Ексклузивно: Стив Бортуик се възползва от услугите на Oval Insights и техния инструмент за машинно обучение на очаквани точки (xP), за да промени състава на Лестър Тайгърс

Ако и когато дойде време за кастинг за биографичния филм на Стив Бортуик, главната роля може да не бъде поверена на Брад Пит. Но забележителният обрат в Лестър Тайгърс и острият като бръснач подбор на кадри, който го движи, повече от малко напомнят на „Moneyball“.

След като наследява огромния отбор през лятото на 2020 г., Бортуик се опира на науката за данните, за да премахне мъртвото дърво, да оптимизира разходите за заплати, да проучи пазара и да избере скъпоценни камъни в условията на свити финанси. Въпреки че има много аспекти на възраждането на клуба – не на последно място треньорският екип на харизматичния му щаб и появата на млади звезди като Фреди Стюард – подобно преустройство е от решаващо значение.

В това отношение Бортуик се опитва да наподоби Били Бийн, бившия генерален мениджър на бейзболния отбор „Оукланд Атлетикс“, изигран от Пит във филма от 2011 г. по книгата на Майкъл Люис. Ръководейки се от данни, той се осмелява да мисли по различен начин, като същевременно желае да притежава по-малко популярни качества.

Лестър оставя публиката зад гърба си в повече от един аспект. Те се отправят към този уикенд с осем точки преднина на върха на таблицата на Премиършип и оглавиха своята група за Купата на шампионите. Досега сезонът им донесе 16 победи от 17 мача във всички състезания.

„В ръгбито има много утвърдени възгледи, които са се превърнали в евангелие“, казва Джеймс Тозър, съосновател на Oval Insights. „Има един страхотен цитат от „Moneyball“, където Майкъл Люис перифразира Бил Джеймс: „Ако оспорите общоприетите схващания, ще откриете начини да правите нещата много по-добре, отколкото се правят в момента“.
„Твърде много пари се харчат за играчи, които не се справят

Тозър работи с Бортуик във Федерацията по ръгби. Когато последният е потърсен от Лестър, той моли Oval Insights да преобразят Тигрите с техните модели за машинно обучение. Задачата му беше да съживи гиганта на английското ръгби, който беше заспал и се беше сринал в подножието на таблицата на Премиършип.

Преди месец, когато бе попитан за текущото разследване на тавана на заплатите на Лестър, Бортуик изтъкна „лошото управление на терена и извън него“, което той и главният изпълнителен директор Андреа Пинчън трябва да поправят. По думите на Тозър просто „твърде много пари се харчат за играчи, които не получават много игрово време или които не се представят на достатъчно високо ниво“.

Моделите на Oval Insights дават очаквани точки или xP, които Тозър определя като „универсална валута, която можем да използваме за измерване на приноса на играчите“ в големите състезания по света. Роб Лоу ръководи дейността по събиране на данни, като се включва към базата данни на Стюарт Фармър. Тозър нарича двамата „кръстници на съвременната ръгби статистика“.

Базите данни, разделени по позиции, с корекции на „обменния курс“ за различните ситуации, осигуряват отправна точка за атакуване на неефективността при набирането на играчи, като например разчитането на известни вериги или пренебрегването на пълния обхват на пазара. Ръководният екип на Лестър се състои от Бортуик, Пинчен, финансовия директор Финтан Кенеди, ръководителя на отдела за набиране на кадри Ричард Уилкс и генералния мениджър Лий Джоунс. Тозър казва, че процесът е „много строг“ и че анализите помагат да се открият „скрити скъпоценни камъни“.

„В много случаи открихме играчи, които са освобождавани от клубовете, когато имат силни показатели за xP, често за извършване на доста фини неща, като например важни намеси в защита или ценни удари“, добавя той.

„В резултат на това всеки член на настоящия състав на Лестър има поне едно умение, за което е в топ 25 % от играчите на своята позиция в световните топ дивизии. Всички те имат своите силни страни, а треньорският екип ги е извел до нови висоти.“

Именно тази част наистина се вписва в метода Moneyball, който защитаваше непривлекателни бейзболни атрибути като склонността на батера да достига до първа база. Тозър настоява, че би било несправедливо да се разкриват уникалните предимства на отделните играчи, но неотдавнашният договор на Лестър с Оли Робинсън, подписан под наем от Кардиф Ръгби, беше логичен. Както подчерта статистикът Ръс Пети, 30-годишният back-rower е грабнал 70 обръщания на топката между сезоните 2017-18 и 2020-21 в Pro 14. Това го поставя в челната четворка за всяка кампания.

Има и допълнителни брънки. Тозър смята, че Тигрите са били иновативни в събирането на универсални играчи, способни да сменят позициите си. Освен ползите в играта, това смекчава възможността специалистите да бъдат лишени от игрово време.

