панелни топки, Южна Африка предпочита 8-панелни топки. (Правило 4 от Правилата на играта на R.U. сега гласи, че топката трябва да бъде от четири панела).

При производството на ръгби топка се извършва много работа, както показва следният разказ, написан от посетител на нашата фабрика: „Чудили ли сте се някога, когато сте играли с топка за нетбол, ръгби или футбол, какви различни етапи са били необходими, за да се направи крайният продукт?

Наскоро се заинтересувах и любопитството ми ме накара да обиколя работилниците на Gilbert’s, известните производители на ръгби топки. Исках да разбера за себе си как се изработва футболната топка за ръгби и как е възникнала играта.

„Моят водач, работник в „Гилбърт“, ме заведе в помещението, където първият процес беше в разгара си. Проправих си път през застлания с кожа под към една пейка, на която един мъж държеше голям лист кравешка кожа, от който изрязваше грубо измерени панели. Те бяха претеглени (една готова топка за ръгби трябва да тежи между 13 и 15 унции), а панелите, които тежаха твърде много, бяха прехвърлени през машина за разцепване, за да се получи кожа с правилната дебелина.

„Следяхме кожата покрай шумната работилница, докато се извърши следващият етап. Кожата се накисваше обилно в топла вода, хващаше се с клещи и се разтягаше. Ще забележите, че има доста процеси на разтягане: защото ако кожата не е напълно разтегната, топката лесно се изважда от форма след две или три срещи. Същата кожа се опъва отново с помощта на разтегателно желязо, което е имало формата на нещо като брадва, само че с обърната наобратно глава, след което се прекарва през няколко големи железни валяка и се окачва да съхне.

„След това изсушената кожа се навива на ръка, за да омекне, и се прекарва през няколко валяка, за да се предаде на машина за щамповане. Тук грубите плочи се изрязват до точните размери, които могат да бъдат за топка с четири, шест или осем плочи, в зависимост от страната, за която са необходими топките. Да! Тези топки са от най-високо качество и се изнасят за Австралия, Нова Зеландия, Южна Африка и т.н., като винаги се използват за международни мачове.

„След това обаче панелите се намазват с dubbin (смес от масло от треска и лой), след това се търкалят на ръка, за да се втрие мазнината, изсушават се и отново се търкалят. (Това беше много неприятен процес заради ужасната миризма.)

„След това моят водач ме изведе от шумната работилница, изкачи няколко стъпала и влезе в стаите, където се шиеше. Мъжете, които работеха в тези стаи, бяха опитни работници, които бяха направили по хиляди топки. Въпреки това – за да продължа – единственото машинно шиене беше това, което се правеше, за да се пришие накрайникът към някои панели. Научих, че ръчното шиене е за предпочитане, тъй като всеки шев е независим и ако един шев се скъса, останалите ще се задържат. След това панелите се зашиваха с двуръчен шев (с две игли или свински четини) и с шестнишков конец от коноп и восък. Най-напред панелите се зашиват, за да се получат половини, а след това шевовете се търкат с желязна пръчка на клещи, за да станат плоски.

„След това половинките се зашиват заедно и се поставя

Отворът се оставя на три инча от мундщука. Този шев се изтъркваше по подобен начин и топката се обръщаше навън. Това изглеждаше много просто, когато е направено от експерт, но ви уверявам, че кожата не беше толкова мека, колкото изглеждаше, и за мен беше много трудна задача, когато се опитах да издърпам калъфа навътре през трисантиметровия отвор.

„Топката вече беше почти готова. Трисантиметровият отвор беше много умело зашит, беше зашито езиче и шевовете бяха изтъркани, за да се получи завършек. След това се поставя мехур, който се надува, калъфът се зашива и топката се ражда. Е, почти родена, защото тя не беше готова за продажба, докато не бъде претеглена и тествана.

Тази статия, написана от ученик в гимназията в Ръгби, дава добра представа за това какво се случва в нашите работилници.

Изискванията към една футболна топка за ръгби днес са тя да има правилната форма и тегло, да може да издържа на тежка игра и да запазва формата си. Всички тези качества зависят от кожения калъф. Топката трябва да тежи между 13^ и 15 унции, а за да се постигне това, дебелината на кожата не може да бъде по-голяма от около 2 мм. Следователно кожата трябва да е с най-добро качество и да е добре опъната, в противен случай топката бързо ще изгуби формата си. Използва се кравешка кожа, като за най-добрите топки се използва само средната част на кожата, т.е. задницата. Схемата на следващата страница показва как се закръгля една кожа и частта, отбелязана с А, се нарича задник, от който се правят най-добрите топки. Коремната част на кожата, означена с D, е безполезна за производителите на футболни топки, тъй като се разтяга твърде много. Раменната част, означена с В, се използва за производството на по-евтини топки.

Производството на футболни кожи е специализирана работа и е в ръцете на сравнително малък брой кожари – фирми с дългогодишен опит.

Няма по-подходяща кожа от английската; тя има предимството, че е с плътни влакна и силна структура в сравнение с някои други видове кожи. Интересно е да се отбележи, че годишното потребление на английски кожи за футболни топки за ръгби и асоциации в мирно време непосредствено преди войната от 1939-45 г. е било 16 000. Освен това за по-евтините футболни топки са били използвани значително количество кожи тип „кипс“ и други кожи. Кожите от дребна порода волове се внасят от Източна Индия.

Кожата, която достига до производителите на футболни топки от кожарите, е цепена кожа, т.е. кожа, която е разделена на две или повече части със специална машина за цепене, като за футболните топки се използва горната цепена част със зърнената страна. Някои производители предпочитат кожарите да обработват кожата изцяло; ние предпочитаме тя да идва при нас частично обработена и да довършваме обработката след разтягането на всяка част от топката.

Производствените процеси при изработването на футболни топки за ръгби вече бяха описани в тази глава, но има нещо, което трябва да се подчертае. Много е важно при грубото изрязване на секциите от кожите те да се поставят на купчини според частта от кожата, от която са изрязани, защото кожите не са с еднаква текстура навсякъде като парче плат. Кожата е много по-стегната по отношение на структурата в близост до гръбнака и в края на задницата, отколкото в края на рамото и в близост до корема. Частите на топката за ръгби трябва да бъдат съединени много внимателно.

Първокласната ръгби топка според мен е нещо красиво, но за съжаление не носи радост завинаги. Рано или късно тя бива ритана в калта, нарязвана от шиповете на обувките на играчите или по друг начин и въпреки че може да издържи няколко години, накрая бива бракувана. Понякога се стига до преждевременния му край, когато е поставен твърде близо до огън или тръба за гореща вода и се изгаря. Наистина е изненадващо колко невежа изглежда широката общественост по отношение на разумното третиране на кожени изделия, независимо дали става въпрос за футболни топки или за нещо друго. Те очевидно не знаят, че тя е съставена от много деликатни влакна, които се разрушават при продължително излагане на прекомерна топлина. Освен това топлината по естествен начин извлича мазнините, които се влагат за запазване и защита на кожата, и винаги е желателно от време на време да се нанася добър дуббин или масло. Това е особено необходимо, след като кожата се намокри много, както е неизбежно при футболните топки. Когато топката е мокра, олиото или смазката не трябва да се нанасят прекалено дебело, а топката трябва да се окачи да съхне бавно настрани от огъня – когато мокрото излезе, смазката ще влезе в кожата. Животът на една топка може да бъде значително удължен, ако тя се поддържа правилно.