Лъвовете започват традицията си на турнета през 1888 г., когато капитанът Робърт Седън повежда група от 22 души на турне в Австралия и Нова Зеландия, продължило почти 250 дни.

1888 г. – началото на традицията на турнетата

Добрите неща идват при тези, които чакат
След 46-дневно пътуване – през далечната 1888 г. група от 22 души с капитан Робърт Седън пристига в Порт Чалмърс за 249-дневна обиколка на Нова Зеландия и Австралия. Първата обиколка на британските и ирландските лъвове е дело на бившите английски състезатели по крикет Алфред Шоу, който е известен с това, че хвърля първата топка в тестовия крикет, Артър Шрюсбъри и Джеймс Лилиуайт. Англия осигурява по-голямата част от състава на турнето, но в него има и уелсец Ричи Томас, шотландци Робърт и Уилям Бърнет и Алекс Лаинг, както и ирландец – роденият в Белфаст Артър Пол. Историческият първи сблъсък на „лъвовете“ се състоя в Отаго, който хората на Седън спечелиха, а 10 000 зрители наблюдаваха сблъсъка. Все още не синоним на прочутата червена фланелка, лъвовете бяха облечени в червено, бяло и синьо, но именно Отаго поведе рано с 3:0 с гол от дузпа. Лъвовете отвърнаха на удара с два трая, всеки от които струваше само една точка, преди двата гола на Хари Спикман да обърнат хода на събитията в полза на гостите и те да спечелят с 8:3.

Вестник New Zealand Herald го нарече „най-бързият и труден мач, виждан някога в Отаго“, но взаимното уважение между отборите беше ясно от самото начало. И това не беше демонстрирано по по-добър начин от последвалия банкет и речите след вечерята – празненствата продължиха дълго през нощта, давайки тон на един изключително успешен встъпителен тур. Играчите бяха „сърдечно поздравени за победата си както от приятели, така и от врагове, никой не им завиждаше за трудно спечелените лаври, след като бяха изминали 16 000 мили през океана, за да играят в Нова Зеландия“, коментира тогава статия в „Отаго Витнес“. При преместването на Тура в Австралия необичайната особеност е, че още 18 мача се играят по викторианските или австралийските правила – предлаганите финансови възнаграждения са фактор при определянето на мачовете. Като цяло турнето се оказва изключително успешно – отборът от 1888 г. изиграва 35 мача по ръгби в Нова Зеландия и Австралия, като печели 27, прави шест равенства и губи само два. Въпреки това турнето през 1888 г. е белязано от трагедия, когато капитанът Седън, който е спечелил три шапки за Англия през 1887 г., се удавя в Австралия след инцидент с лодка на река Хънтър в Нов Южен Уелс.

1891 г. – Първа серия тестове

Британските туристи, които се отправят на юг отвъд екватора през 1891 г., са първите, които са официално одобрени от Футболния съюз по ръгби, а първата международна тестова серия е истински успех. Австралийското приключение на Шоу и Шрюсбъри през 1888 г. не е било лицензирано от органите по ръгби и е било финансирано главно от нови мачове по правилата на Австралия. Три години по-късно обаче ръководителите на играта напълно възприемат идеята за задгранично турне. Съюзът на Западната провинция кани групата за турне в Южна Африка, като всички разходи се поемат от министър-председателя на Капската колония Сесил Роудс. Подкрепата на RFU води до това, че групата от 21 души е обявена за английски отбор по ръгби, въпреки че поради факта, че в нея има четирима шотландци, включително капитанът и крило Бил Маклаган, тя получава етикет „Британски острови“ със задна дата. Само осем от 21-те туристи бяха получили международна повиквателна, преди да напуснат британските брегове, а малко повече от половината бяха от Оксфорд или Кеймбридж. Хората на Маклаган, водени от бившия секретар на RFU Едуин Аш, изиграха 20 мача, включително и тестове за първи път. Може би южноафриканското ръгби все още не е било на нивото на това на родните съюзи, но бъдещите британски туристи ще открият, че бързо ще наваксат изоставането си. Въпреки това гостите се справиха с всички съперници, като отбелязаха 224 точки срещу една. Астън е твърде бърз за Бокс Звездата на турнето беше английският център Рандолф Литълтън Астън, който използва ръста си от 180 см и 100-те си килограма, както и впечатляващата си бързина, за да си проправи път през крайната линия за общо 30 есета. Първият в историята тестови мач пред 6000 зрители се провежда на игрището за крикет в Порт Елизабет и е спечелен с 4:0, като Астън отбелязва първото попадение, отбелязано от британско-ирландски отбор по време на турнето. Вторият тест се играе на игрището за крикет “ Eclectic Cricket Ground“ в Кимбърли, като единствените точки са отбелязани от английския халф Уилям Мичъл с гол от нарушения, изритано близо до централната линия. В третия и последен тест туристите завършват победата с 4:0. По време на Тура те изиграха 20 мача, спечелиха 20, като допуснаха само една точка, а в резултат на усилията им в Републиката – след два мача в центъра на диамантения добив Кимбърли им бяха връчени възпоменателни златни медали.

