Елис Дженкинс се шегува, че в училище е бил „маниак на тема математика“ – нещо, което се е възродило, докато учи за магистратура по бизнес администрация. Така планира бъдещето си, изучавайки различни сфери на бизнеса – от маркетинг до корпоративни финанси, за да разбере какво би могло да го заинтересува като кариера след края на кариерата. До този момент трябва да минат още доста години, въпреки че той вече може да е „бивш играч“, ако развитието му бе протекло по друг начин.

През ноември 2018 г. Дженкинс получи сериозна контузия в заключителните етапи на победата на Уелс над Южна Африка. В рамките на няколко минути, след като беше обявен за “ Играч на мача“, и секунди преди последния съдийски сигнал, той получаваше медицинска помощ, след като беше увредил коленни връзки, когато беше изчистен от ръка при опит за jackal

Като се има предвид любовта му към математиката, нека разгледаме няколко от добре документираните числа от пътя му към възстановяването. Операции? Три. Дни между мачовете на Уелс? 1079 – това са почти три години. Времето, в което хората са го питали за коляното му? Безкрайно много! А ето и няколко по-малко познати цифри: 3,45 ч. сутринта – обаждането по телефона на физиотерапевта Груф Парсънс; нула – загубите на Дженкинс по тенис на маса срещу Парсънс; „няколко“ – случаите, в които се е отказал.

Нека започнем с случаите, в които е бил готов да прекрати кариерата си, когато вече не е имал желание да се подлага на изтощителна процедура за рехабилитация на коляното си – и какво в крайна сметка е променило решението му. В крайна сметка сега той отново е на терена, а не в категорията “ бивши играчи“.

“ В някои моменти беше наистина трудно, особено когато нещата не вървяха на добре“, разсъждава Дженкинс за тези години на рехабилитация. „Когато виждаш подобрения от седмица на седмица, от месец на месец, е лесно да останеш на пътя и да запазиш мотивацията си, но когато не получаваш награда, е трудно. Имах късмет, че бях заобиколен от добри хора, които ме мотивираха, когато бях близо до това да се откажа. Няколко пъти бях много близо до това да се откажа, а няколко пъти наистина се отказах.

„Сега звучи нелепо, но първоначалната ми цел беше да стигна до Световното първенство (2019 г.) – в крайна сметка започнах да играя едва 18 месеца след това! Световната купа продължи, а аз все още не се бях върнал дори към бягането. Чувствах, че съм се справил добре с това, но то ми повлия повече, отколкото си мислех, и след няколко тренировъчни дни си помислих: „Не мога повече да правя това“.

„Тогава разговарях с Робин Соудън-Тейлър (бившият защитник на Кардиф и Уелс). Той беше преминал през много подобен опит и ми говореше за съжалението си, че не иска да ме види да правя същата грешка. Взех си малко почивка и се върнах освежен и с различно мислене. Покрай това разговарях с психолог и установих, че това е много полезно.

Вторият път беше преди третата ми операция. Просто си блъсках главата в стената, опитвайки се да преодолея даден момент и не можех да го направя. Оказа се, че третата операция е била необходима и след като изчистиха тъканта от раната, веднага се почувствах по-добре. Имах късмет с подкрепата, която имах.“

Тази помощ включваше Парсънс, треньора на Кардиф по S&C Райън Кембъл и помощник-треньора Ти Рис Томас, семейството му и тогавашната му приятелка, сега годеница Софи Евънс (той ѝ предложи брак на Коледа). „Те трябваше да се справят с мен! Сутрин бях в шибано настроение, отивах на тренировка в шибано настроение и се прибирах вкъщи в шибано настроение – изненадан съм, че след това тя искаше пръстен! Не беше лесно за мен, но не беше лесно и за тях.“

В такива трудни ситуации се създават здрави връзки и точно това се е случило с Дженкинс и Парсънс. Присъединил се към Кардиф през лятото на 2018 г. и напуснал през август миналата година, за да стане ръководител на медицинското обслужване в Ealing Trailfinders, периодът на Парсънс в клуба обхваща целия период, в който Дженкинс беше на линия, и той беше физиотерапевтът, отговарящ за тези с дългосрочни травми. „Прекарвах повече време с Елис, отколкото със съпругата ми“, смее се Парсънс.

Като се има предвид броят на увредените връзки при контузията на Дженкинс, процесът на рехабилитация е дълъг и сложен, с много предизвикателства по пътя – световната пандемия само ги допълва. Преди първото затваряне заради Covid през март 2020 г., Дженкинс и Парсънс заминаха за Филаделфия, за да работят с Бил Ноулс, известен рехабилитатор (представете си хибрид между физиотерапевт и треньор по S&C), който е работил с хора като Анди Мъри и Франк Лампард. Няколко техники и идеи, които Парсънс усвои по време на пътуването, се оказаха решаващи за поддържането на завръщането на Дженкинс по план по-късно същата година.

