Полузащитникът на Шотландия разказва за пътя си от тийнейджър-каменоделец до възстановяване на връзките с Грегор Таунсенд в навечерието на старта на кампанията на Шестте нации срещу Англия в събота.

Ако преди 10 години някой друг каменоделец ми беше казал, че сега ще играя ръгби и ще живея в Париж, щях да си помисля: „Няма шанс“, казва Фин Ръсел със смях, докато размишлява как се е променил животът му от началото на 2011 г.

Блестящият халф на Racing 92 ще бъде от съществено значение за надеждите на Шотландия да победи отново Англия в събота в първия мач от Шестте нации, но преди 10 години той играе за Falkirk във втория ешелон на шотландското ръгби, докато работи като каменоделец.

Сега Ръсел е възхваляван като един от най-талантливите плеймейкъри в света. След като години наред ръгбито беше доминирано от показатели за ритане, роботизирани планове за игра и мрачно изтощение, той е в основата на много по-атрактивна и изобретателна атакуваща визия. 29-годишният играч се надява да вдъхнови Шотландия за титлата в Шестте нации, като същевременно изведе Racing до първия им триумф в Купата на шампионите след три загубени финала през последните шест години.

Но Ръсел трябва да се премести от родния си клуб Стърлинг Каунти преди сезон 2011-2012 г., защото не успява да пробие в първия отбор. На 19-годишна възраст той слиза в по-ниска дивизия, за да може да играе редовно.

„Отидох във Falkirk, за да направя последен опит за професионална кариера“, казва Ръсел. „Знаех, че ако не направя нищо във Falkirk, ще играя ръгби само като хоби и ще работя като каменоделец. Не бих казал, че съм се притеснявал, защото бях приел да бъда каменоделец. Най-добрият ми приятел беше там и аз бях достатъчно щастлив от нормалния живот“.

Дали във Falkirk веднага са разбрали, че са открили изключително обещаващ играч? „Не от самото начало. Но Боб Уайли [треньорът му във Falkirk] каза нещо след един месец. Беше нещо като: „Не можеш да останеш тук след този сезон. Трябва да играеш в по-добра лига от нашата, защото си твърде добър“. Боб има голяма заслуга за това и сега той е един от най-добрите ми приятели.

„Обичах престоя си във Фалкърк. Трябваше да се науча как да контролирам отбор от хора, така че беше наистина добре за мен. Хубаво е да погледнеш назад, защото след като завърших с Tradstocks [каменоделците в Стърлинг], отидох да играя за Глазгоу през 2012 г. и след това се озовах в Racing [през 2018 г.]. Шест години от това да си чирак каменоделец в Стърлинг до това да играеш ръгби в Париж е доста бързо.“

Той се смее, когато го питам дали е роден каменоделец. „Бях доста добър, но трябва да попитате шефа ми. Малко е разочароващо, тъй като стажът е четиригодишен, а след като изкарах три години, напуснах, за да играя ръгби. Но имах някои добри дни и ако играя голф в Gleneagles, ще мога да кажа на приятелите си: „О, аз работих по тази къща“.

Кой е бил най-трудният му ден като каменоделец? „Всички бяха доста тежки, но имаше една зима, когато започвах работа в седем и половина, а беше -12 градуса. Трябваше да изстържеш няколко сантиметра сняг от камъка и да го пренесеш. Беше като леден блок и когато режеше в камъка с трионите, прахът се разпръскваше в теб и ръцете и тялото ти замръзваха. Не ми липсват тези дни. Но напуснах училище на 16 години и работата ме накара да видя друга страна на живота.“

Ръсел вече е артист на ръгби игрището, а не просто занаятчия. Когато обсъждаме вълнуващото му представяне за Racing при победата над Нортхемптън с 45:14 за Купата на шампионите през декември, Ръсел казва: „Този ден бях в своята стихия. За мен беше много лесно, тъй като линията работеше, схватката работеше, момчетата играеха здраво и имах много възможности. Дори ако някой изпуснеше топката, чувствах че: „Това няма значение. Ще вкараме отново.“

Когато играе с такава увереност, забавя ли се играта за него, за да вижда как се отваря пространство? „Това се свежда до анализа, който правиш през седмицата. Срещу Нортхемптън, когато хвърлих онзи пас , цяла седмица в тренировките виждах картината, че техните бекове ще се приближат много. Картината вече е налице, така че просто трябва да се улови и да се изпълни. Може да изглежда труден пас, но ако си го направил през седмицата, си готов. Така че не бих казал, че играта се забавя. Просто си подготвен.“

Ръсел е и по-зрял, отколкото беше преди две години, когато Грегор Таунсенд, треньорът на Шотландия, го изпрати за кратко в пустинята на международното ръгби. Таунсенд беше непостоянен номер 10 за Шотландия, но като треньор е далеч по-прагматичен. Двамата с Ръсел многократно влизаха в конфликти и най-опитният му играч се оплака, че „нямат никакви отношения“.

Миналата година Таунсенд ми каза, че двамата с Ръсел са преодолели пропастта. Ползите бяха очевидни, тъй като с Ръсел начело на атаката Шотландия победи Англия и Франция навън.

Ръсел е замислен, когато го питам какво е научил от раздялата си с Таунсенд през февруари 2020 г. „Научаваш се как да се справиш с това и как да продължиш отново. Връщайки се в лагера, е като: „Не се забърквайте, момчета, нека просто да продължим.

