Преживял е световни войни, индустриален колапс и кралски поругавания, но Ковънтри винаги е вдигал рамене и се е справял. Не е по-различно и в местния ръгби клуб. Навремето само на няколко часа от гибелта си, сега оборотът му възлиза на 1,6 млн. паунда, редовно събира над 2 000 зрители (в третото ниво), в него играят и тренират международни състезатели и той спечели титлата в лигата. И това е преди да споменем UB40 и Steps.

Ковънтри рядко получава заслуженото признание – само попитайте Сам Макнълти. „Малко хора знаят това, но кодът „Енигма“ е бил разбит и са знаели, че Ковънтри ще бъде бомбардиран, защото сме подкрепяли войната, като сме произвеждали танкове“, обяснява роденият в Ковънтри играч. „Но те не можеха да евакуират града, защото щяха да разберат, че сме го разгадали, затова им позволиха да бомбардират Ковънтри. Поехме удара за страната. Това е начинът, по който се действа в Ковънтри.“

Малко градове се справят с ударите така, както Ковънтри. Дори освен физическите удари, нанесени от нацистите, той е бил побеждаван от индустрията, политиката и дори подиграван от кралските особи. Кралица Елизабет I, която е израснала в града, очевидно веднъж е порицала местните жители за ниския им морал.

Може би е било прекалено да се очаква, че ръгби клубът ще се справи лесно. Доскоро професионализмът никога не е бил най-добрият приятел на Ковънтри Ръгби. Откакто е създаден през 90-те години на миналия век, той се бори с него, а след това получи още по-тежка задача, тъй като в съседство се настани един от най-професионалните ръгби клубове в страната.

Не че Ковънтри трябва да се чувства по-зле от съседите си в града – Wasps. Те също са имали своите възходи и впечатляващи успехи: 72 следвоенни мача, които са спечелили без грешка; 13 играчи, които са се включили в отбора на Англия по едно и също време; спечелване на Купата на Джон Плейър и дори британски и ирландски лъвове от 1800 г. насам. Ковънтри заслужава повече от всички останали този изтъркан термин „спящ гигант“.

Но без да искаме да се изгубим в метафоричната джунгла на думите, гигантите не се оказват „спящи“ без основателна причина. Те са склонни да бъдат нокаутирани.

Последният почти фатален удар за Ковънтри дойде преди почти десет години, когато собственикът Андрю Грийн обяви клуба в доброволна ликвидация през декември 2009 г. и си тръгна. Големите данъчни задължения заплашваха да смажат клуба и заедно с много по-малки сметки той щеше да умре от хиляди финансови съкращения, ако не беше гигантската гилотина на HMRC, надвиснала над врата му и чакаща да нанесе убийствения удар. „Бяхме на няколко часа от това да фалираме“, признава Брайън Кинг, асистент мениджър на клуба, който в момента помага за подреждането на съблекалнята преди мача с “ Fylde“. „Имаше около 10-12 души, които вложиха пари, за да спрат клуба от пълно изчезване. Привържениците даваха каквото могат и когато изпаднахме (от Чемпиъншип), привлякохме момчета от местните клубове, които получаваха само автобусни билети, и те успяха да ни задържат в лигата.

„Без тях щяхме да изпаднем отново и мисля, че това беше едно от най-големите ни постижения – да се спасим с момчета, на които плащахме за автобус.“

Макар че малката група спасители, водена от бившия играч Питър Росбъро, беше спряла гниенето, това нямаше да продължи вечно. „Имаше много хора, които положиха много усилия“, продължава Брайън. „Те вложиха много време, много мъка, имаше много сълзи, много телефонни обаждания и хора, които тичаха из цялата страна, за да запазят съществуването на клуба.

