“ Ако няма нищо друго – вероятно си е помислила Катерина Арагонска, когато са ѝ връчили документите за развод в замъка, – то поне ще поставя този прекрасен град Ampthill на картата“. За съжаление, това не се е случило. Почти 500 години по-късно тази работа е поверена на четирима тонганци и един уелсец на име Пол.

Ampthill в Bedfordshire вероятно е най-красивият град, който никога не сте посещавали. Или може би дори не сте чували за него. Ако сте го виждали, вероятно не бихте могли да го откриете на картата.

Заобиколен, а на моменти и почти потопен, от най-зелените и приятни земи на Англия, дом на сламени къщички, които изглеждат като новопостроени, въпреки че датират от преди около 200 години, и място за срещи на ежеседмичен пазар, започнал през 1219 г. (честит 800-и рожден ден, приятели). Дори къщите в Ampthill, които не са покрити със слама, изглежда се нуждаят от подрязване, тъй като, накъдето и да погледнете, бръшлян, дървета и други различни храсти нежно се увиват около вратите и прозорците – като някакъв копнежен пост-апокалиптичен сън за завръщане към природата. Тук магазините се намират в стари ковачници, а „Union Jacks“ означава следвоенни улични партита, а не израз на подкрепа за Томи Робинсън.

Улица “ Woburn Street“, която излиза на изток от града, ви отвежда покрай сламените къщи до входа на Големия парк – около 245 акра градини и гори. Някога там се е намирал и замъкът Ampthill от XV в., където Катерина Арагонска е открила, че да се омъжиш за брата на покойния си съпруг е лоша идея. Твърди се, че именно тук – или поне в замъка, който някога се е издигал тук – тя е получила известие за развода си с Хенри VIII, който след това е имал и неудобния страничен ефект да постави началото на едно малко нещо, наречено Английска реформация.

Сякаш всичко това не е достатъчно, за да го постави на картата, но през 70-те години на миналия век една книжка с картинки, която играе ролята на карта на съкровището, водеща към 18-каратов златен заек, предизвиква световна сензация, започва и завършва в Ampthill. Златният заек е заровен в Големия парк от Bamber Gascoigne през 1979 г. и намерен три години по-късно, макар и при „съмнителни обстоятелства“ (история за друг ден и друго издание).

Но там, където най-известният разведен мъж на всички времена, Bamber Gascoigne и около 800 години пазарна търговия са се провалили, един уелсец от Newbridge би могъл да успее и да вкара името Ampthill в националното съзнание. Или поне в ръгбито.

Днес Ampthill, градче с 14 000 жители, разположено почти по средата на пътя между Bedford на север и Luton на юг, има един от най-големите си спортни дни – само през пътя на Great Park.

През последното десетилетие Ampthill RUFC се издигна от седмо до трето ниво и сега е на шест мача от спечелването на промоция в Чемпиъншип.

С равни точки с гостите от Old Elthamians, който и отбор да спечели днес, съдбата на титлата е в собствените му ръце. За клуб с непълно работно време, без трибуни, без наследство от висшия ешелон и с терен, разположен в гората, който повече прилича на игра на „Пух с пръчки“, отколкото на ръгби, това би било истинско постижение.

Пол Търнър за първи път открива Ampthill RUFC по време на дните си на играч-треньор в Bedford в средата на 90-те години. “ Бях дошъл тук с велосипед със съпругата ми и спряхме на терена, просто си помислих, че това е истински обществен ръгби клуб“, казва той, докато се възползваме максимално от идиличната обстановка на Ampthill, като се срещаме в местната Costa. „Тогава ми напомняше на една стара уелска карикатурна лента, наречена Aberflyhalf RFC by Gren, където имаше клуб с огънат стълб, напречна греда, облепена с бинт, като единият стълб беше по-малък от другия, защото беше поставен твърде дълбоко в земята. Никога не съм си мислил, че един ден ще бъда тук, но ето, че се получи.“

Треньорските качества на Пол са безспорни. Започва да практикува треньорство на 31-годишна възраст, докато все още е в Newport, премества се в Sale като треньор на играчите и за четири сезона ги извежда до Премиършип. „Имах два сезона като играч в Премиършип със Sale, преди играта да стане професионална“, обяснява той. „Това лято отидох на Бермудските острови, за да се видя с Джон Мичъл, който тъкмо беше приключил с Waikato и беше треньор на Ирландия. Привлякох го в екипа на Sale, но за съжаление аз се разминах с борда на компанията и напуснах, а той остана.“

Следващата стъпка на Франк Уорън е Bedford, все още като играч-треньор, който наближава 40-те: „Почти ми се получи“, признава той за двойната си роля, „но сега не можеш да играеш и да тренираш на най-високо ниво.“

Той извежда Bedford до Premiership от втория опит, след като през първата си година е победен от Bristol.