„Аз и Грегор проведохме много разговори. Опознахме се един друг и това ни помогна много. Мисля, че сме най-добре, както някога, и когато някое от новите момчета ме попита как е, отговарям: „Толкова е забавно, сега е невероятно“. Това играе голяма роля за начина, по който играеш през уикенда. Ако си имал добра седмица на подготовка, си развълнуван и готов да играеш по най-добрия начин. Ако имам лоша седмица, съм уморен психически и това може да окаже такова влияние върху играта през уикенда.

„Ако имаме труден период, сега мога да видя Грегор и да му кажа: „Може би това може да е различно. Можем ли да го променим? От треньора зависи дали иска да ме послуша, но аз се научих как да подхождам към подобни ситуации по-добре от преди. Тогава и двамата се учехме и почти стигнахме до точката на пречупване. Григор ще поеме вината за това, а аз ще поема вината за случващото се. И двамата вдигнахме ръце и казахме: „Не беше добре, но вероятно се е получило за добро“.

Ръсел се отнася дипломатично към загубата на „лъвовете“ в Южна Африка миналата година, когато те промениха консервативния си подход в последния тест едва след като той влезе като смяна в началото на първото полувреме. Спрингбокс спечелиха с 19:16, след като Морне Стейн в 79-ата минута изпълни дузпа, но Ръсел добави атакуващ устрем, който липсваше на лъвовете през цялата стабилна серия.

„Заради контузията ми [в ахилеса] не можах да играя много. Но в последния тест показах как потенциално може да се играе. Спечелихме първия тест, играейки в този стил с ритане. Във втория тест не се получи, но начинът, по който играхме в третия тест, шансовете, които създадохме, беше много по-добър. Излязохме да играем и ги победихме.“

Вярва ли той, че с появата на други надарени атакуващи играчи като Маркъс Смит в Англия ръгбито отново ще стане по-експанзивна игра? „Да. Имахме фаза, в която всичко се свеждаше до ритане, изграждане на натиск и не губене на мача. Сега имам чувството, че все повече отбори излизат на терена, за да побеждават. Погледнете начина, по който играят Harlequins и Exeter в Англия. Във Франция Тулуза, Ла Рошел, Расинг и другите отбори са много уверени в постигането на резултати. Ръгбито става много по-привлекателно.“

Смит се присъедини към турнето на „лъвовете“ като резервен играч, но двамата с Ръсел се бяха сработили още преди това. „Той е страхотен играч и страхотен човек“, казва Ръсел за играча, който ще бъде негов опонент в събота. „Имаме един и същ агент и миналата година се свързахме. Harlequins не играеха толкова добре и той беше ограничен, така че ме попита как съм се справял с подобни неща. След това играхме с Куинс и аз му се обадих за кратко след мача и оттогава просто поддържаме връзка. Така че, когато го повикаха в „Лъвовете“, беше блестящо, че успях да работя с него. Беше хубаво да завържем истинско приятелство.“

Малко след Коледа Ръсел разказва: „Писах му: „Какво правиш? Аз съм в Париж, ела при мен. Но с ограниченията за пътуване е трудно и той можеше да дойде в Париж, да се зарази с Covid и тогава да не може да играе. Ако получим свободно време, ще видим дали ще можем да се свържем. С нетърпение очаквам да играя срещу него в първия мач. Ще бъде добро забавление.“

Ръсел се смее, когато го питам дали хипотетично би искал да играе под ръководството на Еди Джоунс. „Не знам. Запознах се с Еди, след като направихме равенство в онзи мач [през 2019 г. за Шестте нации] на Twickenham и той ми се стори приятен човек. Но не, не съм сигурен дали бих се вписал или наистина бих се наслаждавал на този много строг график. Може би щях да успея да го променя малко?“

Тази язвителна уговорка е типична за Ръсел, но той звучи сериозно, когато хвали състава на Шотландия. „Имаме сила в дълбочина на всяка позиция и отборът е най-силният, който съм виждал. Миналата година бяхме на няколко точки от спечелването на турнира, но просто бяхме победени от Ирландия [27-24] и Уелс [25-24]. Въпросът е да намерим начин да превърнем тези минимални загуби в победи. Вярвам, че можем.“

Този стремеж се засили, след като Ръсел напусна Глазгоу и замина за Париж. „Исках да играя друг стил ръгби с нови предизвикателства. Имах нужда от ново начало на терена и извън него и казах на агента си: „Не искам да отида в Премиършип, защото това много бързо ще се превърне в нещо нормално“. Исках да отида във Франция, за да променя изцяло ръгбито, културата и живота си. Езикът го прави още по-труден, но ми хареса да съм там.“

Той е изминал дълъг път от това да бъде каменоделец и да играе за „Фолкърк“, затова Ръсел отново се усмихва, когато го питат за качеството на неговия френски. „Не бих казал, че говоря свободно, но повечето от момчетата казват, че вече говоря доста добре френски. Понякога съм сънувал сънища на френски, което е доста забавно. Приятелката ми [шотландската седмобойка Ема Канинг] ми казва, че понякога говоря на френски насън. Тя живее в Монпелие, където тренира, но аз съм по-уверена в говоренето на френски, защото в началото бях сам в Париж. Така че за нея е много лесно да ме попита: „Можеш ли да поръчаш това?“.

“ Опитвам се да я накарам да говори на френски, защото това е най-добрият начин да се научи. Глазгоу е много малък в сравнение с Париж и можеш да се чувстваш много удобно. Трябваше да се науча да бъда сам и да нямам семейство и приятели с мен. Усещам ползите както на терена, така и извън него.“