Ексклузивно интервю: Sale е мястото, където отново открих любовта си към ръгбито и започнах втория си живот“, казва О’Конър преди предизвикателството на Barbarians.

Полузащитникът на Уолъбис Джеймс О’Конър ще играе в състава на Barbarians срещу Самоа в събота на Twickenham

Когато го питат дали има нещо против сегашната фаза от международната му кариера да бъде определяна като „второ действие“, Джеймс О’Конър не може да не се засмее. „О, това ми харесва!“, казва той.

Кариерата на О’Конър, която се състои от две части, е добре обобщена от появата му за Barbarians този уикенд срещу Самоа: първото му участие за тима е през 2010 г. в известната победа срещу Южна Африка, когато О’Конър все още е в началото на своята ръгби кариера.

Сега той е на 31 години, но не просто годините са го направили по-зрял. Трябва да се каже, че О’Конър е преживял доста драми, откакто през 2008 г. дебютира на 18-годишна възраст. Контузиите и противоречията – най-вече това, че през 2017 г. е арестуван от френската полиция по подозрение в опит за закупуване на кокаин (така и не му е повдигнато обвинение) и признава за злоупотреба с алкохол и лекарства с рецепта – доведоха до шестгодишно прекъсване на международната му кариера в периода 2013-2019 г.

Това беше мрачен период, но изминалото време поне му позволи да разбере как и защо се е случило. „Не усетих, че натискът дойде, докато не бях на върха за известно време. В началото си като гъба, която поема всичко. Натискът за мен дойде, когато отворих всички врати и започнах да се самоунищожавам, защото винаги търсиш следващия връх и ако той не идва на ръгби игрището, го търсиш извън него“, казва той пред Telegraph Sport.

Годините на международната сцена на О’Конър поне му позволиха да разшири хоризонтите си в ръгбито чрез престоя си в Лондон Айриш, Тулон и Сейл Шаркс – клубът, на който той приписва заслугата да го върне в правия път. „Там отново открих любовта си към ръгбито и започнах втория си живот“, казва той.

Освен че се изгражда наново като играч под ръководството на тогавашния директор на ръгбито Стив Даймънд, той започва да работи и със Saviour World, базирана в Шотландия организация за наставничество на мъже, създадена от англичанина Оли Прайс-Тид. О’Конър казва, че Saviour World „е почти начин на живот за мъжете, тъй като се грижи за това да се развиваш и да вървиш напред. Не мога да предвидя бъдещето, но без помощта на момчетата от Saviour World нямаше да съм на добра траектория“.

И Кайл Синклър, и Дани Сиприани признават, че Saviour World е помогнал на кариерата им. „Едно от нещата, свързани с това да бъдеш мъж, е, че трябва сам да го изпиташ“, добавя О’Конър. „Много хора ми казваха как да правя правилните неща, но аз трябваше да правя собствените си грешки, което ми се иска да бях научил след първите две, а не след първите 20.“

Политиката в Sale, ръководена от Даймънд, беше трудна, но полезна за О’Конър, който процъфтяваше, когато можеше да насочи енергията си изключително към ръгбито, далеч от разсейващите фактори извън терена.

„Мисля, че това се дължеше на факта, че бях толкова далеч от дома – фокусът ми беше изцяло върху ръгбито, но не по начин, по който да е прекалено взискателен или да мисля прекалено много за него“, казва той. „Намерих наистина добър баланс в Sale, където можех да тренирам усилено, да се наслаждавам на живота далеч от футбола и наистина ми харесваше да се появявам на тренировка всеки ден.“

Не всичко е по вкуса на играч, израснал на Gold Coast.

„Много от нещата в ръгбито там бяха трудни – няма да лъжа. Живеех в Манчестър, а през последния ми сезон в Sale имаше само два мача, в които беше сухо“, казва той .

„Но що се отнася до целта ми извън ръгби игрището, тя се състоеше в това: „За какво се събуждам? Защо играя ръгби? Дълго време причина да играя ръгби беше само защото бях известен като Джеймс О’Конър – ръгбистът.“

След успешното си завръщане на международния терен, включващо силно представяне на Световната купа през 2019 г., О’Конър е капитан на “ Reds“ за титлата в Super Rugby Australia тази година и е подписал договор, който го задържа в Австралия поне до Световната купа през 2023 г.

О’Конър отдава повече заслуга на друг англичанин за този втори период на успех – Дейв Алред, треньорът по представянето, може би най-известен с работата си с Джони Уилкинсън, който му помогна да се превърне в това което е.

„Дейв беше нереален. Той ми помогна да преосмисля цялата си игра. Когато се върнах в Австралия, бях център и не бях ритал топка от години“, казва той. „Започнахме буквално от нулата.“

О’Конър се превърна от център в голмайсторски халф номер 10 за Австралия

Животът на О’Конър, който от 2019 г. е отново в Куинсланд Редс, със сигурност вече е по-спокоен. Наскоро той си купи къща в Куинсланд и прекарва времето си в походи и риболов с харпун в околността.

Той също така с удоволствие споделя опита си с младите играчи, които идват след него, и им помага да избягват капаните, които ги дебнат – особено в социалните медии.

„Наистина ми харесва да работя с младежите, а също така да продължавам да говоря истината и да се свързвам малко по-дълбоко от изкуствените неща, които се виждат в социалните медии“, казва той. Очакванията на всички са толкова високи, че когато не ги достигнат, хората са депресирани и тревожни, сравняват се с една илюзия.

„Голяма част от моето завръщане беше не само да играя, но и да се отблагодаря на ръгбито, защото то направи толкова много за мен. Ходих в училища и помагах чрез младежки програми, там се чувствам най-свързан. Моят съвет е да играете играта, защото я обичате, а не за да станете известни, не заради парите.