Съветниците се изправиха един по един, за да кажат своето мнение. Двадесет, тридесет, може би четиридесет от тях. Някои бяха „за“, други „против“. Някои бяха красноречиви, други – по-малко. След това последва гласуването. Всички 123 съветници, с по един глас, решаваха бъдещето на корнуолското ръгби. То започна с едно „За“, но след това едно след друго заваляха „Против“.

В клуба, който показва всички признаци на добре изживян ръгби живот, четирима корнуолци (двама родени и израснали, двама осиновени) обсъждат деня, в който професионалният спорт е получил бъдеще в херцогството. Не само ръгбито, но и футболът; и не само спортът, но и хората, по-специално следващото поколение.

Гласуването не е резултат от месеци лобиране, а от години, дори от десетилетия. Ако “ ЗА“ спечелят, Корнуол ще бъде с огромна крачка по-близо до стадион, подходящ за ръгби от Премиършип, професионален футбол и учебен център, който може да обхване десетки хиляди студенти. Ако „ЗА“ го постигнат, тогава Корнуол, графство, чиято икономика толкова често е пренебрегвана от снимки от пощенски картички на летния му облик – море, слънце и пясъчни плажове, на фона на селски, пресечен пейзаж, но винаги с омари и лукс на една ръка разстояние – ще получи сериозен удар в лицето. И има нужда от това. Гледката отвътре често не е гледката на вторите ваканционни домове на лондонските туристи. „Вторият най-беден регион в Северна Европа“, „по-беден от Литва и Унгария“, „17 квартала сред 10 % от най-нуждаещите се в Обединеното кралство“, среден доход от „по-малко от 14 300 паунда“ и „над една четвърт от децата са живели в бедност в Корнуол през 2016 г.“ – не е нужно да се вглеждате твърде много, за да видите отвъд бляскавите пътувания по крайбрежието.

Стадионът не е отговор на всеки проблем, но може да има голямо значение за хората, за морала, за икономиката. Цифри: 8,3 млн. паунда инвестиции от частния сектор в публична инфраструктура; 8-10 млн. паунда потенциален принос към икономиката на Корнуол всяка година; 10 000 паунда инвестиции в масовия спорт всяка година; 120 училища, които се възползват от обществени програми; 3 000 деца в неравностойно социално положение, които получават помощ.

Това е преди да разгледате по-непосредствените цели на трите основни организации, а именно Cornish Pirates, Truro City FC и Truro and Penwith College. За „Пиратите“ това е стадион с 4G терен, който евентуално ще може да побере до 15 000 души, което ще им позволи да планират пътя към Премиършип. За “ Truro City“ той ще осигури дом, който да съответства на амбициите им в националната лига. За колежа той ще осигури постоянна база за неговия факултет по хранене, бизнес училище и спортна академия. „Мисля, че някои хора си мислеха, че на него ще се играе само ръгби“, казва Фил Уестрен, един от корнуолските „родени и отгледани“, който е пират открай докрай. Технически Фил е „медиен мениджър“, но без да се отнасяме с неуважение към медийните мениджъри, това не го прави справедлив. Присъединява се към “ Penzance & Newlyn“ през 1964 г. като млад пилиер на 14-годишна възраст и има 560 участия за старшата възраст с № 8. Офисът му на горния етаж – заедно с прилежащите му архиви, в които вероятно само той знае как да се ориентира – на практика е музей на Пиратите във всичките им проявления. И може би най-ценният предмет сред чудесната бъркотия от изрезки от документи, програми, картини, снимки, табла и прашни томове е една красива книга с кожена подвързия. В тази книга той старателно, след всеки мач, записва на ръка ключовите факти от току-що състоялия се мач. Това е ритуал, изпълняван с огромно внимание, който той прави от десетилетия, както и тези преди него, тъй като съдържа всяка подробност за всеки един мач, датираща от 1945 г., годината, в която двата клуба на Пензанс и Нюлин се обединяват за първи път. Фенове като Фил са тези, които са довели “ Пиратите“ до мястото, на което се намират, без да губят чувството си за идентичност. От два клуба те се превърнаха в един, а след това, когато смениха името си на Cornish Pirates, от един клуб се превърнаха в регион, но въпреки това главната книга продължаваше да се обновява, като ръкопис на една безкрайна история.