„Бяхме „от уста на уста“, но за да станем отново конкурентноспособни, за да излезем от ситуацията, в която се намирахме, имахме нужда да се появи някой толкова щедър като Джон. Той донесе умения в организацията и управлението, които не бяха налице преди. Именно това ни даде възможност да бъдем там, където сме – на 15 точки от върха на дивизията.“

Въпросният „Джон“ е Джон Шарп, местният младеж, фен на ръгбито, а сега мултимилионер, който подкрепя Ковънтри Ръгби. Влиянието му бързо се разпространи в клуба, дори в съблекалните, в които стоим. Това не е декор от Националната лига, а индивидуална съблекалня по стандартите на Чемпиъншип. Добавете басейн и още няколко квадратни метра и може да бъде дори по стандартите на Премиършип.

Въпреки че съблекалните са били обновени и преди, това, което наистина прави разликата, са играчите и треньорите, които стоят в тези стени. Сред тях са бившият „All Black“ Сам Туитупу (който днес не играе, но все още се занимава с организацията), шотландският център Алекс Гроув, бившият номер 8 на Англия и Глостър Люк Нарауей и др. Международният опит се разпростира и върху хората, които дават насоките – двама по-мъдри ръководители на клуба, каквито не можеш да си пожелаеш, са Луис Дийкън (нападатели) и Ник Уолш (старши треньор), а с Нарауей, който е и треньор на защитата, те разполагат с изцяло международен треньорски екип. Това не е картина, нарисувана за National One. Съставът е дело на едно от най-големите назначения на Джон Шарп – Роуланд Уинтър. Може би не е известен на мнозина, но той прекарва години в развиване на таланти за Нортхемптън, преди да усвои професията си и да впечатли като директор по ръгби в Bedford Athletic, а след това и в Кеймбридж.

Едва 30-годишен, когато е назначен, той иска да получи възможно най-чистата картина в Ковънтри, преди да започне работа. „Запазих четирима от 35-те играчи и нито един от персонала и продължихме напред съвсем безцеремонно“, разказва той. „Звучи безмилостно, но това беше необходимо, за да се освежи културата, която не се бе наложила. Бях в Кеймбридж до май [преди да започна официално работа], но от януари до май прекарах тук, като гледах тренировки, мачове, срещах се с играчи и се опитвах да се срещна с колкото се може повече служители и ключови хора в клуба и около него, за да разбера какъв е проблемът. Сигурен съм, че е имало някои добри играчи, които са били освободени, но имаше нужда от освежаване, така че седнахме с всички играчи около януари и им казахме, че няма да са ни нужни.“

Лице в лице? „Да“, продължава Роуланд, щастлив да говори открито в съблекалнята, когато играчите му започват да пристигат. „Бяхме честни с тях, за някои от тях причините бяха ръгби, за други – финансови, а за трети – просто защото имахме нужда от нова страница. Беше трудно, някои смятаха, че могат да помогнат, но аз не мислех, че ще го направят. Но това ни даде шанс да привлечем наши хора и да осигурим структура, която да подкрепя визията.“

Роуланд говори и мисли като съвременен директор по ръгби в Премиършип. Културата („без тъпаци“) е изравнена с инфраструктурата и правилния екип за поддръжка. Той обявява подписването на договор с ръководителя на медицинския отдел Хана Уокър с опит в отбора на GB, както и с всеки играч или треньор и фигура. Въпреки че в предишните си клубове е бил практичен, той е щастлив да остави Ник, Луис и Люк да вършат работата на тренировъчното игрище.

Що се отнася до стабилните му играчи, той до голяма степен е подбрал играчи от националните лиги, няколко от Чемпиъншип и двама-трима стари играчи от Премиършип. Неговата школа започва да дава плодове – включително и нашият защитник Сам, който разказва военни истории – и отборът е готов за следващото ниво. Напълно професионален? „Не в сравнение с Премиършип“, казва той. „Но много от играчите добавят към седмицата си тренировки в общността, което ги прави пълноценни. Те получават по-голяма заплата от тази си дейност, за да могат да се посветят на ръгбито, а на нас ни позволява да се ангажираме с общността и да имаме играчи от първия си отбор там.“

През този сезон Ковънтри на няколко пъти имаше посещаемост от над 2000 души. Днес заради лошото време броят им вероятно ще бъде по-нисък, но не с много. Средната им посещаемост на домакински мач е 1800 души. Това е цифра, която ги издига значително над всички съперници в Националната лига и над повечето в Чемпиъншип. Известно е, че дори когато играят навън, те водят със себе си до хиляда фена. Все още не са на нивото на съседите си от Ковънтри, “ Wasps“, но на “ Butts Park Arena“ се чува добър тътен.

