Това се случва всяка година, поне в последно време. През седмиците на турнира „Шестте нации“ привържениците от Home Nations и Франция повтарят лайтмотива: защо Италия изобщо участва, след като не е на нивото на останалите? До февруари 2022 г. сме загубили повече от 30 поредни мача и освен няколко смели игри, не можем да се конкурираме с никой от останалите пет. Последната победа над Франция датира от 2013 г., а последната победа изобщо е през 2015 г. Защо ни отнема толкова много време, за да спечелим отново мач в турнира? Съвсем закономерно е феновете на нашите „братовчеди“ да се чудят какво изобщо правим, за да поправим това, и дали има смисъл да продължаваме заедно или да се разделим. Ремонтираме ли структурата на нашето ръгби на масова основа? Инвестираме ли повече пари в двата професионални отбора? Създаваме ли центрове за формиране, за да увеличим производството на таланти? Според мен, за да се разбере всичко това, трябва да се направи крачка назад и първо да се разбере италианското ръгби. Тази статия е преглед на географията, структурата и суровите цифри, които са в основата на италианското ръгби движение.

Игра в няколко региона

Първо: повече от половината от нашата страна никога не е гледала ръгби, няма интерес да го прави, а дори и да го прави, не знае правилата, освен че топката се подава назад. Това се отнася за всички възрасти – от старите до младите. Доколкото ми е известно, във всеки регион има поне по един клуб; въпреки това само в няколко региона ръгбито е един от основните избори, когато става въпрос за спорт. Това е от първостепенно значение при издирването на таланти: в Англия например младите момчета и момичета имат възможност да опитат ръгби в училище и талантът им може да бъде открит, като същевременно не се изключва пътят им към успех в други спортове. В Италия практикуването на спорт е почти изцяло в ръцете на частни клубове, които правят всичко възможно да привлекат децата, тийнейджърите и техните родители с примамлива реклама. В по-голямата част от Италия петте най-популярни спорта биха били футбол, волейбол, баскетбол, лека атлетика и плуване, въпреки че това може да варира в зависимост от региона, както ще видим по-долу. Всъщност в много региони ръгбито дори не би било разглеждано или предлагано. Според Уикипедия в Италия има около 1000 клуба по ръгби, докато според документ, публикуван от FIR (Federazione Italiana Rugby), има само малко повече от 500 членуващи клуба. Независимо от валидността на тези две цифри, за да ги поставим в контекст, в Англия има повече от 2000 клуба, а във Франция – около 1800. Повечето италиански клубове са базирани в няколко региона, като най-голяма е гъстотата им в северните и североизточните райони: В Ломбардия има 90 клуба, а във Венето – 77 клуба. Тези две числа трябва да се претеглят с броя на жителите, който е два пъти по-голям в Ломбардия (10 милиона души срещу 5). Следователно Венето е регионът с най-голяма гъстота на клубовете на глава от населението, като на всеки 64 000 жители се пада по 1 клуб. Цяла Северна Италия, взети заедно, има приблизително 23 млн. души и 297 клуба, следователно средно по 1 клуб на 77 000 жители (източник: onRugby). Тези цифри дори не могат да се сравнят с тези в Централна и Южна Италия, където гъстотата на клубовете е от ниска до несъществуваща.

