Сезонът на ръгби съюза в Япония започва в петък с големи амбиции, сложни имена на отбори и нова марка, която кара някои фенове да се чудят коя версия на спорта ще гледат.

Ръководителите на японското ръгби искат да създадат „най-добрата лига в света“, а сред чуждестранните таланти, които ще бъдат поканени, са най-добрият играч на годината за 2019 г. Питер-Стеф дю Той и австралийците Саму Кереви и Куейд Купър.

Организаторите също така планират да поканят отбори от южното полукълбо да играят с японски клубове в специални „трансгранични мачове“.

Но новото име на състезанието по ръгби – Japan Rugby League One – обърка някои с очевидната си препратка към версията на играта „13 в отбор“.

Други пък останаха с вързани езици от преименуваните имена на отбори като NTT Communications Shining Arcs Tokyo-Bay Urayasu и NTT DoCoMo Red Hurricanes Osaka.

Стартът беше помрачен и от скандал, тъй като тази седмица NEC Green Rockets Tokatsu уволни Блейк Фъргюсън, след като бившият австралийски състезател по ръгби беше арестуван по обвинение в употреба на наркотици.

Тристепенната японска първа лига по ръгби – която заменя старата Топ лига – стартира с откриващ мач на Олимпийския стадион в Токио в петък.

„Когато се появи тази възможност, не се замислих“, заяви фланговият играч на Спрингбок Дю Тойт, който се присъедини към Toyota Verblitz.

„Мисля, че в момента ръгбито в Япония е наистина бърза и висококвалифицирана игра и вероятно това е пътят, по който играта ще се развива в бъдеще.“

Дю Тойт е един от редица известни международни играчи, които се преместиха в Япония през последните години.

Капитанът на Австралия Майкъл Хупър и новозеландецът Биудън Барет бяха в групата през миналия сезон, а спринговете Малкълм Маркс и Вили льо Ру се завръщат през новата кампания.

Главният оперативен директор на Първа японска ръгби лига Хаджиме Шоджи заяви пред АФП, че отборите ще продължат да привличат най-добрите чуждестранни играчи, които отчасти са привлечени от предлаганите заплати.

Той заяви, че се планира да бъдат поканени отбори от южното полукълбо в Япония, за да играят с шампионите на лигата.

„Едно от нещата, които се различават от това, което беше преди, е, че гледаме навън към останалата част от света и се опитваме да се приобщим“, каза той.

Привличащи погледите попълнения

Шансовете на японските клубове да подпишат договори с още големи имена бяха увеличени от разхлабването на така наречения „закон Гито“, който забранява на играчи, базирани в чужбина, да представляват Австралия, освен ако не са участвали в поне 60 теста.

Лекото смекчаване на правилото означава, че повече играчи имат право да играят за „Уолабис“, докато се подвизават в отбори в чужбина.

Кереви, Купър и Шон Макмеън играха за Австралия миналата година, като същевременно запазиха изгодни договори с японски клубове.

Но е малко вероятно да има отзоваване на бившия бек на Уолъби Израел Фолау, който се присъедини към Shining Arcs за новия сезон.

Фолау беше уволнен от Ръгби Австралия през 2019 г. заради думите си, че „адът очаква“ гейовете.

„Досега той е прекрасен – той е страхотен човек и прави много страхотни неща за отбора“, каза Шейн Гейтс за противоречивия си нов съотборник.

„Да се вкопчваме в каквото и да е станало в миналото няма да ни помогне като отбор“.

Макар че интересните попълнения привличат вниманието, най-голямата промяна в новата японска лига е начинът на функциониране на клубовете.

Преди това те се управляваха като подразделения на корпоративни гиганти като Toyota и Panasonic, а мачовете от лигата се организираха от Японския ръгби футболен съюз.

Сега клубовете отговарят за собствената си дейност по време на мачовете и за намирането на спонсори и трябва да играят мачовете си в определена „домашна зона“, като предприемат стъпки към намирането на постоянен стадион.

Клубовете също така приемат нови имена в опит да се отдалечат от корпоративните си корени и да установят връзки с местните общности.

Представителите на лигата се стремят да съживят вълнението, предизвикано от Световното първенство през 2019 г., което беше наблюдавано от милиони японци.

„Мисля, че светът видя израстването на японския национален отбор по ръгби“, каза Южно Африканеца – Шейн Гейтс.

„Мисля, че сега те се надяват, че вътрешното състезание също може да направи тази крачка нагоре“.