Стадионът се пълни бързо, а сред публиката днес има 250 бивши играчи, включително Хари Уокър, най-възрастният оцелял английски национал, който празнува 103-ия си рожден ден. Гостоприемството – жизнената сила на всеки успешен професионален клуб – е пълно и именно тук се срещаме с Джон Шарп. „Този господин вдясно от мен не съм го виждал от 60 години“, казва ни Джон, докато заемаме местата си от лявата му страна. „Намерих го във Facebook“, обяснява приятелят му, „радвах се, че не е мъртъв“.

„Израснали сме в една и съща част на града“, продължава Джон, „сега е една от най-лошите части, но някога беше едно от онези места, за които можеше да се каже старото клише „оставях задната си врата отворена“, но то беше вярно.“

Бащата на Джон, който е от Ковънтри, има магазин за рибарски принадлежности, но той поема по друг път. Завършва бизнес науки, работи за Rolls Royce в продължение на около 20 години, работи в Лондон Станстед, преди накрая да започне самостоятелен бизнес. „Започнах да давам на лизинг резервни самолетни двигатели“, обяснява той. „През 80-те години на миналия век имаше огромен ръст на компаниите, които отдаваха самолети на лизинг на авиокомпаниите, но тъй като тези двигатели ставаха все по-скъпи, просто си помислих: „Защо да не го направя и аз? Първият двигател, който купих, струваше един милион долара, а днес един двигател – като този на Boeing 777 – може да струва 36 милиона долара. Ако сте авиокомпания и имате десет самолета, това са 20 инсталирани двигателя, и ви трябват два двигателя на разположение, за да покриете ротацията за техническо обслужване, тогава това са 72 милиона долара, които седят някъде в ъгъла на хангара. Изглежда малко разточително, нали? Купувам двигателя и след това го давам на лизинг на авиокомпанията за около десет години. Започнах с един служител – аз – а днес имам 83 служители в шест държави и портфолио на стойност около три милиарда долара.“

Всичко това означава, че в един ръгби клуб от първа категория трябва да се вложи доста бизнес нюх. Фен на ръгбито в Ковънтри от детството си, Джон е редовен посетител на стадиона и в този смисъл е един от първите, които са призовани да помогнат за запазването на клуба. „Нивото на приходите беше доста ниско, беше така: „печката се счупи, не можем да осигурим пайове и чипс за събота, кой има 500 паунда да я поправи? Участвах в спасяването, но след това ме помолиха да стана председател, така че се прибрах вкъщи, за да го обсъдя със съпругата си. Трябваше да помисля за това. Все още работя на пълен работен ден, това е сериозна дейност, тя не е само ангажимент на времето, а и на страстта. Дължа на много хора много неща, ако сбъркам. Трябва да го направя както трябва и след дълъг размисъл реших „да, действаме“.

И той продължава. Осигурява наема на терена около клуба и игрището, което им позволява да се развиват и да растат; дружеството с ограничена отговорност на клуба е преструктурирано в акционерно дружество, което означава, че никой не може да „поеме контрола над клуба и да го доведе до фалит“. „В момента съм най-големият акционер, но нямам контрол и съм много, много доволен от това положение“, казва той. „Инвестициите, които вложих в този клуб, нямат нищо общо с това, че искам да получа възвръщаемост, а с това, че искам да върна нещо на моя град.

