Носителят на медала “ John Eales“ Майкъл Хупър вярва, че приносът му на терена ще бъде още по-ценен, когато се завърне в отбора след известно отсъствие от австралийското ръгби.

През уикенда Хупър получи най-високото отличие, гласувано от колеги, като подобри рекорда на Израел Фолау и се окичи с медала за безпрецедентен четвърти път.

30-годишният играч изигра всички тестове за Wallabies с изключение на един през миналия сезон, но не се е появявал за Waratahs от 2020 г.

Съгласно условията на многомилионния гъвкав договор, който ще му позволи да играе за Австралия на Световното първенство през 2023 г., плюс ревизията, която той договори като част от общото намаляване на заплатата поради Ковид-19, наложено през 2020 г., Хупър прекара един сезон в японската Висша лига миналата година и си взе допълнителна четиримесечна почивка.

Капитанът на Wallabies заяви, че е открил, че отсъствието му от мачовете е странно чувство, но е знаел, че почивката е правилното решение.

„Трудно е, защото не искаш и да липсваш. По-близо съм до края, отколкото до началото, така че когато започнеш да мислиш за пропускане на мачове или за това, че няма да участваш, започваш да се притесняваш“, каза той.

„Но планът е приносът ми да е по-голям заради това и въздействието да е по-добро, а минутите ми да са по-ценни, когато вляза в игра.“

Удължената ваканция беше предвидлив ход, като се има предвид, че несломимият разбивач получи рядка травма на крака по време на пролетното турне на Wallabies. Хупър призна, че принудителната почивка е единственият начин да спре.

„Не бях пропускал много поради контузия и е смешно, че сега се контузих по време на почивката си. Това беше добре, защото вероятно щях да продължа да тренирам доста усилено през този период и да навляза в сезона с не много голяма почивка.

„Това почти ме принуди да не тичам, принуди ме да избягвам този род занимания. Завръщането към бягането, достигането на малки етапи, правенето на ускорения – неща, които обикновено приемаш за даденост – беше наистина хубаво през последните няколко седмици.

„Времето, прекарано в почивка, беше наистина важно за главата ми … просто да прекарам известно време в домашната атмосфера със съпругата ми, да бъда сред приятели, които не съм виждал от известно време. Но когато сезонът започне да се приближава, желанието със сигурност се появява отново, виждам как играят момчетата и всичко подобно.

„Но това беше предвидено още тогава, за да ми даде страхотен 18-месечен шанс да играя най-доброто си ръгби, особено през 2023 г. [следващата Световна купа].“

Хупър се зарази с Covid-19 през новогодишния период, но заяви, че е изпитал „леки“ симптоми и не е забелязал никакви трайни странични ефекти, тъй като е засилил тренировките си преди завръщането си в игра.

“ Натоварвах се по начини, които не повлияха на крака ми и той беше добре. Успях да започна да карам сърф и да се кача на тези велосипеди за атака, които са най-добрият ми приятел в момента. Не е било твърде зле.“

Waratahs ще броят дните до пристигането на своя играч, който ще се завърне едва в края на март, пет или шест кръга след началото на тихоокеанския сезон на Супер Ръгби. Хупър спечели Matt Burke Cup – еквивалента на JEM в Супер Ръгби – през 2020 г. и призна, че му е било трудно да гледа как отборът му се срива до исторически ниски нива през миналата година.

„Трудно е да си далеч и да виждаш как отборът не може да се справи“, каза той.

„Когато си тръгна следващия път, а това не е много далеч, искам да мога да работя с някои играчи, за да развия играта им и да мога да бъда част от това Waratahs да продължат да постигат успехи и занапред. Мислех много за това по време на тази почивка.“

Халфбекът Джейк Гордън е предпочетен за капитан на Waratahs за втори пореден сезон.