„Имам малко история тук“, продължава Фил, докато вади телефона си, за да ни покаже видеозапис от важното гласуване за стадиона по-рано тази година.

Другите корнуолци в клуба на “ Cornish Pirates“ са главните треньори Гавин Катъл и Алън Павър, които за първи път се присъединяват съответно през 2004 г. и 2002 г., което им дава почетен статут на „местни“, както и роденият в Пензанс Джак Ричардс, бивш английски състезател по крикет, който се присъедини към клуба през декември, за да помогне за спечелването на подкрепа в целия регион.

„Дойдохме там около 9,15 ч. сутринта“, разказва Фил за деня на гласуването. „Ръгбито трябваше да е на дневен ред по-рано, но след това се появи управлението на отпадъците и се оказа………, че, по дяволите, мислехме, че ще гласуваме по-рано.“

Когато все пак се стигна до ръгбито, хората от отдела за управление на отпадъците несъмнено изпитаха облекчение, че са влезли първи. „Ръгбито наистина продължи дълго“, признава Фил. „Толкова много съветници искаха да кажат мнението си, че от 123-ма се изказаха поне 25-30 души.“

Бяха ли те “ в подкрепа“? „Не, изобщо не“, обяснява Гавин. „Някои казваха, че това няма да е от полза за района на Корнуол; други възразяваха, че трябва да е в Труро, защото смятат, че всичко отива там. Някои искаха да е в St Austell или Redruth.“

Някои хора дори смятаха, че трябва да е тук, в Пензанс“, добавя Фил. „Но несъмнено мнозинството беше „за“ и се представи отлично. Джон Стивънс – синът на английския национал Стак Стивънс – сега е играч тук, той стана и говори наистина много добре.“

„Когато се стигна до гласуването, си помислих, че това трябва да е денят“, признава Гавин, който като играч, а след това и като треньор, е видял повече от няколко фалшиви изгрева през живота си в корнуолското ръгби.

„В миналото сме имали много гласувания“, казва колегата му треньор Алън, „но си спомням, че когато се появих на това гласуване, имах чувството, че то ще се случи.“

„Гласуването мина с „да“, после с „не“, с „не“, с „не“, с „не“ – имах чувството, че върви в погрешна посока“, спомня си Гавин. „Знаехме, че това ще се случи“, отсича Джак, който е донесъл със себе си таблица, съдържаща снимка на всеки един от съветниците, като всеки от тях е отбелязан с коментар. Това беше неговият политически списък с удари. Освен че набирал подкрепа в клубовете и общините, Джак имал голям принос в опитите да спечели политиците. „Предварително имахме 38 „за“ – обяснява Джак, който на практика е „камшикът“ на корнуолските пирати. „Това бяха независимите, които определено бяха „за“, но не включваха консерваторите, за които смятахме, че ще се съгласят. Трябваше 20 от тях да гласуват за нас и още няколко да се обърнат. Бяхме се насочили към открито гласуване, защото знаехме, че още първият ще бъде „да“, а след това 14-те след него ще бъдат „не“.“

„Не знаех това“, признава Гавин.

„Но в деня на събитието се случиха две неща“, продължава Джак. „Първо, получихме нашите въпроси още в самото начало, позволено е да бъдат зададени само шест въпроса [за проекта] и всички те бяха наши и бяха положителни. И след това имахме много добро лобиране в и около мястото, където се провеждаше гласуването. Дори имахме девет или десет млади момчета, които седяха на определено място, така че всеки съветник трябваше да мине покрай тях, за да отиде до тоалетната.“

„Мисля, че хората бяха много честни в речите си“, започва Фил, провокиран от споменаването на младежта от Джак. „Те казаха, че това е авантюра, но тя не е за нас, а за бъдещето, за нашата младеж. Те казаха: „Ще се обърнем ли към тази младеж и ще кажем, че сме гласували против стадиона за Корнуол“? Това беше възможност, която вероятно няма да се повтори, със сигурност не и в обозримо бъдеще. Мисля, че това намери отклик.“

След вълната от „против“ гласуването се успокои и постепенно се подобряваше, като все повече хора се присъединяваха към идеята за стадиона. Силният финал завърши с окончателен, макар и не напълно единодушен резултат. „Беше много близо“, признава Джак. „69-41.“

Корнуол е направил първата метафорична копка на първия си стадион в историята. Гласуването означаваше, че съветът се е ангажирал с 3 млн. паунда за каузата на стадиона – сума, която правителството се очаква да покрие, като остава да се намерят около 8 млн. паунда чрез частни инвеститори – нещо, което вече е постигнато. Работата може да започне. Страстните молби, които всъщност бяха 50, бяха свършили работа. „Моята съветничка, една прекрасна дама, съпруга на викарий – започва Фил, – ми каза, че ще гласува против, защото много хора смятат, че парите трябва да се похарчат за други неща.