Много играчи в няколко ключови града

Общият брой на регистрираните ръгбисти в Италия е около 80 000. Брой, много сходен с този на Уелс, ако не се вземе предвид фактът, че общият брой на жителите на двете страни е 60 милиона срещу 3. Франция (67 млн.) и Англия, (56 млн.) имат съответно 360 000 и 340 000 регистрирани състезатели. И накрая, Ирландия има 150 000 регистрирани спортисти, а Шотландия – 38 000, като и двете държави са с население от около 5 млн. души. Жестоката истина е, че в Италия само 1 човек на 750 играе ръгби, докато в Уелс е 1 на 38. В Шотландия, която често е сравнявана с Италия по отношение на ръгби движението, това би било 1 на 132 души. Англия и Франция са в сходни граници (1/164 и 1/186). Взети заедно, тези цифри показват разликата в значението, което има ръгбито в тези страни.
При разглеждане на разбивката по градове тези цифри предлагат нова перспектива. Всъщност, докато страни като Англия и Франция имат капилярно разпределение на клубовете на своята територия, макар и донякъде неравномерно, Италия няма такова. Според една статия от 2014 г. трите града с най-много ръгбисти са Рим (10 000 играчи), Милано (7 000 играчи) и Тревизо (6 000 играчи). В по-големите метрополни райони на Рим и Милано живеят съответно около 4,2 и 3,2 милиона души, докато в Тревизо населението е по-малко от 100 000 души (150 000 души, като се отчитат близките градове). По отношение на гъстотата: 1/420 римляни играят ръгби, 1/457 в Милано и поразителната 1/16 в Тревизо. Данните за крепостите на ръгбито Падова и Ровиго, близо до Тревизо, вероятно са подобни на тези за Тревизо, но те не бяха налични. Този триъгълник на ръгбито е двигател на ръгби движението в Италия и е дал голяма част от състезателите, които някога са били включени в националния отбор.

Игра за работническата класа

Ръгбито пристига в Италия в края на XIX и началото на XX век благодарение на многобройните британски моряци, които идват и си отиват през доковете на Генуа. По този начин пристига и футболът: „Genoa Cricket and Football Club“, сега известен като Genoa CFC, е първият футболен клуб в Италия, основан през 1893 г. Благодарение на Стефано Беланди, страстен почитател на футбола и ръгбито, ръгбито става популярно в Северна Италия в края на XIX век. Първите клубове са основани в Торино и Милано, а благодарение на многото италиански работници, които се завръщат от Франция, ръгбито бързо набира скорост в Северна Италия. Трябва да се каже, че популярността му нараства по време на фашисткия режим поради типа ценности, които той разпространява. Чест, сила, другарство – все ценности, които режимът се опитва да използва за собствените си цели. Независимо от политическия аспект, ръгбито се разпространява най-вече в Северна Италия, с особен успех във Венето. Разликата от начина, по който ръгбито се развива в Англия, Шотландия и Ирландия, обаче е, че в Италия то никога не е било игра за богати момчета в луксозен колеж. Също както във Франция или Уелс, в Италия ръгбито се развива повече в провинцията и в покрайнините на градовете, макар и с някои изключения. Аз съм от Тревизо, може би най-гъсто населеният с ръгби град в Италия, и никога не съм имал усещането, че около мен на трибуните са най-богатите слоеве на моята общност. Напротив: месарят, фермерът, хлебарят, алпийският водач и други хора с подобен социален произход са тези, които съставляват демографската група на „Стадио Мониго“ в Тревизо. Това се отнася както за мъжете, така и за жените: женското ръгби също е много популярно.

Марио „Мачи“ Баталини, символ на Rugby Rovigo и на италианското ръгби през 40-те и 50-те години на миналия век. Трета редица със силна и прецизна игра с удари. Стадионът в Ровиго е кръстен на него, след като той умира преждевременно през 1971 г.

