Мат Стюарт беше част от последния отбор на Шотландия, който победи Уелс в Кардиф през април 2002 г. Успехът с 27:22 се оказа последният мач от „Шестте нации“ в кариерата на 34-годишния пилиер, който той завърши със стил.

Носителят на купа „Хайнекен“ за 2000 г. с отбора на „Нортхемптън Сейнтс“ изигра своята роля в доминиращата схватка, която даде основа на хукъра Гордън Бълок да се разпише за два пъти през първото полувреме, а 14-те точки от обувката на Брендън Лейни и късната дузпа на Дънкан Ходж изведоха хората на Ian McGeechan до едва десета победа в столицата на Уелс.

Усилието на Стюарт и компания преди 20 години все още е единственият шотландски успех на “ Millennium/Principality“ и въпреки че отборът на Грегор Таунсенд спечели отложената среща на „Шестте нации“ през 2020 г., това стана при закрити врати в Ланели, а не пред пълен стадион в Кардиф.

„Това винаги е било любимото ми място за игра и не мисля, че ще се намерят много играчи, които да кажат нещо различно“, каза Стюарт. „Много, много е враждебно, привържениците са точно върху теб, но пък каква атмосфера създават. Привържениците наистина се стремят към теб и можеш да видиш какъв ефект има това върху Уелс – колко физически са настроени да започнат мача.

„Като играч на противника се опитваш да заглушиш тази атмосфера, но тя също така те повдига. Всъщност я очакваш с нетърпение: играеш ръгби, за да отидеш на такива места и да изживееш тази атмосфера. Атмосферата живее с теб дълго след като се оттеглиш. Спомняш си шума, когато излизаш от тунела, и се чувстваш много привилегирован, че си го направил.

„За момчетата тази седмица това е съвсем различно животно от това в Ланели и въпреки че Уелс загуби тежко [от Ирландия] през уикенда, те не са се превърнали в лош отбор за една нощ. Липсват им много играчи, но те ще се възстановят, а Грегор [Таунсенд], познавайки го, няма да каже на момчетата, че това ще бъде разходка в парка.

„Те не биха били достатъчно глупави, за да мислят така. Ще бъде труден, тежък мач, но ние изглеждаме изключително добре и сега разполагаме с много опитни играчи, така че те не трябва да се страхуват да отидат в Кардиф и да постигнат резултат.“

Стюарт не се съмнява, че настоящият отбор е заслужил правото да му се доверяват – и да мечтаят за големи неща. Макар че през 2002 г. в отбора имаше някои качествени играчи ( Townsend, Bryan Redpath, John Leslie, Glenn Metcalfe, Tom Smith, Jason White, Scott Murray и Simon Taylor, за да назовем само някои от тях), Стюарт се възхищава както на дълбочината, така и на вярата на състава, който старият му съотборник е изградил.

„Винаги сме знаели, че някой като Стюарт Хог е от световна класа, но сега и всички останали се издигнаха“, казва той. “ Оста 8-9-10 [Мат Фагерсън, Али Прайс и Фин Ръсел] е на висотата на всички в шампионата.

„Шотландия вече може да се справи с всеки и това е най-хубавото нещо. По наше време се борехме срещу големите отбори – Франция или Англия – но сега имаш увереността, че ако играе добре, тази Шотландия ще победи тези отбори. Това е по-добра група от играчи, отколкото по наше време, със сигурност. Всички тези момчета са от класа. Грегор е свършил много работа.“

Никъде новата сила в дълбочина не е толкова очевидна, колкото в старата територия на Стюарт – предната редица. Когато в събота стартовата група от Рори Съдърланд, Джордж Търнър и Зандър Фагерсън напусна след 52 минути, техните заместници Пиер Шуман, Стюарт Макинали и Вилем Нел имаха значителен принос за обръщането на играта и нейното затваряне. В 23-мата за мача не бяха включени играчи от калибъра на Юън Ашман, Фрейзър Браун, Алън Дел и Джейми Бхати.

„Тази предна редица е почти от световна класа“, каза Стюарт. „Единственият отбор, в който им се удаде малко зор, бяха южноафриканците [през ноември миналата година], които са най-добрите в света.

„Знаем, че ще отидем там и ще получим добра топка в първата фаза, а момчетата, които идват от пейката, наистина са много експлозивни. Нел е толкова солиден в схватката, а Шуман се прояви с няколко страхотни изнасяния, когато имахме нужда от тях. Могат да поискат от стартовите играчи да се раздадат за 60 минути, да включат заместниците и да не загубим нищо.“