Но веднага след като гласуването приключи, получих SMS от нея, в който тя казва: „Дойдох да гласувам с „не“, но гласувах с „да“.“

„Най-голямото ми притеснение беше да подготвя момчетата, ако нещата се развият по погрешен начин“, признава Гавин, „Трябваше да имам положителна картина, която да обрисувам, тъй като все още бяхме в средата на сезона.“

Вместо това той откри, че отборът му е получил ново чувство за цел. „Наистина смятам, че резултатът от гласуването и положителната енергия, която дойде от него, ни повдигнаха“, признава той, тъй като отборът му надлежно започна серия от седем победи, която ги изведе на четвърто място в Чемпиъншип.

„Клубът вече имаше посока“, продължава Гавин. „Сега вече можехме наистина да планираме, тъй като толкова дълго време се движехме по течението, но сега вече можехме да предложим на някои момчета дългосрочни договори. Вече не бяхме в режим на оцеляване.“

Дори сред хилядите щастливи корнуолци в този ден един човек вероятно се усмихваше повече от всички – Дики Еванс.

На около 7000 мили и 161 часа път с кола (ако приемем, че пътувате по Транс-сахарската магистрала) от Пензанс е мястото, където тази история наистина започва. Ако не беше страстта на един човек към родния му ръгби клуб, дори и да живееше в Кения, вероятно нямаше да има това гласуване. Със сигурност нямаше да има Cornish Pirates, а вместо това Фил все още щеше да записва послушно мачовете на Penzance & Newlyn RFC. „Роден съм на 200 метра от болницата в Пензанс през 1945 г. и живях на 400 метра от The Mennaye“, обяснява Дики Евънс, благодетел на ръгби клуба в продължение на повече от 20 години. „Израснах, обичайки Пиратите, и се влюбих в тях, след като изиграх първия си мач.“

Той оставя любовта си зад гърба си, когато се мести в Кения през 1969 г., но тя никога не е забравена. В Кения той играе малко ръгби, представлява Източна Африка и изкарва немалко пари от износ на зеленчуци и цветя, да не говорим за странична дейност в луксозни хотели. „През 1993 г. заведох семейството си в Пензанс и теренът беше изровен“, спомня си той. „Клубната сграда беше разнебитена, имаше нужда от нов покрив и беше малко депресиращо.“

Скоро след завръщането си в Кения той е посетен от председателя на ръгби клуб “ Bedford“, който е на обиколка в страната. Той го помолил да стане спонсор. „Казах, че мога да спонсорирам само “ Pirates“, обяснява Дики. „Така че ги финансирах за първи път, като осигурих треньор за децата.

„След това през 1995 г., на 50-годишнината на клуба, ми се обадиха по телефона, докато пътувах към една от моите ферми тук, и ме попитаха дали бих станал президент. Казах им, че това е нелепо, защото живея в Кения, но те казаха, че са имали толкова много разногласия на годишното общо събрание, че са ме възприемали като неутрална фигура.“

Година по-късно професионализмът пристига и Дики трябва да плати първата си сметка за играчи и треньори. „Плащах на треньора по 50 паунда на седмица, а на играчите по 20 паунда на мач, като ако пропуснеха тренировка, се налагаше глоба от 5 паунда.“

Това е началото на възхода на Penzance & Newlyn в класацията на лигата. Промоции: Western Counties до South West Two (1995-96 г.); до South West One (1997-98 г.); до National Three South (1998-99 г.); до National League Two (2001-02 г.); и в крайна сметка до сегашния си дом – National League One (2002-03 г.), макар и вече известен като Championship.

