Регионите са създадени, за да се състезават на върха на европейското клубно ръгби, но през последното десетилетие са достигнали до елиминационните етапи само веднъж.

Чакането за уелски успех в главното европейско клубно състезание по ръгби продължава.

През последното десетилетие единственият отбор, достигнал до заключителната фаза на Шампионската купа, е „Скарлетс“, който стигна до полуфиналите през 2018 г.

Това е всичко. Едно участие на полуфинал за 10 години. Не точно възвръщаемостта, която търсите, като се има предвид, че регионите бяха създадени през 2003 г. с цел да се превърнат в европейски сили.

Има какво да се разнищва, но суровата реалност е, че Cardiff, Ospreys и Scarlets не успяха да спечелят нито един мач поотделно в тазгодишния групов етап.

Последните два отбора завършиха на дъното на своята конференция, а Кардиф получи шанс за класиране едва след като Тулуза бе принудена да се откаже от последния си мач и да даде пет точки на уелсците.

В същото време “ Dragons“ са на дъното на своята група в Challenge Cup и все още нямат спечелен мач с оставащия един кръг.

Очевидно е, че Covid има своята роля в тазгодишното състезание, като и трите отбора в Купата на шампионите са засегнати по един или друг начин.

А Кардиф се представи достойно в първите два кръга, като 40-ина от играчите им не бяха на разположение поради изолация и контузии.

Но те не бяха единствените, засегнати от вируса, а европейските неволи не са ново явление.

Трябва да се отбележи също, че неотдавна „синьо-черните“ бяха на косъм от победа над „Харлекинс“, а „Скарлетс“ завършваха наравно 21:21 с „Бристол“

Малки разлики, но в крайна сметка това бяха поражения.

И така, какви са проблемите и как да ги решим?
Процъфтяваме или оцеляваме?

Трябва да започнем от върха.

Уелският ръгби съюз в крайна сметка е пазителят на играта в Уелс, а на професионално ниво той се проваля. Това е тяхно дело и определено е тяхна грижа.

Откакто започна пандемията, какво направиха те в подкрепа на четирите региона? Това не е лекомислен въпрос.

В съответствие с Професионалното споразумение за ръгби (PRA) размерът на плащанията от WRU към регионите беше намален до нищожните 5 милиона паунда през първата година на пандемията.

В Споразумението за партньорство в областта на ръгбито се посочва, че плащанията към регионите ще отразяват финансовите резултати на WRU. Така че, ако WRU има добра година, плащанията се увеличават, а ако има лоша година, плащанията се намаляват.

Опитът да се планира и управлява бизнес при тези условия е практически невъзможен, защото няма гаранция какъв точно ще бъде бюджетът ви от една година до следващата, но всички страни са се съгласили с това.

След това Съюзът изтегли заем от 20 млн. паунда, за да повиши равнището на финансиране до необходимото, но натовари с дълга регионите, които изпитват затруднения с парите.

Трябва обаче да се каже, че без този заем общият консенсус е, че регионите щяха да фалират.

Строго погледнато, WRU не направи нищо, което да не е в съответствие със споразумението за финансиране. Но дали са изпълнявали моралното си задължение към четирите професионални клуба, може да се обсъжда.

WalesOnline разбира, че в Споразумението за партньорство при извънредни обстоятелства има клауза за извънредни обстоятелства, но Бордът на WRU отказва да счита пандемията от Covid-19 за извънредно обстоятелство и прилага Споразумението за партньорство при извънредни обстоятелства докрай.

Условията на заема означават, че в момента регионите трябва да го изплащат в продължение на три години, което значително затруднява способността им да реинвестират в своите отбори и съоръжения.

Процъфтяваме ли или просто оцеляваме? Това е лекомислен въпрос. По-скоро второто.

В Англия клубовете от Премиършип получиха заеми от правителството, за да преживеят пандемията при много по-благоприятни условия.

WRU води преговори с правителството на Уелс за рефинансиране на взетия заем и за договаряне на структура на изплащане, подобна на тази в Англия.

За първи път тези разговори бяха започнати през февруари и все още не е обявено тяхното приключване.

Този въпрос трябва да бъде решен спешно, дългът трябва да стане управляем, защото регионите просто не могат да продължат напред с тази котва, която виси на врата им.

Що се отнася до структурата на финансирането, има признаци на подобрение в тази област. Председателят на “ Dragons“ Дейвид Бътрес няма да върне региона обратно в частна собственост без повече яснота в дългосрочен план. Умен ход.

Неотдавна той заяви, че се надява да я получи този месец.

Понякога обаче регионите дори не са се нуждаели от финансова подкрепа. Те просто се нуждаеха от глас.

