Англичаните от 1992 г. са един от двата мъжки отбора през последните 98 години с двоен Големия шлем.

Когато и да се появят Шестте нации от зимния мрак, е важно да се отдаде почит на гладиаторите от миналото. В неделя един от невъзпятите герои на английското ръгби също отпразнува 80-ия си рожден ден в Дорсет – подобаващо събитие за човек, който е треньор на страната си, и спечели Големия шлем през 1980 г. – първата им шампионска титла от 1957 г. насам.

Майк Дейвис вече е на 80 години и страда от болестта на Паркинсон, но все още понякога може да бъде намерен да тренира няколко клиновидни удара на игрищата в съседство с дома му в Шерборн. Дори и в треньорския си разцвет – спечелил е и 16 капитански летни като английски нападател – lock – той никога не се е интересувал от себе си, независимо дали е преподавал на тромави деца като нас, основите на баскетбола, или е обучавал най-добрите ръгбисти на страната. Само плътният лилав анцуг с червена роза подсказваше за „другия“ му спортен живот.

Този всепобеждаващ отбор от 1980 г., с капитан Бил Бомонт, беше заслужено приветстван – не на последно място за това, че позволи на Англия да се измъкне с известно достойнство от 70-те години, когато в един момент събра три дървени лъжици подред. Завесата обаче отново падна с тъп трясък. В началото на 90-те години на ХХ век триумфът през 1980 г. под вещото ръководство на Дейвис все още е едва вторият турнир от Големия шлем, който Англия успява да спечели от 1928 г. насам.

Ето защо 30 години по-късно е също толкова уместно да си спомним за другия велик отбор на Англия от края на ХХ век, който завърши с Големия шлем през 1991 и 1992 г. Междувременно те успяват да загубят финала на Световната купа, но в някои отношения това добавя още едно измерение към тяхното постижение. За да го поставим в контекст, само още един мъжки отбор през последните 98 години – Франция (1997 и 1998 г.) – е завоювал свещения граал на северното полукълбо два пъти подред.

Двукратният „Голям шлем“ си остава забележително постижение – дори най-великите уелски отбори от 70-те години никога не са го постигали. И не само че Англия отново влезе в кръга на победителите през 1992 г., но и го направи убедително. Под ръководството на Уил Карлинг и Джеф Кук те поставиха нов рекорд за най-много отбелязани попадения в „Петте нации“ (15) и допуснаха само четири, като започнаха с победа над Шотландия с 25:7 на „Мърифийлд“ в първия си мач.

Три десетилетия по-късно – и когато Шотландия очаква Англия на Еди Джоунс в събота – Саймън Халидей избира именно този мач, а не взривоопасната среща на Parc des Princes (за която ще стане дума по-късно), като най-удовлетворяващ. Отчасти това се дължи на собственото му представяне – „Имах един от онези мачове, в които сякаш всичко вървеше по моему“ – и отчасти на психологическия багаж, който най-накрая е изхвърлен. „През 1986 г. бяхме разгромени с 30 точки на „Мърифийлд“, 1988 г. беше мач с ритници на терена и извън него, след това през 1990 г. беше големият шлем, който никога не беше за нас. Имах истинска история с това място.“

Впоследствие Ирландия е разгромена с 38:9 – Халидей си спомня за това като за „едно от най-добрите представяния на “ Twickenham „, в което си спомням да съм участвал“ – и две седмици по-късно Англия заминава за Париж. На хартия те разполагаха с всички физически възможности – групата, състояща се от Дийн Ричардс, Питър Уинтърботъм, Мик Скинър, Уейд Дули, Мартин Бейфийлд, Джеф Пробин, Брайън Мур и Джейсън Леонард, винаги щеше да бъде пряма. Извън двойката полузащитници Деуи Морис и Роб Андрю се криеха и още топ играчи с много опит в големите мачове: Карлинг, Джереми Гускот, Рори Ъндърууд, намиращият се във форма Джонатан Уеб и Халидей на дясното крило.

Както Ричардс си спомня впоследствие в прекрасното, наскоро преиздадено издание с меки корици на „Зад розата“, запазването на хладнокръвие и лекото разгневяване на французите е било важна част от плана. „Политиката беше, че ако те ударят, се усмихваш и им намигваш, за да ги развълнуваш още повече.“ Мур вече беше раздразнил домакините си, като публично предсказа „боксов мач“ преди началото на мача.

Всичко започна сериозно през второто полувреме, когато двама от играчите на Франция в предните редици – Грегоар Ласкюбе и Венсан Москато – бяха изгонени съответно за настъпване и удар с глава. Публиката на домакините побесня по също толкова бурен начин, което накара ирландския съдия Стивън Хилдич да бъде изведен от терена с полицейски ескорт в края на мача. Халидей беше благодарен на ирландския съдия, както и на всички останали, след инцидента пет минути след отстраняването на Москато. „Леко неволно блъснах с тяло лявото им крило и цялата тази страна на Parc des Princes се опита да ме изгони. Спомням си, че казах на Хилдич: „Не съм ударил никого с глава, не съм потупал ничия глава, не можете да ме изгоните за това“.

След като прахът окончателно се уталожи, Англия вкара четири пъти в Париж за първи път след войната и спечели с 31:13. В сравнение с това последният мач беше сравнително удобен. Уелс е победен с 24:0 в „Туикенхам“, като Карлинг отбелязва есе още в първата минута, след което Халидей се връща към ежедневната си работа като брокер. Оттогава Карлинг казва, че неговият отбор на Англия „е бил в разцвета на силите си“ и историята изглежда го потвърждава.

Ще успее ли някой да повтори този подвиг в тази все по-настървена професионална ера? Може би някой ден, но за Англия, предупреждава Халидей, в момента е по-добре да се съсредоточи върху по-неотложни приоритети. „Този английски отбор ще трябва да играе извън рамките на своите възможности, за да победи Шотландия . Не слушайте хората, които казват: „Това е просто още един ден в офиса“. Мисля, че Шотландия разполага с отбор, който не би трябвало да се страхува от никого“. Както могат да свидетелстват Дейвис, Халидей и всеки друг стар воин, топлият блясък на миналите победи не предпазва безкрайно от хладния полъх на съвременната реалност.