След тежък дебютен сезон Penzance & Newlyn се ориентира в обстановката и се впуска в четиристранна борба за титлата в западната част на страната с Bristol, Exeter Chiefs и Plymouth Albion. Загубиха го, но финансирани от Дики, продължиха да бъдат сила в дивизията. Именно извън терена те са били най-голямата заплаха. В разцвета на силите си техният стадион “ The Mennaye Field“ можеше да събере 10 000 зрители, но не само че разрешението за строеж се получаваше трудно, но и мястото, на което се намираше толкова далеч в Корнуол, никога нямаше да обхване цялото графство. След като Премиършип затегна критериите си за участие, трябваше да се намери алтернатива.

Междувременно на събрание в кметството на Пензанс се обсъждаше ожесточено промяната на името на “ Cornish Pirates“, но в крайна сметка членовете на клуба се съгласиха. На хартия отборът представляваше Графството, но трябваше да го превърне в цифри от продадени билети. „През 2008 г. отидохме в Truro, където имахме временен терен, и започнахме да играем там“, обяснява Дики. „Играхме с Quins в лигата и продадохме 6 000 места, шест седмици предварително, а след това имахме средно 3 500. В Пензанс беше трудно да се съберат хора, но в Truro идваха хора от цял Корнуол и дори от Плимут.“

Временният стадион не само струваше 800 000 паунда за изграждане и демонтиране, но имаше и други проблеми, включително проблеми с паркирането и разрешителните на местния съвет, така че последва преместване в Camborne. Междувременно Дики и екипът му се заемат да сбъднат друга мечта – стадион за Корнуол.

„Знаех, че това няма да се случи през 2012 г., точно преди финала на плейофите срещу London Welsh“, обяснява Дики за една от най-големите пречки, тъй като съветът гласува 55-46 срещу финансирането на стадиона. „Загубихме гласуването и поставихме черна лента на уебсайта с думите: “ Моля, последният човек, който напусне Корнуол, да изгаси осветлението. Оставете хората, които се наслаждават на този момент на нашата депресия, на тъмно, защото те нямат планове да подобрят Корнуол, така че няма да имат нужда от светлини“.

Въпреки че ръгби клубът достига до последователни финали на плейофите на терена, неговата гибел е извън него. „В общи линии ми струваше 13 млн. паунда от 1996 г. до преди няколко години, когато се оттеглих“, обяснява Дики ангажимента си към клуба. „Имахме двама добри треньори [Гавин и Алън] заедно с Йън Дейвис, но след този вот просто разбрах, че няма да се стигне доникъде. Бях разочарован от хората в играта.“

През 2014 г., 20 години след като осигурява на децата треньор, без да има начин клубът да прогресира, той го продава, без дългове, за 1 паунд на нов набор от акционери и управителен съвет.

Запазвайки страстта си към ръгбито чрез подкрепата си за кенийския Ръгби 7, на който е помогнал да достигне до номер шест в света, Дики остава и пожизнен президент на “ Cornish Pirates“

Освен това беше изправен и пред друго предизвикателство. „Преди шест години разбрах, че имам болестта на Паркинсон“, обяснява той, „това е гадно заболяване, но просто трябва да се справям с него, докато чакам някой да намери лек. Сега се задъхвам, бавно вървя надолу – тук е едва 4 часа следобед, а вече губя гласа си.

„Все още обаче работя по цял ден“, казва той, преди да повтори: „Но това е гадна болест“.

Докато се бори с Паркинсон, Дики започва и още едно ново начинание (строителен бизнес), макар че не след дълго в полезрението му се завръща едно по-познато бизнес предложение.

„В клуба се обади един човек на име Колин Гроувс, който беше председател на ръгби съюза “ Waikato“, и искаше да набави риба за фабрика за Омега в Нова Зеландия“, казва Дики. „Свързах го с някои от големите доставчици на риба в Newlyn.“

Оказва се, че Колин е роден в Труро и след като научава историята на затрудненото положение на “ Cornish Pirates“ от мениджъра на отбора Том Магил – който вдига телефона в деня, в който се обажда – иска да се включи. По време на мач на „Пиратите“ срещу „Бедфорд“ Колин се запознава с Мартин Хъдсън (дългогодишен директор на „Пиратите“ и бизнес партньор на Дики). „Хъди ми се обади и ми каза, че сме в отчайваща беда и че няма да дойдат на партито, ако не се включа.

