Капитанът на Лестър Елис Гендж ще се присъедини към родния си клуб Bristol Bears това лято, което е поредната сериозна загуба за лидерите в Галахър Премиършип.

След като полузащитникът Джордж Форд реши да се върне към корените си, подписвайки договор със Sale Sharks за следващия сезон, Лестър загуби още един от своите бижута в короната – английската стълб и вице-капитан Гендж се връща в West Country.

Telegraph Sport разбира, че желанието на Гендж да бъде по-близо до семейството си го е накарало да подпише с Бристол, като и двата клуба са предложили сходни договори. Бристол не потвърдиха трансфера си в сряда, но се очаква да бъде обявен тази седмица.

„Ще бъда завинаги благодарен за това, което този клуб ми даде“, заяви Гендж. „Създадох приятелства за цял живот и научих много. Клубът беше невероятен в разбирането на мотивите ми за това решение и аз ще продължа да давам всичко от себе си за момчетата и феновете на Лестър Тайгърс до края на този сезон.“

Роден и израснал в Ноул Уест, бедняшко предградие на Бристол, Гендж преминава през академията на Беърс, преди да се присъедини към Лестър през 2016 г. Старши треньорът на Англия Еди Джоунс веднага хареса Гендж, като му осигури дебют още на 21-годишна възраст срещу Уелс, след като имаше само няколко участия в Премиършип. Неговата агресия му помогна да се превърне в един от най-агресивните играчи с топка в английското ръгби, но същевременно овладя и по-дивото си лице.

Зрелостта му беше призната, когато беше избран за капитан на Лестър за сезон 2021/22. 26-годишният играч изведе клуба до перфектен старт в Премиършип с девет победи от девет, а той и Форд бяха сред малцината от първия състав, които започнаха победата на „тигрите“ с 16:13 за Champions Cup в гостуването на Бордо

На международно ниво Гендж също беше включен в лидерската група на Джоунс за неговия „нов английски проект“. След като през по-голямата част от международната си кариера играеше втора или трета цигулка зад Мако Вунипола и Джо Марлър. Тази есен той най-накрая изглежда се утвърди като първи избор на Джоунс, въпреки че положителен тест на Covid го извади от победите срещу Австралия и Южна Африка.

Подписването му представлява значителен успех за мениджъра на Бристол Пат Лам, който постави местните играчи в центъра на визията си за клуба. Пристигането му означава, че „мечките“ ще разполагат с първия избор на Англия за партньорство на Гендж и Кайл Синклер. Според информация на Telegraph Sport Бристол също така търси вътрешен център. Междувременно Лестър ще трябва да запълни празнината, оставена от Гендж.

Както Telegraph Sport обясни тази седмица, намаляването на тавана на заплатите е направило почти невъзможно за водещите клубове в Премиършип да задържат всичките си водещи играчи. След като младите Фреди Стюард, Джордж Мартин и Томи Рефел направиха големи успехи на „Уелфорд Роуд“ през този сезон, тази задача е още по-трудна за старши треньора Стив Бортуик, който вече загуби две от водещите си звезди.

„Това е лично решение за Елис, което знам, че не е било лесно за него, и макар да сме разочаровани, уважаваме причините, поради които е решил да напусне в края на сезона“, каза Бортуик. „За мен беше голяма привилегия да работя с Елис през последните пет години, първо с Англия и още по-тясно, откакто се присъединих към клуба. Предстои ни дълъг път през този сезон и Елис е напълно ангажиран да завърши престоя си в „Лестър Тайгърс“ по същия професионален и страстен начин, по който представяше „Тайгърс“ през шестте си сезона в клуба.“

Радост за Бристол, но надеждите за още една династия на Лестър получиха сериозен удар

Завръщането на Елис Гендж от „Лестър Тайгърс“ в „Бристол Беърс“ представлява огромен успех за отбора на Пат Лам. Отдавна се говореше, че Гендж се интересува от завръщане в района, в който е израснал, но моментът на преместването е особено интересен.

Бристол се намира в разгара на злощастна кампания, като загуби шест от деветте си мача в Премиършип, след като през миналия сезон бе на върха. Отборът отчаяно се нуждае от свежа искра, а Гендж ще осигури точно това.

През тази кампания „мечките“ са донякъде плахи, като не проявяват необходимата физика и интензивност, за да печелят мачове. Английският стълб ще допринесе за това с характерното си борбено носене на топката и нежеланието си да направи крачка назад. Това ще помогне да се компенсира драматичният спад в представянето на номер 8 в Бристол Нейтън Хюз.

На отбора на Лам му липсва и лидерство на терена, особено когато Стивън Луатуа не е на терена. Гендж се превърна в уважаван лидер и бе обявен за капитан на Лестър преди настоящия сезон, както и бе включен в лидерската група на Англия от Еди Джоунс. Способността му да се интегрира в играчи от всякакъв произход, на всички етапи от кариерата им, се посочва като една от причините за неговия лидерски успех.

В Бристол не може да се попречи и един местен играч, който да се смеси с редица световни суперзвезди, особено когато те са изправени до стената.

За Лестър нещата на терена не могат да се развиват по-добре. Загубата на Гендж в допълнение към напускането на Джордж Форд обаче е удар. Подписването на договора с Хандре Полард смекчава последното, но да загубиш капитана и халфа си, когато летиш високо в горната част на класирането, далеч не е идеално – и леко смущаващо. Защо Лестър не може да убеди ключовите си играчи да останат?

След като старши треньорът Стив Бортуик вече е големият фаворит да замени Джоунс в Англия след Световното първенство през 2023 г., този ренесанс на „тигрите“ може да се окаже по-скоро миг, отколкото начало на нова династия.