EPCR се отнасяше с пренебрежение към регионите на Уелс по време на етапите на Covid-hit pool. И на Скарлетс, и на Кардиф беше казано да пуснат на терена какъвто отбор могат, или да се откажат от мача на откриването, въпреки че и двата отбора трябваше да изкарат 10 дни под карантина след кошмарното си пътуване до Южна Африка.

Скарлетс се отказаха, а Кардиф събраха един отбор. Когато подобни проблеми с Covid сполетяха френските отбори по-рано този месец, EPCR обяви всички отменени мачове за равни. Това беше скандално.

Като заинтересовани страни в състезанието WRU са представители на регионите – защо не чухме нищо от тях?

Когато през миналия уикенд Тулуза трябваше да се откаже от мача си срещу Кардиф, след като според съобщенията имаше 10 случая на Covid, президентът на клуба и LNR – организатори на Топ 14 и заинтересовани страни от EPCR – бяха записани да изразят недоволството си в рамките на 45 минути.

Оттогава френското правителство поиска отговори.

Все пак чухме главен изпълнителен директор на WRU Стив Филипс няколко дни след въпросното решение, когато беше обявено, че феновете ще се върнат на стадионите навреме за Шестте нации.

Цитирам бившия капитан на Уелс Гарет Томас в неотдавнашния документален филм на BBC „Slammed“: „Ако ще извеждам играчите и ще вдигам трофея нагоре, ако ще имам всички тези големи привилегии, които идват с това да си капитан, когато нещата се влошат, трябва да си отпред.“

Той имаше предвид скандалната си поява в предаването Scrum V през 2006 г., но това е от значение за тази дискусия. Трябва да сте гласовити и видими, когато времената са трудни, а не само когато са добри.

Регионалните шефове също не са безгрешни в това отношение.

Разбира се, WRU ги представлява на срещите, но ако никой друг няма да излезе публично и да се застъпи за теб, не е извън твоя контрол да се застъпиш за себе си.

Това, че никой в уелското ръгби не излезе и не обяви това решение за такова, каквото е – абсолютен провал – е дълбоко разочароващо.

Уелското ръгби би трябвало да е вдигнато на крак, но едва ли щеше да се чуе нещо.

Лейнстър бяха също така засегнати от решението и отразяването на състезанието от BT Sport през този уикенд непрекъснато споменаваше суровата ръка, която им беше подадена, без да споменава Кардиф или Скарлетс.

Сякаш уелските отбори бяха изтрити от лицето на земята или дори не си струваше да се споменават. Но ако уелското ръгби не иска да отстоява себе си и просто кротко приема една възприета несправедливост, защо някой отвън трябва да се интересува?
Най-голямата главоблъсканица

Сега стигаме до един от най-объркващите проблеми в играта, който е почти невъзможно да се обясни.

Защо играчите от световна класа се борят да разгърнат потенциала си на регионално ниво?

Когато най-добрите ръгбисти на Уелс работят на тестово ниво, те са заобиколени от също толкова качествени играчи. На регионално ниво случаят естествено не е такъв и това донякъде може да се обясни.

Но играчите допускат индивидуални грешки за своите региони, които просто не правят на най-високо ниво. И това не е нещо ново. Това е проблем от години.

Възможно ли е общата апатия по отношение на регионалната игра да се прокрадва в представянето им?

Когато играят за Уелс, на трибуните има 74 000 души, а милиони хора в страната очакват да спечелят всеки мач, в който играят.

Това ниво на очакване и напрежение изостря сетивата и фокусира ума.

Когато сте на полупразен стадион и играете мач, който никой не очаква да спечелите, е лесно да разберете защо нивото на концентрация спада.

Това, разбира се, е грубо обобщение и трябва да се признае, че във всеки от регионите има заклети фенове, които ще дойдат на стадиона при дъжд или пек.

Финансови въпроси

Просто не може да се води дебат за представянето на регионите на Уелс, без да се признае, че парите имат голямо значение за това.

Те играят в състезания, в които съперниците им разполагат с два пъти по-големи бюджети от техния. Срещу „Скарлетс“ „Бристол“ включиха бивши „All Blacks“ от пейката. Това е различна финансова вселена.

Шефът на “ Dragons“ Дийн Райън неведнъж е говорил за предизвикателствата, свързани с ресурсите, пред които е изправен отборът му, като преди няколко седмици стигна дотам, че заяви, че те не са в състояние да бъдат конкурентоспособни в United Rugby Championship.

Ръководителят на Кардиф Дай Йънг призна – както и повечето от нас – че неговият отбор трябва да реши проблемите в предната петица. Но той също така посочи, че качествените играчи в предната петица са малко… и обикновено струват много пари.

Междувременно Мънстър подписа договор с южноафрикански лок, носител на Световната купа.

