Притокът на южноафриканци ще бъде от голяма полза и за европейското ръгби – и то не само за звезди като Полард.

ероятното подписване на Handre Pollard с Leicester Tigers е напомняне за това колко международно става ръгбито и колко много това може да бъде в полза на Южна Африка. От „голямата тройка“ в Южното полукълбо само Южна Африка е готова да позволи на всичките си ключови играчи да играят редовно в чужбина и все пак да представляват националния си отбор, а с оглед на Световната купа в Европа след малко повече от 18 месеца това е само едно от предимствата, които Спрингбокс придобиват в момента.

Другата страна на монетата е, че дори онези южноафрикански играчи, които все още са в един от четирите най-големи провинции в страната, редовно се запознават с европейското ръгби. Фактическото изхвърляне на Южна Африка от Super Rugby заради ограниченията за пътуване до Австралия и Нова Зеландия, наложени от Covid, стоеше зад откриването на United Rugby Championship, а сега вирусът наруши провеждането на първия сезон на турнира, в чиито ранни кръгове четирите южноафрикански отбора играха без онези спрингбокс, които бяха на разположение в рамките на Rugby Championship. Но посоката на движение вече е ясна и по време на следващото Световно първенство почти всички от най-добрите южноафрикански играчи ще играят за клубове в Европа или срещу тях.

През следващия сезон поне една от четирите южноафрикански провинции, които се състезават в ЮАР, ще получи достъп и до най-високото европейско клубно състезание, което означава, че много от състезателите на „Спрингбокс“ от „Стормърс“, „Булс“, „Шаркс“ и „Лъвовете“ ще имат допълнителна конкуренция на най-високо ниво срещу по-широк кръг от най-добрите европейски страни.

Влиянието на южноафриканците върху нашите водещи ръгби клубове не се свежда само до знакови попълнения като Дуейн Вермюлен в „Улстър“, Полард в „Лестър“ или целия легион от спрингбокс в „Сейл Шаркс“. Броят на южноафриканците, които не са национали, а играят професионално в най-добрите европейски клубове, вече е огромен, като един журналист твърди, че в URC има повече играчи, родени в Южна Африка, отколкото играчи, родени в Европа. Независимо дали това е вярно или не, със сигурност почти всеки клуб вече разполага със значителен контингент от играчи с произход от Южна Африка.

Като оставим настрана положителните последици за Спрингбокс, струва ми се, че това безспорно ще се отрази на европейското ръгби. От дългогодишен опит знам, че южноафриканските играчи са удоволствие за трениране, че те въвеждат високи стандарти и стимулират културата на поведение и отговорност в клубовете.

Добър пример за това е фланговият играч Francois Louw, с когото се запознах, когато работихме заедно в Bath. Както почти всички южноафрикански играчи, които съм тренирал, той се отнасяше с уважение, беше готов да слуша, имаше страхотни умения, беше примерен, даваше чудесен пример и преди всичко беше страхотен отборен играч. Влиянието му върху този отбор беше огромно, а това съм го виждал много пъти и на други места, например с Гари Пагел, когото доведох в Нортхемптън. Ако говорите с някого в Saracens, влиянието на техните спрингбокс играчи и културата, която те донесоха със себе си, е решаващ фактор за техния успех.

Това не винаги се получава и мога да се сетя за примери – като например престоя на Jake White в Монпелие или Alan Solomons в Нортхемптън – където има културен сблъсък, който по някаква причина носи повече негативи, отколкото позитиви. Но като цяло бързото разрастване на връзките между най-добрите европейски клубове и най-добрите играчи и треньори в Южна Африка е от огромна полза и за двете страни.

Няма и никакви признаци, че тази симбиоза ще се забави в близко бъдеще. Всъщност може да се окаже точно обратното, а влиянието на Южна Африка върху европейското ръгби да стане още по-силно. Южноафриканците инвестират в нашето ръгби, техните водещи клубове вече играят в нашите състезания, а много от най-добрите им играчи тренират и играят заедно с националите от „Шестте нации“ всяка седмица.

Играта с южноафриканците и срещу тях ви предизвиква да се справите с тяхната физика, което е в дългосрочна полза на играта в Северното полукълбо. Достатъчно е да поговорите с треньорите в Нова Зеландия, за да разберете ползите от контакта с южноафриканското ръгби. Една от причините, поради които “ All Blacks“ са толкова добри в професионалната ера, е, че им се налага да играят с Южна Африка по няколко пъти всяка година. Макар че южноафриканските провинции бяха отслабени от толкова много играчи, които се насочиха към чужбина, редовното играене със “ Springboks“ държеше националния отбор на Нова Зеландия в шах, като го задължаваше да произвежда нападатели, които могат да издържат на физическото настъпление, което Южна Африка носи.

Освен че броят на южноафриканците, играещи в Европа, се увеличава, връзките се засилват и от създаването на URC, което ще доведе до по-нататъшна интеграция, тъй като техните клубове получават достъп до Champions Cup и Challenge Cup. И остава фактът, че тъй като се намираме в един и същи часови пояс, импулсът за по-нататъшна интеграция ще нарасне бързо.

Очевидната следваща стъпка е някакъв интегриран сезон, в който Springboks ще се присъединят към Six Nations, за да станат Seven Nations. От финансова гледна точка това е в интерес на всички, а освен това ще е от полза за повишаване на стандартите за Англия, Уелс, Шотландия, Ирландия и Италия. Примерът на British and Irish Lions показва, че това може да бъде възприето и от привържениците, които ще пътуват до Южна Африка за един дълъг уикенд.

Трябва да призная, че съм пристрастен и че това е перспектива, която ме вълнува. Обичам южноафриканското ръгби и смятам, че то дава много на играта. Бих се радвал тези връзки да станат още по-силни, въпреки че мога да си представя, че това няма да бъде посрещнато с ентусиазъм в Окланд и Сидни.

Подозирам, че в краткосрочен план големите печеливши от тази нарастваща близост ще бъдат Спрингбокс във Франция през 2023 г., защото когато играят с Ирландия и Шотландия в мачовете си от групата, няма да има шок, който All Blacks изпитаха в Дъблин и Париж тази есен. Но в дългосрочен план това ще повиши стандартите на европейското ръгби и ще допринесе за една по-жизнена игра, а това може да бъде само от полза.