Адзурите предполагат, че имат право на вето върху всяка промяна на участниците в Шестте нации, но според докладите Спрингбокс може да се присъединят през 2025 г.

Италия яростно ще блокира всеки опит да се позволи на Южна Африка да ги замени в „Шестте нации“, като отправи страшно предупреждение, че изхвърлянето им от турнира ще „убие спорта“ в страната.

Един от добре запознатите с „Шестте нации“ предполага, че съобщенията, според които до 2025 г. „Спрингбокс“ ще заемат мястото на „адзурите“ в „Шестте нации“, са „фантазия“, което означава, че турнирът ще трябва да се разшири до седем отбора, за да приеме действащите световни шампиони.

Италианската федерация по ръгби (FIR) не пожела да коментира публично в четвъртък, но източници, близки до „адзурите“, предполагат, че те ще имат право на вето върху всяка промяна на участниците в „Шестте нации“. „Смятате ли, че Италия на някакъв етап ще си позволи да напусне първенството?“ – заяви италиански източник. „Не мисля така. Това никога няма да се случи.“

Други източници бяха по-малко уверени в статута на Италия. Серията им от 34 поредни поражения в турнира е силно вредна. Световните шампиони от Южна Африка не само биха повишили нивото на състезанието, но и биха позволили на „Шестте нации“ да се възползва от доходоносен търговски пазар.

Въпреки че механизмът за отстраняване на отбори от Шестте нации все още не е използван, се знае, че Италия ще трябва да бъде откупена от своя 1/7 дял в турнира. Миналата година частната инвестиционна група CVC Capital Partners плати 365 млн. паунда за дял от 14,3 % в първенството на „Шестте нации“.

Бившият капитан на Италия и настоящ старши треньор на Бенетон Тревизо Марко Бортолами обаче предупреди, че привличането на Южна Африка ще има тежки последици не само за Италия, но и за турнира като цяло. „Това ще бъде катастрофа“, каза Бортолами пред Telegraph Sport. “ Поради експозицията Шестте нации винаги са били най-важното събитие през сезона за италианското ръгби. Това ще бъде катастрофа, 100 процента. Ако искате да убиете ръгбито в Италия, това би бил най-добрият начин да го направите.

„В ръгбито винаги говорим за ценности, история и наследство. За да се изгради това, е необходимо време. Но можеш да го унищожиш мигновено. Ако искате да унищожите „Шестте нации“, тогава той се превръща в различен комерсиален турнир. Следващия път след десет години може би ще са Съединените щати. Може би ще бъдат изгонени Шотландия и Уелс, ако това е пътят, по който искаме да вървим. Не съм сигурен, че този начин има смисъл.“

Бен Морел, изпълнителният директор на „Шестте нации“, винаги е бил резервиран към перспективите за присъединяване на Южна Африка към турнира. През октомври миналата година той се изрази като „много предпазлив“ по отношение на евентуалното разширяване, а миналия месец категорично защити мястото на Италия в турнира. „Те разполагат с млади таланти и редовно се представят добре при младежите до 20 години“, каза Морел. „Преминаването към старшия отбор е тяхната борба. Те влагат много повече ресурси и ние имаме пълна вяра в тяхното ръководство“.

Съществува и нежелание да се намесват във формата на Шестте нации, който до момента е най-голямата дойна крава на ръгбито извън турнето на Lions. Засега Италия има подкрепата на йерархията на „Шестте нации“, но също така се признава, че серията им от поражения не може да продължава до безкрай.

Бортолами дебютира за Италия скоро след приемането им в Шестте нации през 2000 г. и след това изигра 112 мача. Макар че след оттеглянето му и на по-старото поколение в лицето на Sergio Parisse, Martin Castrogiovanni и Mauro Bergamasco се наблюдава значителен спад в резултатите, Бортолами настоява, че на хоризонта има надежда. Той посочва разгрома на Италия до 20 г. с 6:0, както и победата на Тревизо в турнира за Rainbow Cup като доказателство, че се е стигнало до обрат.

„Възстановяваме отбора около ново поколение играчи“, казва Бортолами. „Това отнема време. Ръгбито не е толкова утвърдено, колкото е в Англия и други страни. Такава е реалността и ако искате да подкрепяте ръгбито в Италия, трябва да сте търпеливи.

„Това не означава, че не поемаме отговорност за представянето на терена. То трябва да се подобри и в италианското ръгби има голям натиск да се справим с проблемите си и да бъдем конкурентоспособни. Усещах, че през последните четири години имахме възможности, но ги изпуснахме. Не сме толкова далеч от тях. Реалността е такава, че Шестте нации са европейски турнир, така че не знам дали има смисъл да изхвърляме най-слабата страна.“

Със сигурност не се крие желанието на Южна Африка да се присъедини към „Шестте нации“, дори и да се е ангажирала с Rugby Championship до 2025 г. Приспособяването към северното полукълбо, което споделя с него същата часова зона, вече започна с включването на “ Bulls“, „Sharks“, „Lions“ и „Stormers“ в United Rugby Championship, в който участват и отбори от Шотландия, Уелс, Ирландия и Италия.

И все пак желанието на Южна Африка да се насочи на север никога не е било напълно удовлетворено от „Шестте нации“. Световното ръгби, ще трябва да одобри всеки нов турнир, следи внимателно развитието на ситуацията, като обръща особено внимание на последиците за благосъстоянието на играчите. Приема се обаче, че приоритетът на повечето от силните фигури в играта, включително CVC, е да се одобри първенството на нациите.