След това е в Saracens като треньор на защитниците. „Когато се присъединих, беше труден момент“, казва той. „Момчета като Lynagh и Sella се оттеглиха, купиха още един французин – Alain Penaud, и имаше много космополитни групи наоколо: старите момчета от Sarries, няколко австралийци, много южноафриканци, и нещата не се получиха. Не се задържах дълго там.“

Като дългогодишен жител на Сейнт Олбънс от времето на Бедфорд, Пол им дава няколко съвета преди да замине, които първоначално остават нечути. „По онова време им казвах: „Искате да отидете в Сейнт Олбънс, там има чисто ново игрище, чисто нов клуб“ – а те ми казваха: „Къде е този Сейнт Олбънс?“, което вероятно обобщаваше всичко за мен.

“ Това прилича малко на домашния уют в Кардиф и Нюпорт и някои хора никога не стигат до другото място. Единственото, което разделяше Southgate [където Sarries бяха базирани] от St Albans [където са сега], беше M25, но хората се питаха „къде е това?“ – то беше само на осем мили.“

След провала в Sarries Пол се присъединява към Rugby Lions, където прекарва два сезона, като ги извежда до National One. Следващата спирка е Глостър и първата в историята на Premiership Grand Final, където работи с Филип Сен-Андре, след което четири години е в Harlequins.

В крайна сметка, около 13 години след като напуска като играч, той се връща у дома в Newport Gwent Dragons. „Това беше моят регион, роден съм и съм израснал в Newbridge, и все още съм единственият играч с капитанска лента от клуба, с което наистина се гордея“, казва той. „Идвайки оттам, си мислех, че наистина ще ме приемат, защото имах присърце интересите на региона, но имаше толкова много вътрешни борби.

„По онова време удряхме повече, отколкото можехме“, продължава Пол. „Редовно побеждавахме Ulster, винаги Leinster у дома, и редовно побеждавахме Glasgow и Edinburgh – мисля, че изкарахме четири или пет сезона без загуба от Glasgow, така че наистина е разочароващо как се развиха нещата.“

Мисълта му спира, докато се опитва да намери подходящото описание за ръгбито на Gwent. „Опитвам се да намеря подходящата дума: „разочарование“? Не, не е това. Предполагам, че беше „хаос“. Ръгбито на Gwent е такова от 2003 г. насам, когато трябваше да преминат в регионален отбор, който никой не подкрепяше. Бях голям поддръжник на това, знаех, че има неща, които мога да оправя.

„Винаги разказвам една история за шофирането по М4 [Пол винаги пътуваше от дома си в Сейнт Олбанс] и когато минаваш покрай Бат и точно когато слизаш от магистралата, виждаш моста в далечината. Слизах по този хълм, а над долините на Уелс имаше огромен облак и всеки понеделник карах в него. Но когато влязох в облака, не можех да разбера нищо. Можех да видя какво трябва да се направи, но беше адски трудно да се реши.“

Работата му продължава шест години и приключва през 2011 г. „Когато напуснах Dragons, почувствах, че това е доста несправедливо“, казва той. „През април станах треньор на годината, а през февруари следващата година бях освободен от длъжност.

„По онова време беше по-скоро политическо, отколкото каквото и да било друго“, признава той. „Бях изпаднал в противоречие със съюза, а управителният съвет на “ Dragons “ просто ми обърна гръб, но вероятно беше правилният момент да продължа напред. Оставаше ми една година и вероятно тя нямаше да мине по-добре с отбора, с който разполагахме. Доказателство за това е това, което се случи през следващата година.“

Малко след като напуска Dragons, Пол получава обаждане от Марк Лавери, директор по ръгби в Ampthill. „Те бяха в London One, но нямаше да успеят да се изкачат през този сезон и Марк каза: „Ела да погледнеш и да видиш какво правим“ – винаги е било трудно да си намериш нова работа през февруари [месецът, в който е напуснал Dragons], така че отидох да ги видя.“

Разговорите за плановете му за развитие на клуба, включително нови игрища, да не говорим за обсъждането на секцията за юноши – най-голямата в Източен Мидландс – дадоха на Пол много поводи за размисъл.