„Също така направихме много модели за това как играчите преминават от една лига в друга“, продължава той. „Ако погледнете набирането на играчи в Лестър през последните две години, ще видите, че те са привлечени от наистина широк диапазон от играчи. Вземете Хосеа Саумаки: той никога не е играл извън Япония, а сега вкара победни есета в два големи европейски мача [и двата срещу Коннахт].

„Друг проблем е, че не успяваме да разберем способностите на играчите в началото и в края на кариерата им. Напоследък в Лестър се появиха страхотни играчи от академията, което е от голямо значение. Те също така са много добри в определянето на това кои момчета на 30 години все още се представят близо до своя пик, подпомогнати от гения на [ръководителя на отдела за представяне] Алед Уолтърс.

„Като цяло по-младите играчи разполагат с по-малко данни, така че е по-трудно да бъдат оценени. Но като допълнение към нашите алгоритми Oval създаде глобален панел от експертни наблюдатели на таланти, които помагат за по-доброто проследяване на потенциала на играчите. Тази идея е заимствана от „Astroball“, друга книга за бейзболни анализи.“

Следвайки темата на Тозър за ветераните, е трудно да не позволим на ума си да се лута отново. Тигрите са свързвани с Джими Гопърт, 38-годишният център на Уопс, който би могъл да бъде разпределител в средата на терена на идващия халф Хандре Полард. Безспорно Бортуик е внесъл тактически прагматизъм в „Тигрите“. Тозър обаче държи да подчертае, че вярата в xP, която наказва играчите за грешки, не забранява креативността.

„Мисля, че хората вярваха, че xP ще обезкуражи играчите да опитат нещо амбициозно“, казва той. „Реалността е, че системата оценява много високо „талантливите“ играчи… стига те да правят повече добри неща, отколкото лоши като цяло!“
„Отделянето на малко бюджет за анализи може да спести милиони за заплати

По-рано тази седмица, при издигането си на власт в Worcester Warriors, Стив Даймънд предположи, че подборът ще бъде по-важен при ограничена горна граница на заплатите. Лестър изпревариха тенденцията в това отношение.

„Без таван на заплатите интелигентното използване на анализите може да ви донесе много, но все още има много други фактори“, обяснява Тозър. „Ако погледнете към футбола, Ливърпул по същество е бил перфектен във всяко важно решение за наемане на играчи през последните пет години, но въпреки това е спечелил само една титла във Висшата лига, защото може да бъде значително превъзхождан в разходите от други отбори.

„Наличието на таван на заплатите още повече изравнява нещата, така че интелигентните разходи стават още по-важни. Отделянето на само малко бюджет за анализи може потенциално да спести милиони изгубени лири за заплати.“

От следващия сезон клубовете по света ще могат да купуват анализите на играчите на Oval Insights. Този клон на бизнеса ще бъде наблюдаван от д-р Марк Ейнхорн, който е нает от консултантската фирма за управление McKinsey. Визията е инструментът за машинно обучение xP да стане широко използван в целия спорт, което е част от едно вълнуващо бъдеще за компанията. Вече е официален доставчик на данни за United Rugby Championship, а през следващия сезон ще разшири списъка си. Oval валидира своите xP рейтинги с помощта на Superbru, уебсайта за прогнози, за мачове от URC.

Надминаваме 99,8% от участващите 36 000 фенове и всички други алгоритми за публични прогнози“, казва Тозър. „Изпълняваме модела и на международно ниво и нашите прогнози бяха много по-точни от пазарите за залагания през есента. Например прогнозирахме, че Ирландия ще победи Нова Зеландия с пет точки, докато букмейкърите бяха категорични в обратната посока.“

Тозър побърза да отбележи, че нито на него, нито на колегите му от Овал е разрешено да залагат на мачове. С тяхна помощ обаче Лестър се превръща в далеч по-сигурен залог върху новата история на “ Moneyball“.

„Мисля, че има някои паралели с Oakland A’s“, признава Тозър. „Андреа, Стив и мениджърският екип на „Тайгърс“ са достатъчно далновидни, за да поставят под въпрос статуквото на неефективния пазар за набиране на играчи.

„Те направиха огромен брой промени и в други области извън данните, а треньорският екип заслужава огромна благодарност за представянето на терена. Това наистина е много по-широка история на институционална реформа, от която данните са една част. Независимо от това къде ще завършат „тигрите“ този сезон, трансформацията, която Андреа наблюдава за две години, е доста необикновена.“

Точно толкова удовлетворяващо за Тозър е, че вълните на революцията в ръгбито, свързана с данните, могат да достигнат далеч отвъд Ийст Мидландс.

„От статистическа гледна точка съм сигурен, че някои фенове на ръгбито ще продължат да мислят, че това са глупости“, завършва той. „Но за тези, които са непредубедени, би било хубаво, ако възстановяването на Лестър може да бъде нещо като повратна точка в начина, по който ръгбито мисли за данните.

„Използвани по правилния начин, те могат да бъдат доста мощни.“