Малцина стигат до самия връх

По-рано говорихме за ~500 клуба, членуващи във FIR. Тази цифра трябва да се разглежда в контекст. Всъщност от тези клубове само 232 имат академия, която продължава до U14. За сметка на това 165 са клубовете, които имат до U18 състав. Това означава, че половината от нашите клубове не могат да подготвят състезатели след ранната им тийнейджърска възраст. Тези спортисти неминуемо ще имат ресурс за други спортове, освен ако не покажат ранен талант. Голяма загуба за движението: повечето от тези тийнейджъри отпадат, защото няма отбор, в който да играят. През последните години се направиха опити за нещо, което да намали тази загуба на таланти. През 2021 г. президентът на FIR Марцио Иноченти и президентът на FIGC (футболната федерация) Габриеле Гравина подписаха споразумение за сътрудничество, което ще улесни въвеждането на ръгбито в училищата заедно с футбола. Като се има предвид колко популярен е футболът в Италия, това може да бъде бърз начин да се въведе ръгби сред тийнейджърите, които може би никога не са го опитвали поради липсата на клубове на тяхна територия.
През 2006 г., за да увеличи максимално потенциала на малкото си състезатели в късна тийнейджърска възраст, Италия създаде система от федерални академии. Националната академия „Иван Франческато“, кръстена на незабравимия шампион от Тревизо и Италия, който почина твърде млад, оттогава насам е произвела много играчи, които са носили „синьото“ на старшия национален отбор. В документален филм от 2016 г. системата на академията е оценена като успешна. Въпреки това качеството на обучението, което тези играчи са получили в академията на FIR, не е било съпроводено с адекватно развитие на висшата национална лига. До ден днешен, ако играчите не получат професионален договор в двата италиански професионални отбора, играещи в URC, или с отбор от чужбина, те в крайна сметка играят във вътрешна лига, която в най-добрия случай е полупрофесионална, губят мотивация и нямат компенсация. Следователно, макар че бяха предприети стъпки в посока да не се губят най-добрите таланти на 14-годишна възраст, сегашният проблем е да не се губят до 20-годишна възраст. Това е очевидно, когато се погледнат резултатите на италианските национални отбори до 20 и до 18 години, както се посочва в най-новото видео от Squidge Rugby

Снимка от известното състезание „Трофео Тополино“ – годишен трофей за италианските детски ръгби отбори, който се провежда в Тревизо от 1976 г. Истинско място за срещи на отбори, родители, треньори и търсачи на таланти.

Два професионални отбора, но само един, който постига резултати

От 2010 г. нашето движение се структурира с два франчайз отбора, които се състезават в United Rugby Championship – състезание, в което участват най-добрите отбори на Ирландия, Уелс, Шотландия, Южна Африка и Италия. Най-важният от двата отбора по отношение на фенската база и историята е Бенетон Тревизо. Тревизо е може би градът с най-голяма гъстота на ръгбисти в Италия, както е показано по-горе. Известната модна марка Benetton първоначално е местен бизнес в Тревизо и спонсорира отбора в продължение на много десетилетия. Първоначалният план на FIR е бил да създаде венециански франчайз, наречен „i Dogi“, който да представлява най-добрите таланти от петте най-добри венециански страни: Тревизо, Падова, Ровиго, Моглиано и Сан Дона. Този проект не вижда бял свят поради недостатъчно финансиране, което е причината Тревизо, като най-стабилен във финансово отношение, да се присъедини самостоятелно към Келтската лига, дори да победи офертата, направена от Рим. За 12 години в Celtic League Тревизо затвърди статута си в състезанието и дори достигна няколко важни етапа, като например класирането за Heineken Cup през 2018-19 г., наградата за треньор на годината, връчена на Киран Кроули, и спечелването на Rainbow Cup през 2021 г. Като цяло, въпреки пропуснатата възможност да сформира мощен регионален франчайз, Тревизо оправда очакванията на италианското ръгби движение.
Вторият отбор на франчайза имаше напълно противоположна разказвателна дъга. Понастоящем наречен „Зебре Парма“, отборът първоначално се е наричал „Айрони“ и е бил базиран в друг град (Виадана), обединявайки усилията на местните отбори за високи постижения. След това в края на сезон 2011-2012 г. „Виадана“, който в момента играе във вътрешната лига, е заменен от „Зебре Ръгби“ поради финансови затруднения. Zebre е базиран в Парма – много по-голям град, който предлага повече гаранции за развитие. След около 10 години такъв опит обаче Зебре не успяват да се превърнат във втората фабрика за таланти за националния отбор, както се очакваше от тях, и не успяват да се радикализират на територията. В момента (2022 г.) се обсъжда дали франчайзът на отбора да не бъде преместен в Падова – отбор, който играе във вътрешното първенство, но разполага с подобни пари, кадри и фенска маса като Тревизо. Това несъмнено би било умен ход от икономическа гледна точка и от гледна точка на развитието, но е свързано с риск от създаване на вътрешен разлом в италианското ръгби движение, което би видяло двата франчайз отбора във Венето, само на 50 км разстояние. Останалата част от страната няма да се чувства така представена.