По това време треньори бяха бившите уелски национали Стюарт Евънс и Клайв Грифитс, но когато последният отново се присъедини към Doncaster в Чемпиъншип, Пол реши да приеме предложението на Марк. „Той имаше големи амбиции“, казва Пол за Марк, който е и спонсор на клуба. „Беше северняк, който се справяше добре в бизнеса с автомобили, Grange Jaguar Land Rover, и имаше няколко франчайза на няколко места.“

Присъединявайки се, когато клубът е в National League 3 Midlands (пето ниво, сега Midlands Premier), той го извежда до промоция още в първия си сезон. Преминавайки в National Two South, те достигат до плейофите, където се изправят срещу Darlington Mowden Park. „Това беше един от най-лошите ми дни в ръгбито“, признава Пол. „Водехме в последния момент на допълнителното време, беше 104-ата минута или нещо подобно, и допуснахме нарушение – беше ужасно как се случи.“

През следващия сезон те отново участват в плейофите, като този път побеждават Bishop’s Stortford, за да получат промоция в National One.

Четири сезона са „по-близо до върха, отколкото до дъното“, което включва добре финансирани или ресурсно осигурени отбори като Hartpury и Coventry, които щурмуват титлата, а Ampthill има най-добрия шанс за промоция – не че Пол е напълно доволен от формата си. „Честно казано, този сезон не беше толкова добър на моменти, колкото някои от другите ни сезони“, казва той. „Достатъчно е да погледнете някои от резултатите ни преди Коледа – загубихме от Caldy навън, Кеймбридж ни победи у дома, изритахме топката срещу Esher, когато мислехме, че сме спечелили, но всъщност губехме с 49:48.“

Трима тонгански национали започват за Ampthill днес, а четвъртият е резерва. Тридесет и седем годишният, пилиер на Нортхемптън Сейнтс Соане Тонгауиха; 40-годишният, бивш хукър на Worcester, Алеки Лутуи и дву метровия втори ред Маама Молитика, най-възрастният от тях на 44 години. След контузия се завръща 40-годишният, 180 см висок блокировач Пайно Хехеа.

Квартетът изигра ключова роля в борбата за промоция, но никой от тях нямаше да се появи в бившия квартал на Катерина Арагонска, ако не беше първият пионер от Тонга. „Бях виждал Vili Ma’asi преди години“, обяснява Пол. „Винаги агентите ми казваха, че трябва да подпишем договор с този тонгански хукър за “ Dragons „, но по това време той беше твърде стар, за да го привлечем в системата на Уелс, при положение че имах двама или трима млади уелски хукъри. Играехме с него в предсезонната подготовка, когато беше в “ Cornish Pirates“, и той беше уникален играч.

„Както и да е, подписахме с него – мисля, че вероятно беше на около 38 години, когато се присъедини – и той е единствената причина за това, което се случва сега.

„Той беше лепилото, благодарение на което всичко се случи, той беше освободен от London Welsh, но беше страхотен за нас в продължение на три години – когато Вили Мааси не играеше, ние бяхме съвсем различен отбор.

„Добре е за Англия, че сега той има трима синове на сцената, които са играли или ще играят за Англия на по-високо ниво“, добавя Пол като бележка под линия. „Сува вероятно вече е на 20 години и е в Peterborough заедно с Вили [който тренира там]; Самсон е състезател на Англия до 20 години в Northampton Saints – имахме го под наем няколко пъти – а Рики е в Harrow и Wasps в центъра, вероятно е на 15 или 16 години.“

Малко преди Вили да напусне, за да поеме поста в Питърбъро, той се увери, че има наследник в лицето на Маама Молитика. „Те бяха приятели и той играеше навън в Калвисано, но аз познавах Маама от времето, когато бях в Quins, а той беше в Blues, също беше известен играч“, продължава Пол. „Появи се и Paino Hehea, когото се опитах да привлека за Dragons – той беше в Racing. Всички те бяха в края на кариерата си, около 36-38 години.“