„Спомням си, че аз и Райън Кембъл се замислихме как да го мотивираме“, казва Парсънс. „Чувствах, че на този етап можеше да се развие по всякакъв начин и тази среща беше голямо обучение в моята кариера, опитвайки се да разреша този проблем.

„Ако си доста нещастен и влезеш в рехабилитационна сесия с такава нагласа, можеш да влезеш в цикъл, психологията на това може да повлияе на начина, по който се чувстваш. Във Филаделфия играехме игри преди сесиите, така че започнахме да играем тенис на маса преди рехабилитационните сесии. Той ме биеше със замах – нито веднъж не го победих – и това повишаване на увереността означава, че той се смее и се шегува, така че към упражненията се подхожда по различен начин. Става въпрос за поддържане на свежестта на заниманията.“

Други начини, по които двойката смесваше нещата, бяха странните сесии в университета „Сейнт Мери“ в Лондон, където Еванс често работи като изпълнител в Уест Енд. В онези дни пътуването със сигурност е било по-кратко за родения в Уелс Парсънс, който живее в Тедингтън (затова е и будилникът рано сутрин, когато отива в Кардиф). Служителите в екипа също така се стараеха да не питат Дженкинс за коляното му; той би получавал този въпрос често от публиката, така че в клуба само Парсънс го повдигаше и то в контекста на управлението на рехабилитацията му.

Големият обрат настъпи, когато излязоха от залата, а Дженкинс отново тичаше и можеше да вземе топката в ръце. Парсънс описва това като „възвръщане на моджото“ на играча, въпреки че Дженкинс признава, че е било необходимо време, за да почувства, че се връща на скорост, да изгради атлетизма и движението си.

В края на 2020 г. и началото на 2021 г. тренировъчните натоварвания постепенно се увеличават и след донякъде изолиращото преживяване на толкова много индивидуални сесии през предходните две години той се радва, че отново е на тренировка със съотборниците си, освен ако не се опитат да го спънат. „Когато за първи път започнах отново да участвам в тренировките, бях скапан“, казва той. „Не се притесняваш, ако те заобикалят крилата или халфовете, но когато те заобикалят пилиери, се притесняваш! Отне ми малко време на терена.“

Парсънс добре си спомня първия мач на Дженкинс след завръщането му – приятелски мач срещу Ospreys през февруари миналата година , и по-специално на един jackal, който направи през първата четвърт. Освен че ситуацията беше подобна на начина, по който получи контузията, той беше и в подобна позиция на терена, но този път спечели дузпата, вместо да се наложи да бъде изнесен на носилка.

„Без да звучи прекалено лигаво, точно затова избрах този път на кариера и да имаш подобно преживяване прави така, че цялата усилена работа по обучението да си струва“, казва Парсънс. „За мен беше голямо удовлетворение да го видя отново на терена.“

"Това е доказателство за смелостта на Елис. Не са много тези, които се връщат, за да играят - и да бъдат капитани на страната си".

Сега, когато се е върнал на терена, Дженкинс е все така критичен към представянето си, както и преди контузията – той винаги си спомня най-ясно грешките, макар да признава, че е очаквал твърде много от себе си в първите мачове след две години и половина отсъствие. Едно от нещата, които са се променили, е начинът, по който тренира. Като човек, който обича да играе на пълни обороти, той е трябвало да се научи как да ги ограничава.

„При всяка дългосрочна контузия има тенденция да се появяват болки след това и това определено беше моят случай“, казва Дженкинс. „Може да се окаже предизвикателство да провеждаш тренировки. Тренировките са мястото, където можеш да подобриш силата, скоростта и физическата си форма, но това трябва да се прави, без да се притесняваш, че ще имаш право на почивка. Понякога се чувствах добре в продължение на няколко дни, опитвах се да направя нещо допълнително, след това идвах следващата седмица и се чувствах по-зле, така че трябваше да направя крачка назад.

„Беше трудно. Винаги съм бил човек, който обича да тренира и да се отнасям усилено към тренировките, но трябваше да се науча да слушам тялото си и да бъда по-сдържан с него, за да издържа до уикендите. Така че през седмицата се налага да бъда по-консервативен. Надграждам, но се опитвам да не правя нищо прекалено бързо.“

Дженкинс се появи в лагера на Уелс миналата есен с контузия на ребрата, така че не беше в състояние да участва в откриващия мач срещу Нова Зеландия. Това означаваше, че той се завръща в тестовете срещу същите съперници и на същия терен, на който се е контузил преди три години. Докато загряваше за мача срещу Спрингбокс, той осъзна, че това е „най-доброто физическо състояние, което съм изпитвал от много време насам. Помислих си: „Много ми се иска да играя добре днес“ и го направих!“

Не само че играе добре, но и е избран за капитан за следващите два мача срещу Фиджи и Австралия. Това ни отвежда до друга цифра: 100 % – рекордът му от победи като национален капитан. Не е зле след толкова дълго отсъствие от международната сцена.