1896 г. – Успехите продължават по правилния начин

След перфектните 20 победи от 20 мача пет години по-рано, Британските и ирландските лъвове от 1896 г. имаха какво да покажат. Това беше второто им пътуване до Южна Африка, но лъвовете бяха изправени пред много по-тежък тест, тъй като нивото на спрингбокс и провинциалните отбори беше значително по-високо. Имаше обаче един човек, който превзе турнето – Томи Крин. Заместник-капитан на Джони Хамънд – Крийн водеше силния ирландски контингент в пътуващата група, която спечели тестовата серия с 3:1, и пое щафетата, когато Хамънд се контузи.

Луис Маги и английският халф Фред Бърн бяха звездите на задната линия, но основите на успеха постави изключителната осмица в предни позиции, вдъхновена от ирландеца Крийн, който игра във всеки мач от турнето.

Забавна и спортна игра
Като цяло отборът на Роджър Уокър постигна само малко по-малък успех от своите предшественици, като спечели серията от четири теста с 3:1 и остана непобеден в 17-те си мача в провинцията. И въпреки че претърпява първо поражение, това конкретно турне винаги ще остане в историята като успешно посещение, което през цялото време е било изиграно в правилния дух, както заявява 36 години по-късно в „История на южноафриканския ръгби футбол“ хукерът на Лъвовете Уолтър Кери. Той казва: „Имало е много турнета след нашето, може би по-добри футболни, но не мисля, че някога е имало турне с повече забавление и повече спортна игра от нашето отдавнашно турне през 1896 г. „Надявам се и се моля южноафриканските отбори винаги да играят като джентълмени. В ръгбито е толкова лесно да се мами и това е толкова разрушително за тази прекрасна игра. „Ако някой иска да прави мръсни номера, нека мами в собствения си двор, но нека се пази от ръгбито.“

Серия тестове
Първият тест се играе на терена на “ Crusader“, а лъвовете се изправят срещу Ферди Астън, който е брат на звездата на лъвовете от 1891 г. Рандолф и е капитан на Спрингбокс. Туристите доминираха през цялото време, но успяха да отбележат само две дузпи при победата с 8:0, като Кери и Лари Бълджър преминаха бялата линия. Кери – един от двамата мъже, номинирани от Оксфордския университет за обиколката – толкова много обича страната, че се завръща през 1913 г., преди да бъде назначен за епископ на Блумфонтейн през 1921 г. Наследството му в ръгбито не се ограничава само до „лъвовете“, тъй като Кери е човекът, измислил девиза на Barbarians: „Ръгби футболът е игра за джентълмени от всички класи, но не и за лош спортист от която и да е класа“. Вторият тест отново е спечелен от Лъвовете, но може би е по-забележителен с двете късни есета, отбелязани от южноафриканеца Тео Самюелс, които са първите им точки в историята на тестовото ръгби. Резултатът в “ Wanderers“ е 17:8, като Хенкок отбелязва блестящ трай през второто полувреме, а серията е подпечатана в „Athletic Grounds“ в Кимбърли – въпреки че и там не всичко е било ясно за лъвовете. Домакините поведоха като домакини за първи път в историята, но Лъвовете се върнаха от 3:0 и спечелиха с 8:3 благодарение на есето на Бърт Маки, а Джеймс Фредерик Бърн добави конверсия и дроп гол, за да премине 100-те точки за Тура.