Бенетон Тревизо празнува победата в турнира Rainbow Cup през 2021 г.

Националната лига може да се нуждае от преструктуриране

Вътрешната лига се нарича Top10 и включва десет отбора с широк диапазон от размери на фенската маса и икономическа мощ. От сезон 2021-22 г. има три макрорайона, в които са базирани тези отбори. Първата партида отбори са венециански страни, които допринасят за създаването на резерв от таланти, в който Бенетон Тревизо обикновено търси своите млади играчи. Най-историческите отбори от тази група са Петрарка Падова и Ръгби Ровиго – сърдечно дерби на венецианската ръгби сцена, което е решавало много италиански титли. Последният сблъсък беше на финала през 2021 г., в който Ровиго се наложи над Падова в красива игра с есе в последната минута след няколко фази на окопите в близост до крайната линия. Градовете Падуа и Ровиго са отдалечени само на 45 км и заедно с Тревизо образуват истински „триъгълник на ръгбито“ със силни съперничества и невероятна страст към този спорт. Броят на значимите играчи, които са играли за някой от тези три отбора, е толкова голям, че би било трудно да се избере един за пример. Другият венециански отбор, представен в Топ10, е Моглиано, малък град близо до Тревизо, където такива като Паоло Гарбизи направиха първите си стъпки в старшия отбор. Втората група отбори включва тези в областта Емилия-Романя и Ломбардия: Ръгби Калвизано, Валоругби Реджо Емилия, Ръгби Виадана, Лион Пиаченца, Ръгби Колорно. Много важни играчи от настоящето и миналото са започнали тук, например Данило Фишети, но също и Мартин Кастрогиовани, които са играли в Калвизано в началото на кариерата си. Третият клъстер е базиран в Рим и включва Fiamme Oro (отборът на националната полиция) и Rugby Lazio. Въпреки че е известен привърженик на А.С. Рома, настоящият капитан на Италия Микеле Ламаро е играл за Ръгби Лацио в началото на кариерата си.
Четирите тима, които завършват редовния сезон в Топ10 на върха на таблицата, се състезават в плейоф в два кръга за титлата. За сметка на това последният отбор изпада във втора дивизия, наречена „Серия А“. Нито „Топ10“, нито „Серия А“ имат напълно професионална организация – факт, който пречи на развитието на италианските ръгбисти и на движението като цяло. Играчите често ресурсно се насочват към други работни места и преходът между Top10 и Benetton/Zebre може да бъде брутален за развитието на даден играч. Понастоящем е обявена обща реформа, която да преструктурира вътрешната лига и да приложи няколко принципа на управление, които да благоприятстват вливането на капитали от частни инвеститори, в опит да се вдигне летвата и да се подпомогне развитието на движението. Въпреки тези изявления обаче Топ10 е лига в криза, която дори не може да намери телевизионен оператор, който да излъчва мачовете ѝ. Понастоящем мачовете се излъчват на живо в YouTube безплатно, като по този начин не носят приходи на клубовете. Търсят се партньорства с разпространителски мрежи и с националната телевизия, а федералният президент Марцио Иноченти обяви обща реформа на Топ10, но все още има много работа за модернизиране на корените на италианското ръгби.

Акценти от финала на Топ10 за 2021 г. между Падова и Ровиго.

