Взривоопасното съперничество ще се възобнови в събота – за първи път клубовете се срещат след отпадането на Saracens заради скандала с тавана на заплатите

Преди почти две години Роб Бакстър изстреля куршума на съперничество, което се е разгаряло в английското ръгби през по-голямата част от десетилетието, за да се разпали в нещо много по-експлозивно.

Exeter Chiefs на Бакстър, отборът, който той бе превърнал от отчаяни аутсайдери в образцова машина за игра в рамките на тавана на заплатите, базирана предимно на местни таланти в югозападната част на страната, се бе изправял срещу Saracens и губеше от тях всеки път, когато и двата отбора достигаха до финала на Премиършип през 2016, 2018 и 2019 г.

Saracens също бяха изградили успеха си върху гръбнака от местни английски таланти, но само 72 часа след като Англия загуби финала на Световната купа по ръгби от Южна Африка, стана ясно, че разходите за поддържане на това златно поколение в допълнение към чуждестранните им суперзвезди са довели до нарушаване на тавана на заплатите чрез спорни споразумения за имиджови права.

Всеки клуб от Премиършип имаше право да има претенции, но непосредствено след скандала и евентуалното отпадане на Saracens в Чемпиъншип за сезон 2020/21 именно забележките, направени от Бакстър през декември 2019 г., показаха колко много подозрения е изпитвал тимът от Девън към своите съперници.

Позовавайки се на резултатите на Saracens през трите сезона, за които са били санкционирани, Бакстър заяви: „Те просто не са истински. Гледам останалите 10 клуба от Премиършип, но има един клуб, чиито резултати не целя сега, защото не знаем дали зад тях стои честност. Със сигурност не е имало такава от три години насам.

„Как играят Saracens сега, за мен е най-маловажното нещо в Премиършип. Това, което правех, беше да ги гледам, за да се уча от тях, да се науча как да се опитам да ги победя. Сега големият урок за това как да постигнеш това, което постигнаха Saracens, е да бъдеш извън правилата, към които всички се придържаме.“

Това твърдение на Бакстър, че успехът на Saracens „не е истински“, скоро стана известно като „фалшив“ сред медиите и феновете на други клубове. Успехът на севернолондончани включваше и европейските корони през 2016, 2017 и 2019 г. и това, разбира се, доведе до това, че английският отбор на Еди Джоунс беше изграден около ядро от играчи на Saracens, което включваше Оуен Фарел – настоящият капитан на клуба и човекът, който изведе Англия до финала на Световната купа, както и Маро Итоже, Били и Мако Вунипола, Джейми Джордж и по-късно Елиът Дейли, който се присъедини към отбора на Wasps през 2019 г.

Двета отбора не са се изправяли един срещу друг на „Санди Парк“ в горната част на класирането от 29 декември 2019 г., когато Ексетър постигна победа с 14:7, а тази събота най-накрая ще се състои дългоочакваното повторение на този мач. Преди две години кратка свада в началото на мача съживи публиката, но когато в края Джак Науел прегърна съперника си Дейли, от феновете на домакините се разнесоха едва ли не въздишки на разочарование, такава беше горчивината, която изпитваха към Saracens.

Вярващите в Ексетър винаги са имали чувството, че въпреки собствените си успехи, чиято кулминация бе финалът на Премиършип през 2017 г., когато победиха Wasps в продълженията, плюс дубълът в Премиършип и Европа през 2020 г., редица техни звезди са били пренебрегнати от Джоунс в полза на играчи на Saracens, което е породило допълнително презрение.

Вероятно най-значимият случай, в който е бил пренебрегнат играч на Ексетър, е този на Sam Simmonds, който до тази есен многократно е бил оставян извън състава на Англия, след като Billy Vunipola се завърна от контузия. Но неприязънта към международните селекции стигна много по-далеч – много от феновете на Ексетър са твърдо убедени, че Джо, по-малкият брат на Сам, който е капитан на отбора при дубъла през 2020 г., е по-добър халф от Фарел и че Люк Коуън-Дики е по-добър вариант за хукър от дългогодишния Джордж.

Дон Арманд, друг играч от Ексетър, който изглеждаше пренебрегнат от Англия, със само два мача, даде представа за гледната точка на играчите за скандала със Сараценс в книгата „Exe Men“ на Роб Китсън от 2020 г: Изключителният възход на Exeter Chiefs: „Има и много момчета от Ексетър, които трябваше да играят за Англия, но не го направиха. Мога да изброя няколко.

„Дори и тези момчета, които са участвали и са си тръгвали, са изгубили не само парите, които променят кариерата им, но и репутацията им. Тези разочарования се замитат под килима публично – от индивидуална гледна точка има много неща, които хората не виждат.“

От страна на Saracens имаше много по-малко публични критики от страна на треньори или играчи. Въпреки това в съвместно интервю за Telegraph Sport през март тази година Били Вунипола и неговата клубна съотборничка, състезателката от женския тим на Saracens Попи Клил, обясниха как съперничеството се е пренесло в другата част на играта, след като Exeter се присъедини към Premier 15s през сезон 2020/21.

„Трябваше да играем на „Санди Парк“, което беше ужасно, а след това си тръгвахме. Тони Роу [изпълнителният директор на Ексетър] ни се усмихваше…“, каза Клил, след като жените на Ексетър бяха победили двукратните шампиони Сарис. Жените не бяха пряко засегнати от скандала с тавана на заплатите, но дълбочината на омразата не можеше да бъде пропусната в този ден.

Вунипола веднага се намеси на тема „хейтъри“ в същото интервю – беше ясно, че някои от тези, за които говореше, се намираха на „Санди Парк“. “ И жените са си наш отбор… „, каза той. „Има толкова много хейтъри, които искаха да се разделим, но ние обичаме това място твърде много и се наслаждаваме твърде много на това, че сме наоколо.“

Повече от две години след първото разкриване на скандала Бакстър реши да не прави толкова разпалващи изказвания, както тогава, а вместо това подчерта, че новата генерация играчи ще се справи със съперничеството по различен начин тази седмица.

„Ако някои от играчите все още смятат, че това е проблем, то това е чудесно и те трябва да използват това като мотивация“, каза Бакстър тази седмица. „В никакъв случай не смятам, че това е мотивацията на всеки играч. Всеки трябва да намери своите собствени причини. Точно така ще бъде и за Saracens.

“ При нас, за някои играчи ще бъде важно просто да съберат точки и да продължат по пътя към един наистина добър сезон. За други момчета това все още може да се усеща като нещо лично. Не мисля, че като треньори вече изграждате някой конкретен мач като сблъсъка на годината. Просто не се получава така.“

Бакстър може и да омаловажава елемента „мач на злобата“, но няма съмнение, че ако Екзитър спечели в събота, Роу няма да е единственият усмихнат на „Санди Парк“.