Уейн Пивак определи Дан Биггар за капитан на „Шестте нации“, но няма да е изненада, ако Дженкинс поеме тази роля в заключителните етапи на мачовете, ако халфът бъде заменен – не че той е човек, който изтъква стила си на лидерство. „Вярвам, че като капитан просто трябва да играеш възможно най-добре, така че просто се опитвам да давам пример. Нямам нищо по-проницателно от това.“

Какво ще кажете за числата шест и седем? Той е играл и с двата номера на гърба си за Кардиф и Уелс – а има ли предпочитания? „Намирам ги за доста сходни, с изключение на статичните положения. Някои треньори предпочитат опцията за тъча (на шестица), някои предпочитат силовак, други – хибрид… Докато съм на терена, съм щастлив да играя на всяка позиция. Това е малко клиширано, но е вярно. Предпочитаната от мен позиция вероятно е 7, просто защото някой друг може да върши магарешката работа при лайн-аут и моул, но аз съм повече от щастлив да го правя, ако се наложи.“

На Уелс никога не е липсвала дълбочина в задната редица. Дори когато Таулупе Фалетау, Дан Лидиат, Джош Маклауд, Джош Навиди и Джъстин Типурич отпаднаха от състава за Шестте нации поради контузии, макар че един или двама от тях може да са в състояние да се появят по-късно в първенството, Пивак успя да посочи имената на Дженкинс, Рос Мориарти, Аарон Уейнрайт и Тейн Башам, както и дебютантите Джак Морган и Джеймс Рати. Дженкинс казва, че подобна конкуренция може да бъде само от полза за отбора, но той няма търпение да се включи в шампионата, което ни води към друг номер. Един – броят на случаите, в които е играл в „Шестте нации“, като тази поява е от пейката срещу Италия през 2018 г.

„Отидох на двата домакински мача по време на турнира от Големия шлем през 2019 г. Беше четири месеца след като се бях контузил и да ги видя как печелят, беше толкова радостно. Това е и първият момент, в който станах малко емоционален. ‘Липсва ми това, трябва да бъда там, свърших цялата работа, която те са свършили, искам да бъда част от това с тях’.

На стадион „Принсипалити“ за мачовете от „Шестте нации“ срещу Шотландия, Франция и Италия се очакват 73 931 зрители (темата за числата продължава!), след като миналия месец бяха отменени ограниченията за Covid. Дженкинс казва, че почти е забравил какво е пълен стадион на националния отбор, като за първи път го е усетил отново отстрани на мача с Нова Зеландия миналата есен. Той обича атмосферата, която големите мачове създават не само на стадиона, но и в града, въпреки че когато като дете е гледал Pontypridd или Celtic Warriors на Sardis Road с баща си, не е бил толкова очарован от шума на публиката. „Обичах го, но всеки път, когато отборите отбелязваха и публиката се радваше, започвах да плача, защото беше толкова силно!“

Очевидно е, че 28-годишният играч ще се наслади на шума, предизвикан от хилядите привърженици през следващите седмици – и ще се надява те да приветстват победите на Уелс. Самият той също заслужава огромна радост за това, че е издържал физически и психически на „влакчето на ужасите“ след толкова дълго прекъсване. Може би трябва да е по-разумен в начина, по който тренира в тези дни, но все още се представя на терена на високо ниво и получава признание за това.

Поговорката на Уинстън Чърчил „Ако минаваш през ада, не спирай да вървиш“ се превърна в нещо като лозунг по време на целия процес и в нощта преди мача в Южна Африка Парсънс изпрати SMS на Дженкинс, за да му каже: „Излизаш от ада!“ Той гледа този мач от автобуса на отбора на Ealing на връщане от мач в Бедфорд, а по-късно Дженкинс подарява на физиотерапевта фланелката си в знак на благодарност за влиянието, което е оказал върху възстановяването му.

Парсънс знае по-добре от всеки друг през какво е преминал Дженкинс и казва: „Беше наистина предизвикателство с много възходи и падения. Наистина никога не съм срещал човек, който да е толкова решен да направи нещо, колкото Елис. Завръщането му е невероятно. Никой никога няма да осъзнае какво постижение е било това, колко трудно е било за него психически. Не всеки би се върнал след това – това е доказателство за смелостта и решителността на Елис. Не са много тези, които се завръщат, за да играят – и да бъдат капитани на страната си.“

Сега пред Дженкинс има и други числа, на които да се радва. Първият му старт в „Шестте нации“, увеличаване на броя на мачовете за Уелс, участие в Световното първенство през 2023 г., определяне на дата за сватба…