Много добри играчи намират късмета си в чужбина

Въпреки развитието на движението от 2000 г. насам, много талантливи италиански играчи не играят в Италия. Тъй като страната не е толкова конкурентна и богата като английската Премиършип или френската Топ14, най-добрите таланти често напускат страната в по-силни лиги. Такъв е случаят с Паоло Гарбизи, Томазо Алан, Федерико Мори, Пиетро Чекарели, Матео Миноци, само за да назовем някои от последните. В миналото до 15-16 играчи от националния отбор играеха във Франция или Англия, което свидетелства за международната привлекателност на техните лиги спрямо нашата. Известни примери от миналото са Серджо Паризе, който все още играе за Тулон, Мартин Кастроджиовани (Лестър Тайгърс, Тулон, Расинг), както и Мирко и Мауро Бергамаско (Стад Франсез, Расинг Метро). Често се изтъква аргументът, че нито италианската вътрешна лига, нито URC могат да дадат на най-добрите ни играчи израстването, от което се нуждаят, за да бъдат конкурентоспособни на ниво „Шест нации“. Това може да е вярно, защото, за разлика от Ирландия, ние нямаме толкова богати и структурирани отбори като техните, които могат да осигурят развитието на много млади играчи едновременно. Ето защо мнозина смятат, че трябва да насърчаваме диаспората на играчи от Италия в други страни. Други пък смятат, че само като ги задържим в нашите отбори, ще укрепим движението си и ще вдигнем летвата на вътрешната конкуренция. И в двата аргумента има известна доза истина и може да се окаже трудно да се избере страна. Сегашният президент на федерацията Марцио Иноченти сякаш клони към първия вариант, което демонстрира, като разреши трансфера на Паоло Гарбизи в Монпелие, Томазо Алан в Харлекинс, Марко Ричиони в Сарацинс и Федерико Мори в Бордо само за едно лято след години и години на задържане на таланти (при друг президент на FIR).

Какви са плановете за бъдещето?

Надявам се, че след всички тези описателни аргументи имате по-ясна представа за нашето ръгби движение. Истинският въпрос обаче остава непроменен: какво правим, за да подобрим нещата? Няма да отричам, че и ние като италианци си задаваме този въпрос, но през последните години най-после се прокрадва някаква надежда. Това, разбира се, не идва от резултатите, постигнати от старшия национален отбор, тъй като той достигна невероятен брой поредни загуби в Шестте нации (34). Това, което ни дава надежда, са резултатите на отборите от възрастовата група (U20, U18) на академията на FIR, които започват редовно да печелят мачове и показват голямо количество необработени таланти. Съвсем наскоро италианският национален отбор U20 спечели срещу Англия U20 в сензационен мач без есета, в който двата отбора се блъскаха с ръце във всеки рък. Това беше първата победа срещу Англия на италианска селекция U20 в историята и щеше да е общо взето първата в историята, ако не беше фактът, че преди година селекцията U18 също спечели срещу Англия. Някои от играчите, които спечелиха с U18, тази година играха и в мача на U20. Въпреки че не можем да сравняваме нивото на селекцията U20 с това на професионалното ръгби за старша възраст, започваме да виждаме много таланти, които навлизат с по-голяма скорост от преди. Това може само да е от полза за движението, но при едно условие: трябва да има място, където тези състезатели да се състезават на високо ниво, след като цикълът им в селекциите U20 приключи. В противен случай те ще регресират в полупрофесионална лига, която не може да им предложи развитие, и усилията за създаване на толкова добри играчи ще бъдат напразни. Две са основните промени, които трябва да се направят: вторият професионален отбор трябва да стане по-конкурентен и структуриран, а вътрешната лига трябва да вдигне летвата, за да позволи развитието на младите играчи. Надеждата ни за следващите години е да успеем да направим това и най-накрая да си върнем доверието, което нашето движение загуби през годините.

Matteo Schiavinato