Поради това, че сезонът е с прекъснат, уелските отбори също са принудени да имат по-големи състави, за да покрият отсъстващите международни играчи. Това означава подписване на договори с играчи, които не струват толкова много пари, но може би не са достатъчно добри, за да работят на професионално ниво.

Английският шампион Harlequins например разполага със значително по-малък състав от този на Кардиф.

Поради това набирането на кадри в чужбина е ограничено в сравнение с предишните години.

Но – винаги има „но“ – в регионите все пак бяха представени качествени играчи. Можете да признаете, че регионите изостават финансово от конкурентите си, но и да приемете, че понякога първокласните играчи, които могат да си позволят, не винаги дават резултат.

Проблемът с финансирането обикновено излиза наяве в хода на един по-дълъг сезон, когато дълбочината на състава е подложена на истинско изпитание. Малко по-трудно е да се обвиняват за слабите резултати в Европа, тъй като обикновено най-добрите играчи са на разположение за кратките периоди от мачове.

И така, накъде да вървим?

Предстои ни много работа, но в известен смисъл това е вълнуващо. Уелското ръгби не разгръща потенциала си, което означава, че има възможност да се развива.

Нека се захванем с това. Появата на Roc Nation на сцената на URC ще помогне.

Ясно е обаче, че нивото на плащанията от WRU към регионите не е достатъчно, за да могат те да се конкурират с европейския елит, и те се борят да бъдат значими в URC.

Много е лесно това да се изтълкува като мое твърдение, че WRU трябва просто да хвърлят пари в проблема, но вижте какво получават в замяна.

В разгара на пандемията регионите плащаха част от заплатите на играчите, въпреки че те прекарваха голяма част от годината в лагерите на Уелс, и, разбира се, Уелс продължи да печели титлата на Шестте нации.

Регионите предоставят суровините – играчите – на WRU и именно тези играчи генерират милиони лири приходи. Те харчат парите си, за да развиват и подкрепят тези играчи. Те дават своя принос в това отношение.

Слонът в стаята са парите на CVC от инвестицията им в URC в размер на 120 млн. паунда, от които около 30 млн. паунда се изплащат на вноски на WRU, тъй като те са акционерите в състезанието. Какво ще правят с тях, зависи от тях, въпреки че регионите са тези, които играят в състезанието.

След три години плащанията на CVC ще бъдат прекратени и в този момент лигата трябва да бъде с 28 % – колкото е делът на CVC – по-печеливша, отколкото е била преди сключването на сделката, за да се компенсира намаляването на приходите.

Напредъкът в тази насока е възпрепятстван от пандемията на Covid-19 и от това, че приходите от телевизионни предавания на лигата са достигнали своя връх.

Затова сега е моментът да се инвестира в спорта, а не да се намалява, защото в противен случай уелското ръгби ще изостане.

Заслужава да се отбележи също така, че през последната година WRU построи нов хотел в непосредствена близост до стадиона, а освен това се планира да е възможна и разходка по покрива.

Едно нещо, което задължително трябва да се случи, е да се раздели управлението на професионалната и аматьорската игра. Архаично е над 300 аматьорски клуба да имат влияние върху решенията, които засягат професионалните структури, които носят по-голямата част от приходите.

Решенията отнемат твърде много време, бизнесът не е достатъчно стабилен или гъвкав, особено когато светът все още се справя с пандемията.

Освен това регионите са длъжни сами да си помогнат. Нищо не носи повече фенове през вратата или повече приходи от спонсорство от успеха.

Но ако не успеем да го постигнем веднага, те трябва да продължат да търсят начини да отключат собствени източници на приходи. Най-бързият и лесен начин да предизвикате този интерес е да използвате играчите.

Насърчавайте ги да изказват мнението си в медиите, засилвайте съперничествата, поставяйте най-големите си имена пред камерите и позволявайте на феновете, особено на младите, да се свързват с тях.

Феновете не се връзват с клишета и няма как да избегнем ролята, която медиите играят в това отношение.

Трябва също така да се отбележи, че в Уелс регионите трябва да издържат по-дълги периоди на международно освобождаване. Те играят вътрешни мачове по време на международните прозорци и дори когато големите играчи се завърнат, докато се установят отново и се сработят със съотборниците си, вече е време за нов международен цикъл.

Системата е създадена в полза на националния отбор на Уелс и именно успехът на този отбор запълва пукнатините в продължение на много години.

Но това си има цена и сега сме свидетели на въздействието ѝ върху регионалната игра.

Колко време ще мине, докато вълните от това се усетят на тестово ниво?

Нещата трябва да се променят. Трябва да намерим начин да дадем възможност на всичките пет професионални отбора в Уелс да процъфтяват, а не само на един.