Първо поражение в историята


Но разликата между страните явно се смалява – през 1891 г. „лъвовете“ са допуснали само една точка в един мач – и Южна Африка постига първия си успех над туристите в последния мач. Ясно е, че поуките, които лъвовете са си взели както по време на това турне, така и през 1891 г., са били напълно усвоени от домакините, тъй като те печелят с 5:0, а лъвовете не печелят друга тестова серия на южноафриканска земя до 1974 г. Бърн, английски халф-бек, отбелязва над сто точки по време на турнето и също така играе във всеки мач, като по време на тестовата серия безпроблемно преминава в центъра, но по ирония на съдбата именно той губи владението, за да предизвика атаката, от която Алф Ларард вкарва единствения трай в мача. Поражението отчасти се компенсира от най-високия резултат и най-голямата победна разлика на Лъвовете в 75-те им мача до този момент – победата с 32:0 в подгряващата среща над Western Province по-рано по време на Тура. Преди това Лъвовете са направили равенство срещу същия съперник въпреки указанията на вицекапитана Крийн относно консумацията на алкохол (с „не повече от четири чаши шампанско“, разрешени за обяд в дните на мача). Правилото за шампанското на Креан е подложено на истинско изпитание, когато Лъвовете са поканени да обядват с министър-председателя сър Гордън Сприг, както припомня Кери в “ Behind the Lions“: „Длъжен съм да кажа, че мачът, който изиграхме, беше след обяд. „Въпреки заповедта на Томи Крин единственото чудо е, че не бяхме разгромени с 50 точки, но си отмъстихме на този отбор в ответния мач.“

1899 г. – Първа тестова битка с Австралия

След като през 1891 г. екипът на Британските острови осигурява първия тест на Южна Африка, през 1899 г. той прави същото и за Австралия, побеждавайки я с 3:1 в първата им международна серия. Съставът от 21 души включва седем международни играчи – двама англичани, двама ирландци, двама шотландци и един уелсец, но капитанът и лондонски свещеник преподобен Матю Мълиню не е сред тях.

Военен кръст, но без мач за Англия
Играчът от Blackheath – един от двамата капитани на Британските и Ирландските лъвове, които никога не са получавали повиквателна от своята страна – организира и ръководи турнето. Освен това той печели Военен кръст по време на Първата световна война, когато полевата болница, в която се намира във Франция, е атакувана от германците. Главният лекар на поста е неспособен да се справи с раните си, така че Мълиню поема командването, лекувайки ранените и евакуирайки най-тежките случаи по време на 12-часова атака със снаряди и газ. През 1899 г. обаче през Mullineux, ветеранът от обиколката в Южна Африка през 1896 г., се изисква да вземе съвсем различно смело и самоотвержено решение – да се откаже след поражението в първия тест на Sydney Cricket Ground. Австралия, подкрепена от двама новозеландски играчи, изтръгва първия тест от гостите, които имат зад гърба си само три мача. Два потвърдени трая в последните десет минути доведоха до победата на Австралия с 13:3. За останалите три теста Чарлз Адамсън е привлечен като външен халф, а английският нападател Франк Стаут поема капитанската лента. Решението на Малиню да се оттегли в полза на Адамсън се оказа решаващо, тъй като играчът на Дърам вкара две есета и изпълни четири конверсии и една дузпа в последните три теста. Общо Адамсън от Дърам вкара 135 от 333-те точки, отбелязани от лъвовете по време на турнето.

Завръщането на лъвовете
Подкрепяни от подмладената си нападателна група, туристите изравняват серията с победа от 11:0 във втория тест на Exhibition Ground в Бризбейн, на който присъства рекордната за Куинсланд публика от 15 000 зрители. Отново на SCG за третия тест шотландското крило Алф Бъчър вкарва две попадения за победата с 11:10. Домакините, които привлякоха петима кивита в отчаян опит да изравнят серията, бяха победени в кални и ветровити условия в последния тест. Туристите спечелиха серията с 3:1 победи с 13:0, като Никълс се оказа също толкова опасен на мокро, колкото и на сухо.

Нов терен
Турът през 1899 г. е първият, който се провежда само в Австралия и няма нужда от допълнителни мачове по австралийските правила. Туристите също така откриват нови пътища, като за първи път включват международни играчи от четирите национални съюза. Изминават още 90 години, преди „лъвовете“ да се върнат на обиколка само в Австралия, като при всички междинни обиколки “ Wallabies“ се използва като загрявка за по-дълги посещения в Нова Зеландия.