Един финал с участието на победителя от Европейското първенство по ръгби може да помогне за привличането на нови фенове към спорта

късно вечерта в събота в Стария град на Единбург, докато се връщахме към хотела си, в хладния и поривист вятър се носеха звуците на позната мелодия. В кръчмата зад ъгъла все още се забавляваха страхотно и гръмкото изпълнение на „Take Me Home, Country Roads“ беше в разгара си. Пътуващи хора, приятелство, прости удоволствия: ако трябва да се събере същността на Шестте нации, тя е точно там.

Откриващият уикенд на ръгбито също беше приятен, независимо от лошото време. Стадионите бяха разпродадени, а пеенето на химните беше искрено, както винаги. Френската телевизия отбеляза рекордна гледаемост, като седем милиона души очевидно са се включили, за да гледат края на неделния мач срещу Италия. Вестниците в понеделник бяха пълни с оживени коментари, а вторият кръг не може да настъпи достатъчно бързо.

Затова очевидният въпрос е следният: как бихте подобрили шампионата оттук нататък? Не в провинциалния смисъл на „надявам се, че нашият отбор ще спечели“, а за по-голямо добро. Повече отбори? По-малко отбори? Отбори от южното полукълбо? Повече John Denver? Или изобщо да не се правят промени? Точно сега е идеалният момент да се върнем към този дебат, тъй като дрехите все още съхнат, а спомените за един класически уикенд са все още пресни.

Нека започнем с ежегодния разговор за Италия, която в момента има 33 поредни поражения в Шестте нации и продължава да ги брои. Бившият капитан на британските и ирландските лъвове Сам Уорбъртън, говорейки в обновеното специално предаване за ръгби на Би Би Си, отново изрази мнението си, че „стъкленият таван“, който предпазва адзурите от отпадане от първенството и заместването им, да речем, от Грузия, не би бил позволен в нито един друг напредничав бизнес или индустрия.

От друга страна, може би Уорбъртън е трябвало да провери резултатите от Европейското първенство по ръгби през уикенда. В неделя в Тбилиси, пред далеч не толкова многобройна публика, Грузия изненадващо завърши наравно 25:25 с Португалия. Португалците заслужаваха това, тъй като тяхната острота в ширина неутрализира силата на Грузия в близък план. За първи път от 2017 г. насам Грузия не спечели мач във второто ниво на състезанието.

Интересно, нали? Каква ще бъде историята, ако Португалия стигне докрай и оглави таблицата следващия месец. Или пък Румъния, Испания или Русия. А представете си, ако такава победа би била гаранция за участие в плейофа за Шестте нации срещу страната, която е на последно място в класирането? Сигурни ли сме, че ще има ограничена телевизионна стойност и обществен интерес? Ако се рекламираше правилно в цяла Европа и се излъчваше по безплатен канал, гледаемостта със сигурност щеше да е значителна.

Три, две, едно… и тук идват скептиците. Попитайте финансистите на Италия и Уелс и те ще извръщат очи, ще се стискат за гърдите и ще предупреждават за финансова разруха, ако „уютният клуб“ бъде обновен. Йерархията на „Шестте нации“ също тихо ще ви напомни, че това е частно състезание. Те могат да поканят – или да задържат – когото си поискат. Намаляването на качеството на турнира не е в ничий интерес.

Но почакайте. Какво ще кажете за Южна Африка? Шестте нации имат такова финансово влияние, че добавянето на Спрингбокс към микса се смята за безсмислено, поне в Йоханесбург и Кейптаун. Защо европейците да не искат световните шампиони да седнат на най-добрата маса и потенциално да обогатят ръгбито, винената листа и времето? След като компанията за инвестиции в частни капитали CVC, която вече е инвестирала в състезания в северното полукълбо, очевидно говори с SA Rugby, парите също могат да бъдат убедителен фактор.
И така, какво трябва да се случи по-нататък? Трябва да се подчертаят няколко основни момента. Простото премахване на Италия и връщането към „Петте нации“ би било катастрофално признание за колективен провал. Шестте нации също така незабавно ще се откажат от всякакви претенции да бъдат образец на почтеност и честна игра, ако Южна Африка внезапно получи бърза подкрепа, а останалата част от Европа все още е отлъчена. Ако искат да участват, Бокс трябва да дебютират във второстепенния турнир и да си проправят път нагоре по заслуги.

В такъв случай може ли да бъде осъществим следният сценарий? Седемте нации, започващи през 2024 г. Тe ще включва настоящите шест нации плюс победителя в Европейското първенство по ръгби през 2023 г. След това ще се провежда ежегоден плейоф за промоция/отпадане, което незабавно ще вдъхне нова надежда на ръгбито на целия континент. През 2025 г. Грузия или Италия може да се изправят срещу Южна Африка в Тбилиси или Рим. На следващата година, кой знае?

Седемте нации също ще въведат по-справедливо разпределение на три мача у дома и три навън, но ще запазят двугодишния график за домакинство и гостуване. Вярно е, че ще трябва да се вмъкнат някои допълнителни мачове, но това би свалило стъкления таван на Уорбъртън. Важното е, че акцентът ще бъде поставен върху подобряването на това, което вече съществува, а не върху егоистичното заграждане на интересите на няколко отбора.

От друга страна, дали плюсовете в крайна сметка ще надделеят над минусите? Добавянето на Южна Африка би имало сериозни последици за “ Lions“, наред с други. Колко хора наистина искат да прекарат дълъг уикенд в Йобург или Претория, а не в Рим? А какво ще кажете за увеличения въглероден отпечатък?

И дали не би било логистично по-просто първенството да остане чисто европейско, а глобалният елемент да бъде запазен за периодите през юли и ноември? Въпроси, въпроси, но все още без окончателни отговори. Но ако през 2032 г. минете покрай оживен бар в Дърбан, Лисабон или Тбилиси и чуете да свири John Denver, това ще бъде доказателство, че международното ръгби е в добро здраве.