„Искам да видя, че с клуба се постъпва правилно“, продължава Джон. „Погледнете съдбата на ръгби клубовете. Погледнете Премиършип, където има само един клуб, който не е на загуба, и Чемпиъншип, където редица клубове съвсем очевидно се мъчат. Тази лига има толкова разнообразна структура с клубове на старите момчета, които нямат изобщо нищо, и клубове с наследство, които се опитват да се върнат на върха – ние сме един от тях. Имаме далеч най-големите постъпления от всички клубове в тази лига и разполагаме с база, върху която да надграждаме.“

За петгодишния му мандат оборотът е нараснал от 600 000 паунда до около 1,6 млн. паунда. Стадионът е дом не само на Ковънтри Ръгби, но и на отбора от ръгби лигата Ковънтри Беърс, както и на мъжкия и женския футболен отбор Ковънтри Юнайтед. Ето защо състоянието на терена за днешния мач може да даде известна надежда на Fylde. Дори международни играчи се затрудняват да тичат до глезените в лепкава кал. Това е ситуация, която Джон ще поправи. „Може да разполагаме само с един терен, но местоположението е всичко, имаме чудесно разположение в центъра на града, така че когато получим 4G терен тук, можем да се опитаме да използваме тази градска култура. Можем да използваме съоръженията денонощно и да правим това, без да се страхуваме, че ще разрушим терена.“

До началото на мача остават броени минути и Джон се подготвя да отиде на обичайното си място на терена. „Обикновено отивам там и изпушвам по една цигара“, казва той, посочвайки страничната линия срещу главната трибуна. „Аз съм непушач, но просто се разгорещявам прекалено много – не мога да помогна.“

Бяхме тук с UB40, знаете ли кого ще поканят на Ricoh? Ронан Кийтинг.“ Без да си даваме сметка дали това е нещо добро или лошо, точно както тези фенове на мача днес, сравненията с Wasps не могат да бъдат пренебрегнати [въпреки че за протокола Steps, Aqua AND Blue се появяват на Butts Park Arena това лято].

Някогашните London Wasps сега определено са Coventry Wasps, което не може да е добре за амбициозното Coventry Rugby. Може ли? „Имаме различен продукт“, обяснява Джон, докато пафка първата си цигара за мача. „Отиваш на Ricoh и там е Премиършип ръгби и аз разбирам това, но тук е по-скоро родно. Преди няколко сезона Wasps играха с Leinster в турнира за купата и имаха ранен начален час, така че доста от ирландските момчета дойдоха тук след това. Един от тях ми каза: „Те може и да имат блясъка на големия стадион, но ако дойдеш тук, ще видиш, че това е ръгби с кръв и вътрешности – близо си до действието, чуваш ударите и усещаш кръвта“.

На терена ударите идват, но те са от защитата на Ковънтри, а гостите са тези, които усещат миризмата на кръв – Fylde упражняват целия натиск, притискайки домакините дълбоко в собствената им половина. „Какво ще направиш с този терен, Джон?“ – пита един от редовните посетители, явно познаващ председателя. „Искаш ли да ми купиш нов?“ – отговаря Джон. Друг пък пита защо местният вестник не им отдава заслуженото признание. „Това е инструмент на друг човек“, отговаря Джон, говорейки като фен, какъвто е.

„Хайде, Ковънтри, вземи се в ръце“, вика той, докато Fylde продължават да разочароват неговия отбор. Изпусната топка води до пробив на крилото на Ковънтри. „Няма да го хванат – казва той, – няма да го хванат“. О, хванаха го. Казвах ви, че е непоклатим. Макс Тримбъл се казва, играеше футбол в Дубай, когато подписахме с него, мисля, че Роуланд го познаваше отпреди известно време.“

Fylde най-накрая са разбити. Наказателното есе все пак е свидетелство за тяхната устойчивост. Малко преди полувремето следва второ. Теренът не е помогнал на Ковънтри. „Дори и да имаш превъзхождаща схватка – предлага Джон на полувремето, – на терен като този е трудно да получиш сцепление, за да я използваш.“

Възходът на Ковънтри не се е харесал на всички, като някои се стремят да ги свалят, наричайки ги “ Galacticos“. „Честно казано, това ме подразни“, признава Джон за шегата, „но така е.“