Следващият беше Лутуй. „Опитах се да го взема при Dragons около десет години по-рано. Искахме хукър и си спомням, че гледах първия мач от турнето на „лъвовете“ през 2005 г., този, в който водихме адска битка срещу Bay of Plenty. Видях този хукър за Bay of Plenty и си помислих: „Господи, не бих имал нищо против да го взема, той е адски добър“. Но не успяхме да получим разрешително за работа – две години по-късно той подписа за Worcester.“

Винаги търпелив човек, около десетилетие по-късно Пол получава своя хукър. „Всички те бяха добри за нас“, казва той. „Начинът, по който Лутуи се присъедини към нас, беше забележителен. В петък вечер той изигра второто полувреме срещу All Blacks в мача за Световната купа по ръгби в Нюкасъл, а на следващата сутрин тръгна към нас, пристигна точно преди полувремето и изигра второто полувреме срещу Blackheath. Удивително. Беше и истински физически мач.“

Като треньор на нападателите от Бристол се присъедини Сионе Тонгауиха.

Напускаме Costa и започваме разходката си из центъра на града през улица Woburn, покрай сламените къщички и входа на Great Park. Пол обяснява момента, в който неговите играчи са започнали да вярват, че могат да постигнат нещо голямо тази година. „Майк [Рейър] ни помоли да дойдем и да играем с Бедфорд на Boxing Day, защото те имаха месец без домакински мачове, което е много лошо за приходите им“, казва той. „Съгласихме се, но обикновено не играем в събота и след това в сряда и затова след мача ни в събота му звъннах на Бъдни вечер, без да съм сигурен, че ще играем – но той ми каза, че са продали 5000 билета.“

Битката за Bedfordshire“ започна с преднина на Ampthill, който на полувремето поведе с 24:7, Bedford отвърна на удара и намали разликата, но момчетата на Пол се справиха и спечелиха с 31:28.

„Момчетата имаха план за игра, придържаха се към него и ги победихме – мисля, че това помогна на тях и на клуба да си помислят: „Не сме лоши, можем да преминем на по-високо ниво“.“

Тази мисъл го фокусира върху днешния мач. „Участвал съм, когато Newbridge играеше срещу Pontypool пред седем или осем хиляди души; Newport срещу Pontypool пред 12 000 души; финал за купата на Newport срещу Cardiff, когато има 45 000 души; и Wales срещу England с 60 000 души; но днес, Ampthill срещу Old Elthamians, е точно толкова, колкото всички тях.“

Влизаме на терена и усещането за общност е непосредствено. Вдясно има мочурливо игрище (бившето игрище на първия отбор), над което се извисява абсолютно неподходяща клубна сграда със съблекални под нея. Когато Пол си тръгва, за да започне подготовката си за мача, ни посреща Марк Лавери.

За първи път се е свързал с клуба преди повече от 20 години, когато двамата му синове се присъединяват към юношите младша възраст. „През системата ни преминаха някои страхотни играчи, сред които Josh Bassett и Lewis Ludlow, но старшият отбор не се стремеше към това, което постигаха младежите, така че преди около 12 години група от нас се събра и каза: „Това трябва да се промени“.

„Спусъкът беше, когато най-накрая паднахме до седмо ниво от шесто, където бяхме в продължение на 20 години. Просто си казахме: „Слушайте, това не е достатъчно добро, не е достатъчно добро за децата“.

Като се има предвид, че клубът разполага с около 1000 души в секцията за юноши, това е много неизползван потенциал.

По време на това, което Марк нарича „нощта на дългите ножове“, старият управителен съвет си тръгва, идва нов и се създават планове за развитие на клуба. „Имаше само два старши отбора, а вторият беше наистина социално ориентиран“, обяснява Марк. „Първото нещо, което направих, беше основно да обикалям местните кръчми в петък вечер, да потупвам играчите от първия отбор по рамото и да им напомням, че на следващия ден имат мач.“

Новият треньор, местният отговорник за развитието на RFU Дейв Маршал, поема отбора и го издига до шесто ниво – ниво, на което се задържат една година, преди уелският титуляр Стюарт Евънс да им помогне да постигнат още една победа в лигата. „Бяхме спечелили дивизията, но се забъркахме в неприятности на ниво комисия с RFU и ни беше отказано промотиране“, обяснява Марк и допълва: „И с право.“

Евънс завършва работата две години по-късно, преди пристигането на Пол. „Честно казано, за нас няма къде да намерите Пол Търнър? Той все още е треньор от световна класа.

