Ексклузивно: Лион е провел разговори с халфа, който по това време не е бил в отбора на Англия и се е разколебал в Харлекинс

Маркъс Смит можеше да бъде изгубен за английската игра, след като президентът на Лион Ян Рубер разкри, че френският клуб е водил разговори за подписа на халфа на Harlequins преди 12 месеца.

През тази година Смит се утвърди като лице на проекта на Еди Джоунс „Нова Англия“, след като изведе Харлекинс до титлата в Премиършип, спечели първия си международен старт и беше повикан за турнето на British & Irish Lions. Преди 12 месеца обаче картината беше съвсем различна. Въпреки че беше първообраз на „ученика“ на Джоунс, Смит беше твърдо извън отбора на Англия и се беше разочаровал в Харлекинс под ръководството на Пол Густард.

Бат направиха силен опит да привлекат 22-годишния играч, но информацията за неговата готовност достигна до френския пазар. След като перспективите му за Англия изглеждаха приключили, Telegraph Sport разбра, че Смит е обмислял да се премести отвъд Ламанша в един момент. Ако се беше преместил във Франция, той нямаше да може да участва в селекцията на Англия съгласно условията на договора на Футболния съюз по ръгби с Премиършип Ръгби.

В крайна сметка Смит е бил убеден от близки съветници да остане на “ Stoop“, където процъфтява през 2021 г. и оттогава е приет за любимец на „Twickenham“. И все пак, в контекста на момента на плъзгащите се врати, Рубърт казва, че Лион е бил твърдо на опашката за подписа на Смит. „Това можеше да е възможност“, казва Рубер пред Telegraph Sport. „Един френски агент ни каза, че е свободен, а ние го бяхме следили, така че знаехме, че е добър играч. Това, което направи тази есен, доказа, че сме били прави; за наше съжаление и за негово щастие.

„Проведохме няколко първоначални разговора. Разбрахме се, че преди да направим оферта или да предложим договор, той трябва да избере дали е готов да напусне Англия, или не. Това беше първият избор, който той трябваше да направи, защото не искахме да бъдем използвани за търг. Тази година беше толкова бърза за него, че мисля, че той направи правилния избор. Когато видите края на историята, като видите какво е направил с националния отбор, тогава беше правилното решение да остане там.“

Вместо това Лион подписа договор с бившия All Black Лима Сопоага от Wasps, за да бъде техен стартов халф. Опитът от изпускането на Смит не разубеди Рубърт да се върне на английския пазар и миналия месец Лион подписа с втория ред Joel Kpoku от Saracens. Подобно на Смит, 22-годишният играч беше поредният ученик на Джоунс, който не получи повиквателна и чийто първоначален потенциал сякаш беше спрял.

Първоначално Лион търсеше втори ред в Южна Африка и Нова Зеландия, за да открие, че Кпоку е на разположение, а Saracens не желаеше да позволи на своя продукт от академията да се присъедини към друг английски клуб. „Това беше голяма изненада за нас“, каза Рубер. „Не очаквахме, че английски играч с голям шанс да играе за топ отбор ще бъде свободен. Тогава чухме за тази възможност с Джоел и бяхме много щастливи от нея. Направихме си домашното и чухме много добри неща за него. Разговарях с него и той ми направи много добро впечатление.“

Макар че Кпоку няма да има право да играе за Англия, тъй като е подписал договор до 2023 г., Рубърт вярва, че този ход може да помогне за разкриването на богатия му потенциал. „Той иска да израсне като играч“, казва Рубер. „Надявам се, че ще успее да се впише. Мисля, че той знае, че до Световното първенство през 2023 г. няма да е в плановете на Еди Джоунс, така че може да играе за нас две години и ако види, че отново може да бъде част от националния отбор, тогава може да обмисли завръщане в Англия. Не знам колко дълго ще остане във Франция. Може би ще се влюби в града Лион, в клуба Лион или дори в някое френско момиче“.