Главният изпълнителен директор на лидерите в Премиършип признава, че клубът „не е завършен“ преди разпродаденият мач в неделя срещу Harlequins.

Въпреки че Андреа Пинчън казва, че ръгбито „не е моето поприще“, пътуването ѝ с „Тигрите“ започва през 2004 г. на касата за билети.

ндреа Пинчън знае, че не всеки я вижда като водеща фигура в Премиършип „Нека не се заблуждаваме“, казва главният изпълнителен директор на Лестър, размишлявайки върху по-незабележимия си статут на една от двете жени изпълнителни директори в лигата. „Мисля, че много хора гледаха на мен по странен начин. Напълно разбирам защо имат такава представа, защото няма толкова много жени в спорта на висше ниво.“

На много други изпълнителни директори от Премиършип, независимо от пола, също не им се е налагало да се доказват в Близкия изток, издигайки се в редиците на Emirates от член на кабинния екипаж до специалист по авиационна сигурност. „Бях много свикнала да работя в мъжка среда, да се изправям пред 50 пилоти мъже и да им говоря за бомби и отвличания. Влизането в ръгби клуб не беше толкова плашещо.“

Очевидното ѝ удоволствие от предизвикателствата със сигурност се отплаща в East Midlands. Когато Пинчън пое сегашната си роля през май 2020 г., Лестър все още изследваше отломките от едно злощастно десетилетие, като избегна изпадането само заради неразбориите с тавана на заплатите на Saracens (които също вече имат жена изпълнителен директор в лицето на Луси Рей). Сега „тигрите“ отново са крале на джунглата и водят с шест точки, докато се подготвят за гостуването на шампионите „Харлекинс“ в неделя. За първи път от три години Уелфорд Роуд ще бъде пълен и настроението в клуба е променено.

Заслугата очевидно трябва да бъде споделена със старши треньора Стив Бортуик, неговия екип, играчите и променения управителен съвет, но решимостта на Пинчън да гарантира, че всички са в една и съща посока, е от решаващо значение. Не е далеч и от веселия смях – може би най-радостната новина за Лестър от всички. По времето на старите „тигри“ това беше отличителна черта: твърд и отдаден, да, но и земен забавен отбор

Пинчън прави впечатление, че е всичко това, тъй като е израснала на място и е работила в касата на клуба още през 2004 г. В натоварени моменти тя не се притеснява да крещи на преминаващите играчи, за да вдигнат телефона, в резултат на което понякога нищо неподозиращите обаждащи се откриват Мартин Джонсън от другата страна на линията.

17 години напред и „едно от нещата, които ме изненадаха най-много“, беше откритието, че директните и трудни дискусии, които тя редовно провеждаше в бизнеса, бяха по-малко редовни в местния ръгби клуб. „Никой не се радва да води разговори за представянето на хората, [но] според моя опит бизнесмените са много по-свикнали с това. Вие сте като: „Чакайте, вие би трябвало да сте големи, изпълнени с тестостерон момчета, какво става?“

Със сигурност е имало много смутено заекване в деня, в който тя посещава тренировъчната база в Oval Park, докато все още е търговски директор на клуба, и моли тогавашния треньорски състав да сподели ключовите си показатели за ефективност. „По това време съставях тригодишна търговска стратегия и исках да поговоря с треньорите каква е тяхната стратегия.“ Впоследствие тя представя доклад на председателя Питър Том, в който призовава за по-единно усещане за посока. „С Питър проведохме доста откровен разговор. Не претендирам, че познавам тънкостите на ръгбито, това не е моята област, но от бизнес гледна точка имаше някои реални области, в които смятах, че можем да добавим стойност.“

Накратко, стратегически „Тигрите“ са преродени. Четири ключови ценности – Club First, Tough, Passionate, Driven – бяха пришити към яката на фланелката на отбора, а Пинчън – „Не можеш да сложиш „tough“ на целия си брандинг, ако не си готов да бъдеш такъв“ – не се опитва да замаже застиналото минало на Лестър. „Нека не отминаваме факта, че бяхме почти спасени от изпадане благодарение на това, което се случи със Saracens. Трябва да се изправиш пред фактите, а не да се опитваш да ги игнорираш и просто да продължаваш да правиш същите неща. Това е пътят на лудостта. Разбира се, че всички искаме да печелим, иначе щяхме да правим нещо друго. Но кои са стъпалата за нейното поддържане? Какво се случва, ако в даден момент загубите посоката? Не можеш просто да се луташ наоколо и да казваш: „Цялата ми концепция е да побеждавам.“

Джордж Форд ще напусне Лестър в посока Сейл в края на сезона, а Андреа Пинчън казва: „Финансите на клуба са стабилни. Ще се уверим, че харчим в рамките на лимита

Следващото голямо предизвикателство за всички е да се утвърди наследник на Джордж Форд, който в края на този сезон преминава в Sale. „Искахме той да остане, това не е тайна. Но той си тръгна по семейни причини, които ние напълно уважаваме.“ Но може ли клубът, който загуби по 1 млн. паунда на месец по време на изолацията, да си позволи първокласен заместник? „Не става въпрос за това: Джордж напуска, не трябва да се паникьосаме. Финансите на клуба са стабилни. Ще се уверим, както винаги сме правили в ръгбито, че харчим до лимита и че сме толкова силни, колкото можем да бъдем.“

Явно помага фактът, че Пинчън и Бортуик са на едно мнение. Тя казва, че е научила много от него – „Той е невероятен човек, с когото се работи, само по отношение на това колко аналитичен е мозъкът му“ – и има също толкова силна работна етика. Почивни дни – „какви са те?“ – а най-релаксиращото й хоби е да тича понякога от дома си близо до Мелтън Моубрей. „Семейството ми разбира колко всеобхватна е тази работа. И тя е такава, нека не се съмняваме в това. Понякога балансът между работата и личния живот не винаги е налице. Но като се има предвид през какво преминаха служителите на фронтовата линия на NHS напоследък, няма да се оплача, че съм изпълнителен директор на „Лестър Тайгърс“. Чувствам се голяма късметлийка.“

Тя обаче подчертава, че предстои да се извърви дълъг път. „Когато имаш нещо толкова голямо като Лестър Тайгърс, това не става за една нощ. Не става дума за това, че: „Вижте ни, не сме ли велики? Ние далеч не сме готови.“ Сред феновете обаче вярата се завръща. „Този уикенд е първият ни разпродаден мач от 2018 г. насам. Дали загубихме част от подкрепата си, когато нещата не вървяха толкова добре? Да, разбира се. Тези ad hoc покупки на билети, губиш част от тях. Но нашите притежатели на сезонни билети останаха с нас през всички времена. Наистина е страхотно да видиш дълбочината на подкрепата.“

Ако не друго, тази неделя Лестър ще разбере точно колко от отскока си е възвърнал. “ Quins са шампионите, те са еталонът“, казва Пинчън и гласът ѝ леко се втвърдява. „Амбицията на Лестър не е просто да бъде там или някъде там. Искаме да сме в челото на таблицата, когато това е важно.“