„Мисля, че гъвкавостта, която му даваме, му позволява да изпълнява ролята си на WRU [Пол е скаут за съюза] и частен треньор.

„Гледайте загрявката днес и той ще тича като защитата на противника и все още може да измести бързо нашите момчета на 59 години. На тренировките той влиза и участва и можете да видите как момчетата го гледат и си мислят: „Уау“. Той чете играта много по-добре от всеки друг, забелязва неща край страничната линия, които може би един процент от ръгбистите могат да забележат, и прави промени, които могат да спечелят мачове.“

Това, че Пол има няколко клипа в YouTube от времето, когато е играл – включително един прекрасен пример за удар с два крака срещу Западна Самоа – също помага. „Дори на днешното поколение просто им казваме да влязат в YouTube и да погледнат Пол Търнър и тогава всичко се променя от гледна точка на селекцията.

„Пол ни отведе на пътешествие, което откровено казано надмина и най-смелите ни мечти и стремежи. Да се намираме в тази позиция е вълнуващо и малко плашещо за клуб, в който всяка седмица идват 450-500 души.

„Разчитахме до голяма степен на връзките на Пол; със Saracens [днес започват четирима взети назаем от Saracens], с Нортхемптън, с Бедфорд – честно казано, като малък клуб от общността, без големия брат нямаше да можем да го направим.“

Подобно на Пол, и той отдава голяма заслуга на Вили. „Той наистина ми помогна – беше първото истинско попълнение на Пол, макар и доста сложно. Той току-що беше напуснал London Welsh, поиска това, това и това, а ние не можехме да направим нищо. Но след това, една седмица преди предсезонната подготовка, той каза, че иска да дойде и да тренира с нас.“

По пътя нагоре по М1 семейството му – съпругата и петте деца – се сринало и клубът взел него и другия Маасис. „Договорът за наем на къщата му също беше изтекъл“, обяснява Марк, „така че говорих със спонсор, който му осигури къща много бързо и останалото е история.“

С него клубът започва да носи наследството на Тонга. „Някои от нашите съперници ни наричат Tonghill и ние нямаме нищо против, защото това, което правят момчетата, ни дава професионализъм и пример. Очевидно е, че извън терена те са изключително скромни хора, но щом стъпят на терена, те са напълно различни. Винаги ще им бъдем изключително благодарни.“

Една победа днес може да направи идеята за осъществяване на невъзможното съвсем реална. „Каквото и да правим, искаме да бъде устойчиво“, казва Марк. „Знаем, че трябва да се преместим, имаме 1147 играещи членове и разполагаме с четири игрища, но само едно е с осветление. Понеделник вечер е единствената вечер от седмицата, в която терените ни почиват – те се използват 17 пъти повече, отколкото според Institute of Groundman е здравословно за терена.“

Марк изброява спонсорите, които са помогнали на Ampthill да стигне до мястото, на което се намира, включително собствената му фирма Grange Jaguar Land Rover, другите също са големи имена, включително фонд за управление на активи. „Всички те са големи компании със статут на blue chip, но никой не е вложил цяло състояние“, казва той. “ Имаме достатъчно, за да сме конкурентоспособни.“

А ако се издигнат? „Това е истинска възможност“, казва той. „Вероятно единственият, който би имал подобна посещаемост като нас, е Hartpury, но те го правят по съвсем различен начин.

„Смятаме, че ако успеем да се издигнем и с начина, по който се променя играта, тогава това е огромна възможност. Играта се променя завинаги със CVC, тя навлиза и е голяма, и е добра за хора, които са готови да въвеждат иновации и да правят нещата по различен начин.