С толкова много амбиции както на терена, така и извън него, е трудно да се повярва, че Премиършип не е преминала през ума ми. „Страхувахме се, че подвижният мост ще се вдигне“, казва Джон, „затова решихме, че тази година ще положим специални усилия, за да получим това допълнително…“

Той прекъсва, когато Ковънтри започват да затягат примката, третият наказателен трай е последван от първия играч, който действително преминава бялата линия за четвърти път. „Има тригодишен план, който е подкрепен от бюджети, с цели на игровия фронт, но можеш да планираш само за толкова напред“, казва той. „Но светът се променя, спортът е непостоянна любовница и не знаеш какво ще се случи, трябва да бъдеш проактивен и да реагираш.“

Мачът навлиза в последните десет минути, а победата се превръща в разгромна. Пети, шести и седми трай в рамките на осем минути убиват Fylde и Coventry излизат победители с 47:3. „Седем есета. Това ще ми стигне“, обобщава Джон. При победа на съперниците от Darlington, но без бонус точка, преднината им се увеличава на 16 точки, а клубът се приближава с още една стъпка към неизбежната си следваща спирка – Чемпиъншип.

Походът към титлата може и да е неизбежен, но дори и без сребърни отличия на полицата, вече има с какво да се гордеем. Първо, фактът, че Ковънтри Ръгби изобщо съществува – това е най-важното. След това е фактът, че Ковънтри вкарва средно по шест пъти на мач, което винаги е забавно за феновете. „Дори когато загубихме от Blackheath, вкарахме пет“, казва Джон. Има и факт, че играчите от първия му отбор дават своя принос за обществото. „Ако в някоя от трудните общности в града влезе човек с бяла якичка, децата ще си кажат: „За какво става дума, боже?“, но ако влезе човек с огромни мускули, облечен в ръгби фланелка на Ковънтри, те обръщат внимание.“

А има и факт, че са от Ковънтри, което очевидно е достатъчно само по себе си. Джон допълва разговора ни с любопитни факти от местната история. Добре е да знаеш, че младокът Тримбъл е „quicksilver“, но знаеш ли, че шапката на Ковънтри се определя от това, че има осем панела и копче в средата

Може би знаете, че всяка година клубът извършва поне 8000 часа работа в общността, но знаете ли, че Ковънтри е бил дом на тъкането на панделки, а фразата „Вярно като ковънтрийско синьо“ произлиза от синята матрица, използвана от производителите, която не избледнява при пране? Жителите на Ковънтри са шампиони на своя град и Джон не е по-различен. Характерната черта, която се повтаря и от ръгби клуба, е да приемат всичко, което им се хвърля. Преоткриването почти винаги е в списъка с неща, които градът трябва да направи. „Мисля, че това води началото си от 14 ноември 1940 г., когато сърцето на града е бомбардирано“, казва Джон. „Тридесет хиляди души загубиха домовете си и градът възкръсна от пепелта, а след това през 50-те и 60-те години на миналия век той просто беше най-активният в търговско отношение и богат град в страната. Автомобилната индустрия процъфтяваше, населението беше 335 000 души, но след това автомобилната индустрия се самоунищожи. Лошо управление, липса на инвестиции и идиотски профсъюзи. И така тя отново запада, а населението намалява до около 300 000 души. Вследствие на това много хора напускат Ковънтри – оттам идва и песента на The Specials Ghost Town.

„Но той отново се върна. Мисля, че днес в Ковънтри има повече работници, ангажирани в автомобилната индустрия, отколкото когато и да било, но те не са производители, а CADCAM специалисти, дизайнери, специалисти по електроника, компютърни специалисти. Имам Range Rover, за който ми казаха, че има повече изчислителни възможности от космическия кораб „Аполо 14“.

„Способността на Ковънтри да преоткрива себе си, да възкръсва от пепелта, според мен, е блестяща. И мисля, че този ръгби клуб следи това, ние правим същото. Ние ще се издигнем отново.“