Лигата, която има за цел да професионализира японското ръгби по модела на европейски първенства като Топ 14, среща съпротива както от страна на корпорациите, така и от страна на университетите.

Петък, 7 януари, щеше да бъде голямата вечер за японското ръгби. Зад стените на Новия национален стадион – мястото, където ще се проведат Олимпийските игри в Токио през 2021 г. – Токио Бей Спиърс трябваше да се изправи срещу Сайтама Уайлд Найтс в мача на откриването на амбициозната Първа лига – новата формула на японското първенство. Поразеният от случаите на Covid-19 отбор на Saitama (северно от Токио) се отказа от мача, давайки бонус победа на своя противник

Това беше лошо начало за лигата, която има за цел да превърне японското ръгби в 100% професионално по модела на европейски първенства като Топ 14, с идеята да повиши нивото на националния отбор Brave Blossoms. За Кенсуке Ивабучи, президент на японската федерация JRFU, Лига 1 трябва да се превърне във „вълнуващо състезание за феновете в Япония и по света. Независимо дали сте на стадиона или пред телевизора, искаме публиката да има уникално преживяване.

Новият формат обединява 24 клуба в три дивизии, първата от които е с 12 отбора. Тя е наследник на Топ лигата, която от 2003 г. насам противопоставя отбори на компании, като смесва професионални играчи и служители. Заявената цел е до 2025 г. всички клубове да са независими, да имат собствена политика за популяризиране, всички да са професионални играчи, да разполагат с местна база със специален стадион, идентичност на играчите и център за обучение.

„Пресъздаване на вълнението от Световната купа

Проектът, ръководен от бившия министър-председател и президент на JRFU Йоширо Мори и вицепрезидента Кацуюки Кийомия, стартира след Световната купа през 2019 г. на архипелага, като се възползва от вълнението, предизвикано от състезанието. Кийомия иска да създаде лига, която да генерира 50 млрд. йени (381 млн. евро) годишни приходи от права за излъчване и спонсорство.

„С League One се опитваме да пресъздадем вълнението от Световната купа с нова платформа“, потвърди днес Геничи Тамацука, президент на компанията, която управлява League One. Г-н Тамацука вече обмисля да разшири лигата, за да включи други клубове и дори отбори от други азиатски страни, като например южнокорейския Hyundai Glovis и хонконгския South China Tigers.

Въпреки това, отбелязва един от добрите познавачи на японското ръгби, „Първа лига всъщност изглежда далеч от поставените цели. Няма голяма разлика с предишната лига. Вярно е, че всички отбори са избрали стадион и са добавили името на град или окръг към имената си. Panasonic Wild Knights става Saitama Wild Knights.

Но от дванадесетте отбора от висшия ешелон само Shizuoka Blue Revs – клуб, чийто председател някога е бил г-н Кийомия – наистина е създал независима структура. Това им позволи да привлекат нов спонсор – производителя на автомобили Suzuki, в допълнение към историческия си спонсор Yamaha.

В същото време проблемът с телевизионните права остава и феновете вече виждат как цените на билетите се повишават, без да има подобрение в маркетинговите политики. „Имаме същия проблем като през 2002 г. Тогава Йоширо Мори искаше да създаде шампионат по френския модел. Но съпротивата на компаниите провали проекта и ние имахме Топ Лига“, оплаква се експертът.

През 2022 г. съпротивата все още е на страната на компаниите, които почти не виждат интерес от професионализацията. За Panasonic, Kubota или Toyota бюджетът на един отбор по ръгби – между 20 и 30 милиона евро, изразходвани за реклама, не е голям в техните бюджети от десет милиарда евро и предлага хубав имидж.

Нежелание от страна на университетите, развъдниците на големи клубове

Противопоставянето идва и от университетите, където се развиват големите клубове, чието първенство е изключително популярно. Финалът между университетите Мейджи и Тейкьо на 9 януари ще се играе на Новия национален стадион и ще се излъчва от обществената телевизия NHK. Тази съпротива е в ущърб на напредъка на Япония, тъй като играчите навлизат в най-високото ниво едва след като завършат на 22-годишна възраст. Целта на тренировъчните центрове на клубовете е да ги привлекат на 18 или 19-годишна възраст.

Другата пречка пред промяната е, че японската лига продължава да бъде много привлекателна. Ресурсите, с които разполагат отборите, и липсата на таван на заплатите позволяват да се привличат известни играчи, като например All Black Дамиан Маккензи, южноафриканският втори ред Питер-Стеф Дю Тойт и шотландецът Грейг Лейдлоу през 2022 г.

Тъй като Първа лига не се различава особено от Топ лигата, възниква въпросът за нейната роля в подкрепа на националния отбор в периода преди Световното първенство през 2023 г. С непроменен структурен облик треньор Джейми Джоузеф, който все още работи в „команден режим“ с ограничени срещи в навечерието на мачовете, Лига 1 е толкова интересна, колкото е интересен нейният календар.

Продължителността й е от януари до май, което дава време на “ Brave Blossoms“, да играе в мачовете от лятното турне – през юли Япония ще бъде домакин на Франция в два мача. Водят се и преговори за включването на Япония в Супер Ръгби, първенството на Южното полукълбо, което включва Нова Зеландия, Австралия, Южна Африка и Аржентина.