„Не смятаме, че всичко е свързано с парите в брой“, продължава той. “ Разгледайте например някои от по-големите клубове и количеството пари, които влизат в тях, това е нещо, което Пол няма да ни позволи да направим. Той знае стойността на даден играч и ако играчът иска да дойде за тази стойност и да се подобри, тогава може, ако ли не, да отиде да играе другаде.“

В структурно отношение професионализмът на пълен работен ден не е на дневен ред. „Бихме последвали модела на Bedford Blues, Richmond за професионализъм на непълно работно време“, казва той. „Имаме спонсори, които ще помагат с работни места, местна образователна система, която осигурява заетост – в отбора вече има осем-десет учители.

„Това ще бъде комбинация от иновативно справяне с нещата и използване на възможностите“, казва той и повтаря мантрата.“

Горската разходка, по която се стига от клубната сграда до двете им нови игрища, може да бъде декор за приключението на Мечо Пух, идилична е. Издълбана е във ветровития склон на хълма и гледа към красивата природа на Бедфордшър. Резерватът за диви животни Cooper’s Hill е дом на дъб, бреза, габър и бръшлян, а според указателните табели – и на „слънчевия гущер“.

По време на разходката ни казват, че в резервата има и някакъв рядък тритон, който живее на скрито място. Отговаряме, че това ще трябва да бъде приключение за друг път.

На ветровития тревист бряг, който ограничава едната страна на игрището, се е събрала тълпа от стотици хора. Сред тях е и Фред Тистълтуейт. На 94-годишна възраст той е пристигнал от Лутън за мача. „През 50-те години на миналия век играех тук в първите редици“, разказва той, „но днес не бих могъл да се справя с тези хора. Имахме обаче добър отбор, имахме един отбор, който не беше побеждаван от години.“

„Той беше част от най-добрата предна редица в Бедфордшир“, казва ни друг зрител.

„Хората продължават да питат за промоции и съоръжения, но когато наистина погледнеш, какво повече ти трябва?“ – продължава Фред, който преди време е тествал трактори за John Deere. „Мисля, че ще се промотират, но не искам да се набиват на очи.“

Ampthill се впуска в играта. Есе в рамките на пет минути от лайн-аут, втори в рамките на първите десет минути, когато центърът Сам Ханкс си проправя път през половин отбор на противника. 12-0. Два наказателни удара в отговор, но трети трай, този път на Молитика, който си пробива път, довежда Амптил до 19:6.

Old Elthamians не са трудни за преодоляване, но комбинацията от изпуснати топки, пропуснати възможности и здравата защита на Ampthill ги държи на разстояние. През второто полувреме гостите са напълно блокирани, докато домакините, във ветровитите условия, разиграват всичко отвсякъде. Те добавят още две попадения, за да завършат разгрома с 36:6.

„Някой да е очаквал това?“, пита един от феновете. „Не, абсолютно феноменално“, казва друг. „Невероятно“, възкликва трети.

Победата с пет точки ги извежда на същия брой точки на върха. Ако спечелят оставащите пет мача, ще се присъединят към “ Cornish Pirates“, „Ealing Trailfinders“, местните съперници от „Bedford“ и всеки, който падне от Premiership в Чемпиъншип догодина.

Публиката от 975 души стана свидетел на нещо специално. „Това бяха истински професионални изпълнения, истински професионални изпълнения“, казва Пол. „Не направихме много, но останахме в тяхната половина и получихме бонус точка. Обикновено не успяваме да направим това, обикновено го правим късно.“

Може ли сега да се говори за шампионата? „Трудно е да се знае кога наистина да се говори с Марк и да приседнем, той има много работа“, отговаря Пол. „Кога е денят, в който трябва да поговорим за това? Не знам. Предстоят ни тежки мачове дори и след днешния ден, ето защо това наистина е просто още един ден, още един мач.“

Все пак те са с една крачка по-близо. „Просто смятам, че това е наистина добра възможност – казва той, – наистина поставихме Ampthill на картата – вече никой не ни приема лековато.“

Директорът по ръгби Марк смята, че това се дължи на един човек. „Когато имаш Пол Търнър на своя страна, всичко е възможно“, казва Марк. „Ако се изкачим, мисля ли, че другите отбори ще ни дебнат? Може би. Не мога да повярвам, че той е в националния отбор.“

Ако нещата вървят по план в Ampthill , дома на слънчевия гущер, съвсем скоро той няма да е там.