„След това ми се обади Колин и каза: „Точно така, Дики, председателят на отбора на Chiefs от Super Rugby би искал да се срещнем в Дубай“, но за да инвестират те, аз трябваше да направя същото. Така че се срещнах в Дубай с Колин, Мартин и Далас Фишър.“

След срещата с новозеландския контингент именно дългогодишният сътрудник Мартин извива ръката на Дики, за да го върне напълно на борда. „Той ме убеди“, признава Дики. „Той каза: „Виж, Дики, ще изпаднем в лигата, ако не се върнеш – задлъжнели сме. И аз казах: „Какво толкова“ и се върнах срещу 600 000 паунда на година.“

С нов управителен съвет, включващ, освен всичко друго, и корнуолските кивита Колин, Мартин и Дики, „Пиратите“ се връщат на правилния път. Стратегическата връзка с Waikato щеше да донесе ползи и на терена, а треньорите Гавин и Алън бяха изпратени на проучвателни мисии в Нова Зеландия, домакинствани от Chiefs и Hurricanes.

По-малко от две години след като Дики и новият управителен съвет поемат контрола, първата им цел е постигната – осигуряването на инвестицията на съвета. „Сега водим преговори със съвета за земята“, обяснява Дики работата си след гласуването. „Искаме да получим правото на собственост върху земята, за да започнем от правилния старт, и искаме да изградим хотел там, да копираме модела на Ексетър и да имаме собствени съоръжения. Искаме да имаме стадион на стойност 16 млн. паунда, който да е напълно свободен от дългове.“

Тъй като основният терен ще бъде изкуствен, Дики планира да има и тренировъчно игрище с трева. „Не можем да тренираме и да играем на 4G, а след това, когато гостуваме на Нотингам, да се учим да играем на тревна настилка отначало“, казва той.

Намирането на играчи също няма да е проблем. Макар че академията няма да бъде създадена, докато не достигнат Премиършип, те все пак се възползват от академията на Exeter Chiefs в Truro. „Миналата година те взеха около седем души от своята, а ние взехме останалите“, казва той. „Така че ние се качваме малко на техния гръб.

„Но има много добри играчи, които биха искали да играят в Корнуол. Brodie Retallick е от Корнуол, а преди година беше играч №1 в света“, казва оптимистично Дики. „Имате и брат му Калъм – двама играчи, които по принцип са от Корнуол. Може обаче да не успеем да ги вземем на правилната цена.“

Като оставим настрана набирането на играчи, Дики признава, че по-широкият обхват на проекта за стадиона също е важен. „Става въпрос и за работата, която Джак Ричардс върши в общността“, казва той. „Ще се обвържем с един проект за помощ, който върши невероятна работа, помага на хора до 92-годишна възраст, които играят футбол с ходене. Този Паркинсон е гадняр и не мога да правя много упражнения, но иначе и аз щях да съм навън и да играя футбол.

„Трябваше да си направя операция на коляното, но хирургът каза, че ще съм мъртъв, преди да имам нужда от него, така че няма смисъл да го правя“, казва Дики. „Не съм способен да тичам или нещо подобно, но имам добри пет години, така че мога да подготвя стадиона за две, а след това имам три години. Скоро няма да отида никъде.“

Отношението на Дики е достойно за възхищение, не на последно място, защото той е убеден, че “ Cornish Pirates“ ще стигне до висшата лига.

„Аз съм адски позитивен“, казва той. „Искаме да направим парти на всеки домакински мач, искаме да доведем Barbarians тук.

„Ще върнем спорта в Корнуол и ще накараме 10 000 души да гледат мача на “ Pirates “ с “ Toulouse „. Кой би си помислил, че това е възможно? Може би няма да е в моя живот, но няма значение.

„Премиършип е далече – признава той, улавяйки собствения си ентусиазъм. „За целта ни трябва бюджет от 7 млн. паунда, а ние все още нямаме такъв, но ще построим стадиона и ще изградим отбор, а за целта имаме двама добри треньори. Но няма да се опитваме да го направим твърде скоро.“

Дики изрежда още неща за стадиона; плановете за хотел, хубавия ресторант, конферентните зали – това наистина е сбъдната мечта. „Семейството ми е точно зад мен“, казва той. „Макар че в началото синът ми беше на косъм да каже: „Не отново, татко“, но той е окей.

„Никога не съм се провалял в нищо в живота“, продължава Дики, „всъщност единственото, в което се провалих, бяха Пиратите, а сега имам втори шанс да го направя.“