Хукерът на Лестър Тайгърс се издигна бързо от Чемпиъншип до международната сцена за по-малко от година.

Това бяха луди шест месеца“, признава Ник Доли, който стана 1442-ят англичанин, представил Англия в тестови мач, след като Южна Африка беше победена на „Туикенъм“ преди две седмици.

„Откакто се преместих тук, изминаха наистина луди пет години. Ако погледнете откъде съм дошъл, честно казано, това е истинска благословия. Не бих могъл да го напиша за вас.“

Струва си да се опитаме да разкажем историята, защото тя е богата на постоянство и използване на възможностите. Пътят му към световната сцена, започнал с едно коледно пътуване от Австралия до Манчестър, за да посети баба си и дядо си……… Ако сте седнали удобно, тогава ще започнем.

„Просто искахме да дойдем като семейство – сестрите ми, брат ми, майка ми – за Коледа и Нова година“, казва Доли. „Казах на дядо ми, че ще вляза в предсезонната подготовка на моя клуб в Сидни и че искам да поддържам физическата си форма, за да не се издъня.

„Попитах го дали може да уреди нещо и той имаше няколко връзки, с които говори. Разлетяха се имейли, благодарение на които попаднах в Sale.“

Тони Палин, “ вманиаченият по ръгбито“ и “ бъбрив“ дядо на Доли, разчита на местните си контакти. Доли започва да тренира в академията на Sale Sharks и впечатлява достатъчно, за да спечели петгодишен договор, както и място в английските възрастови групи. Маркъс Смит е негов съотборник в отбора до 20 години.

Въпреки това бойкият хукър трудно попада в първия отбор. След престой под наем в Sale FC, Rotherham и Jersey, Dolly е освободен, когато пандемията настъпва.

Доли обяснява, че този опит „ми отвори очите за това колко жестока среда е ръгбито“. Сложната ситуация се оказва добра. Той подписва договор с Ковънтри и по време на отлагането преди сезона 2020-21 г. в Чемпиъншип основава фирма за персонални тренировки – Build U Fitness. Доли не представлява клуба от Уест Мидландс до февруари 2021 г. Забелязвайки потенциала и упоритото отношение, Стив Бортуик се задейства след само три участия и доведе Доли в Лестър Тайгърс.

„Неуспехите ще се случват“, казва 22-годишният младеж. „Те са неизбежни. Въпросът е как ще се възстановиш след тях. След като ме освободиха от Sale, винаги съм виждал себе си да се върна в Премиършип, където и да е това. За щастие това се случи по-скоро рано, отколкото късно.“

Роден в Сидни, Доли се е движил в задънена улица в австралийската юношеска сцена. Баща му, Майкъл, е казал на селекционерите на Нов Южен Уелс, че му липсва работоспособност. Колко иронично изглежда това сега. Навикът на Доли да рискува продължава и в „Тигрите“.

В началото на текущата кампания Лестър беше обезпокоително разреден откъм хукери – Том Йънгс, Хулиан Монтоя и Чарли Клеър не бяха на разположение. Те имаха нужда Доли да се включи. Той го направи без много шум и със забележителен успех. Четири последователни старта донесоха четири трая, а точните му хвърляния подхранваха ефективния маул, докато „Тайгърс“ постигаха последователни победи.

Бортуик, може би най-взискателният специалист в областта на Line-out тите на планетата, толкова разчиташе на своя новобранец, че Доли не излезе преди 74-ата минута във всеки от първите три мача срещу Exeter Chiefs, Gloucester и Saracens. Еди Джоунс сигурно се е възхищавал на това – и може би дори е разпознал сродна душа.

„Самият той казваше, че е малък хукър“, казва Доли за старши треньора на Англия. „Предполагам, че за размерите на всички сега, аз съм доста малък хукър. За мен е важно да се хвърлям, да се вкопчвам и да бъда колкото се може по-агресивен.“

Въпреки че не беше избран за септемврийския тренировъчен лагер на Англия, Доли беше сред тримата хукъри, които заминаха за Джърси, за да се подготвят за есенните тестове. Когато Джейми Джордж замени контузения Люк Коуън-Дики, той остана като трети избор. След това Джордж отпадна в навечерието на гостуването на Южна Африка на “ Twickenham“.

Джоунс повика Джак Сингълтън, но избра Доли на пейката зад Джейми Блеймър. Той бе вкаран в игра в края на мача, точно когато Спрингбокс упражняваха контрол, и подаде от line-out-a, от който Рафи Куирк отбеляза. Нещата не се развиха напълно по план за Доли, като Ебен Ецебет улови две негови хвърляния. Въпреки това той упорстваше и Англия стигна до успеха, за да отстрани световните шампиони.

„Не мисля, че бих желал да е по друг начин“, казва Доли за огненото кръщение. „Искаш да играеш с най-добрите отбори, а те са най-добрият отбор – това е факт. Беше просто страхотно да се чувствам така, сякаш съм допринесла за победата“.

Майка му, Шарън, чрез която той се класира за Англия, беше сред публиката, въпреки че бабата и дядото на Доли не успяха да дойдат от Манчестър, а брат му, Алекс, полузащитник, който също остана в Англия и започна кариера след онова съдбовно коледно пътуване, играеше за Донкастър. Друг спомен за необикновения му път дойде в съблекалнята след това, когато Том Къри, приятел и връстник в “ Sale Sharks“, му подари шапката.

„Беше наистина специално“, казва Доли. „Не можех да поискам от никой друг да ми я подари. Той е видял пътя ми. Той е мой близък приятел и знае колко много трябваше да вложа, за да стигна до това, което съм.“

Естествено, Доли не смята, че подвигът му от миналия месец е крайна цел. Лестър се изправя срещу Harlequins в неделя и ще бъде нетърпелив да увеличи осемте си точки на върха на таблицата с девета поредна победа. Шестте нации ще се развихрят съвсем скоро, а краткото представяне на Англия разпали апетита.

„Ако не друго, то това ме направи малко по-гладен“, казва Доли. „Усещаш вкуса и искаш да се върнеш и да се докажеш. Не искаш да бъдеш човек, който играе само за една мач.“

„Лудите“ последни пет години доказват, че Доли е изключително находчив и решителен човек. Да се съмняваме в него не би било разумно.