Ръгби през 21-ви век продължава да се развива с бързи темпове, но две от нещата, които ми липсват безрезервно, са старите Б международни срещи и домакинските мачове на Италия на стадион “ Flaminio“ вместо на стадион “ Olimpico“ .

И двете са изхвърлени на бунището, но тази седмица се сетих и за двете, докато размишлявах върху последното английско нашествие в Рим.

Първият ми опит с подобен мач на брега беше мачът на Англия Б срещу Италия Б на “ Flaminio“ през март 1992 г., когато стадионът беше много запуснат, но безспорно стилен бивш футболен терен, построен за Олимпийските игри през 1960 г., когато на него се провеждаха и състезанията по прескачане на препятствия.

Създаден от световноизвестния архитект Пиер Луиджи Нерви, той някак си ми напомняше на овехтяла, но безспорно елегантна яхта, която се грее на средиземноморското слънце. Харесах я от пръв поглед, дори и ако в средата на първата половина неочаквано започна да вали дъжд и покривът отгоре протече като решето.

В същия ден първият отбор на Англия, воден от Уил Карлинг, спечели втория си пореден Голям шлем с победа над Уелс на „Туикънъм“, така че това беше истински отбор „Англия Б“ в Рим… но какъв втори отбор. Martin Johnson, Ben Clarke, Neil Back, Graham Dawe, Stuart Barnes, Ian Hunter, Phil de Glanville, Tony Underwood и др.

Забавното е, че в един доста мъчителен мач най-добре за Англия се представиха двама неподозирани воини в предни позиции – пилиера на „Сейнтс“ Гавин Болдуин и фланговият играч на „Нотингам“ Мат Грийнууд, като последният бе особено набеден за груб играч. Нито един от двамата не спечели пълноправно участие, но и двамата бяха изключителни на „Фламинио“.

Англия се измъкна с 16:10 с попадения на Хънтър и заместващия го полузащитник Дейв Скъли, а след това, след пищен банкет в някаква случайно избрана вила, капитанът Барнс дръзко похвали Италия, че притежава един от най-силните Б отбори на планетата. „Не бих искал да играя с вашия First XV“, беше неговата реплика.

Сега, да, Италия имаше някои големи играчи – братята Кутитта, Диего Домингес, Масимо Джованели и Паоло Вакари – но още тогава бях достатъчно добре запознат с италианското ръгби, за да знам, че подобно на Англия те също изпробваха половин дузина младежи и второстепенни играчи, за които едва ли щеше да се чуе отново. Това в никакъв случай не беше Gun XV на Италия и е показател за това колко силно става италианското ръгби през 90-те години на миналия век, когато, разбира се, те трябваше да бъдат добавени към Петте нации.

Този мач беше и чудесен показател за изключителната сила в дълбочина, която притежаваше Англия, и винаги съм смятал, че не е случайно, че съвременният златен период на английското ръгби – три Големи шлема за пет години между 1991 и 1995 г. – съвпадна и със златния период на концепцията за Б отбора.

Вторият отбор наистина имаше значение; наистина, няколко седмици след пътуването до Рим Б-отборът замина на триседмично турне в Нова Зеландия, невероятно преживяване и обучение за много от тях, което възвърна разходите на RFU десетократно.

Те не бяха единствените, които се учеха по време на тези пътувания на Б отбора. В деня преди мача във Фламинио, в прекрасното ранно пролетно слънце, се грижех за себе си на английското игрище, седейки на пейката край терена, когато треньорът Джак Роуъл ме хвана да си помагам с една от стотиците бутилки минерална вода, които домакините предвидливо бяха осигурили.

Джак ме погледна с един от изсушаващите си погледи; не се забавляваше, тъй като обмисляше подходящо наказание. Задните бекове се бяха отдалечили в някакъв далечен ъгъл и си вършеха работата, а той беше преминал през няколко упражнения за ръкинг и маулинг с нападателите и имаше нужда от някой, който да „вкара топката и след това да отиде на земята“ в подножието на английската схватка.

Нямаше как да се измъкне с чест и последваха изключително болезнени и натъртени 15 минути. Не се случва често момчетата да накарат член на пресата на Нейно Величество да легне на земята в дъното на схватката!

Наказанието продължи и по-късно същата вечер, когато след изключително приятна и самостоятелна вечеря в евтината тратория по пътя – бях единственият пътуващ представител на Пресата – направих грешката да надзърна в бара на хотела за „само за едно“.

Джак беше там и крои планове за падението на Италия с мениджъра Греъм Смит и беше в експанзивно настроение. Смит беше извикан от един доста бесен управител на хотела – някои от момчетата бяха провеждали едночасови телефонни разговори вкъщи и още по-далеч, което струваше огромни средства на RFU – и никога повече не го видях тази вечер. Тридесет години по-късно мога да разкрия, че Смит сам е платил сметката, вместо да вкара виновниците в разправия с Ръководството

Така че останахме само аз и страховитият г-н Роуъл. Той ми дължеше едно-две питиета, очевидно за услугите, които ми беше оказал по-рано през деня, и през следващите няколко часа бях подложен на нов вид физическо изтезание, като този път трябваше да поддържам темпото му, докато той изпиваше безброй шотове от една гадна отвара от бренди и портокал, която изглежда му беше любима по това време. Болката в главата ми на следващата сутрин си струваше всички негови мъдри думи.

Да, липсват ми всички онези мачове от „Б“ отбора, които впоследствие бяха преквалифицирани в „А“ международни срещи, което изглеждаше малко претенциозно, сякаш беше някак унизително да си само „Б“ международен отбор. Честно казано, в това беше целият смисъл. Б отборите на Англия имаха свой собствен живот и атмосфера, свързани с основния отбор на Англия, но отделни от него. Те служеха на Англия много добре и не навредиха и на едно поколение млади журналисти.