През 1492 г. Хенри VII организира едномесечен турнир с участието на музиканти, ходещи на кокили, шутове и танцьори на въжета, като веселието се разпространява от двореца до Ричмънд Грийн – всичко това под звуците на строшени копия и падане на мъже на пода, когато рицарският турнир заема централно място. По-малко от 400 години по-късно футболен клуб, кръстен на града, започва да играе „ръгби“ на същия терен. Тогава нещата стават интересни.

Едуин Х. Аш не е крал, но през 1861 г. създава армия. Работил е в местния военен колеж и когато е идвал в града по работа, е донесъл със себе си навика да играе „футбол по обществените улици на Shrove Tuesday“ и така е основал свой собствен отбор – Richmond FC, като го е нарекъл на името на осиновения си дом.

В Ричмънд Грийн той открива перфектния терен и пренебрегвайки правилата, които забраняват да се играе нещо друго освен крикет и боулдър, поставя няколко стълба, за да започне играта. Правилата, по които се играело, били доста свободни и били смесица от различни школи, но нарастващото присъствие на Old Rugbeians в отбора оказало влияние

През сезон 1863-64 г. те официално стават клуб и скоро предизвикват вълнение, като от самото начало привличат тълпи от 400-500 души. Хората били шокирани от видяното, особено по време на дъжд, като един от тях коментирал (според автора на книгата „Футболен клуб Ричмънд 1861-1925“ EJ Ereaut), че „белите фланели на играчите от време на време придобивали гротесков вид“. Проблемът е решен няколко години по-късно, когато капитанът EC Holmes (по това време инициалите са важни) се вдъхновява, след като вижда белгийската армия на парад в Лондон, и създава екипировката на Ричмънд в червено, черно и старо злато, въпреки че „старо злато“ не е израз, използван от първите модни коментатори. Bell’s Life of London, спортната хроника от онова време, обаче я одобрява, описвайки я като „широка раирана фланелка, съставена от червено, черно и жълто, лесно различима и изглеждаща топла и удобна“.

Съперниците варират от Barnes и Blackheath до Clapham Rovers, Forest Club (Leytonstone) и Fifteen Men of the North – отбор, с който се сблъскват през 1866 г., и Ereaut предполага, че е „предшественик на London Scottish“. И в крайна сметка те ще имат голяма роля в създаването на RFU през 1871 г., като Аш инициира среща на осемте клуба-основатели и се оказва и ковчежник, а председател е Алджърнън Рутър с чудесното име (също от Ричмънд).

Още тогава, както отбелязва Ереаут в предговора си, ФК Ричмънд е известен с това, че в сравнение с други клубове има невероятно много възходи и падения. Тогава поне са били подготвени за това, което е трябвало да се случи.

Почти 150 години след като петнайсетте мъже от Севера дойдоха на „Ричмънд Грийн“, петнайсетте мъже от London Scottish дойдоха да играят в Ричмънд през септември 2018 г. Изминавайки буквално никакво разстояние за гостуващ мач на собствения си терен, животът на шотландците и на Ричмънд е преплетен, откакто и двата отбора се озовават на Richmond Athletic Ground в края на XIX век.

Тогава теренът е бил по-известен с боулс, тенис, конно шоу и крикет, но в наши дни ръгбито е доминираща сила. Крикетът обаче все още присъства, макар и под формата на оригиналния павилион, който сега се намира на възвишение, тъй като е бил издигнат, за да се направят съблекални под него. Именно тук се срещаме с Питър Мур, председател на клуба, който според друга неизменна секретарка и касиерка Джен е една от основните причини клубът да съществува и до днес.

Питър е добре подготвен за нашия разговор. Той подава папка, която представлява набор от изрезки, книги и стари програми. Две от тях са от един и същи сезон, 1998-99 г. Първата е срещу Нюкасъл през септември, като президентът Тони Дорман започва бележките си, изпълнени с оптимизъм за предстоящия сезон, отбелязвайки „великолепния“ стадион “ Madejski“, как се създава история и възхвалявайки достойнствата на преместването в района на долината на Темза.

Дори срещу отбора на Нюкасъл с 12 международни играчи, сред които Va’iga Tuigamala, Jonny Wilkinson, Rob Andrew, Doddie Weir и др., Ричмънт не изоставаше много с девет звезди, залепени на имената в отборния лист, който включваше Allan Bateman, Agustin Pichot, Craig Quinnell и Ben Clarke.

Във втората програма, срещу Бат през март, все още фигурираха тези имена, но дори Дорман да звучеше все така оптимистично, някои думи винаги понижават тона – „администрация“ е една от тях.

Това е част от историята на Richmond, която е разказвана многократно и от различни гледни точки, но случилото се в края на 90-те години на миналия век проправя пътя към днешното им положение. Питър е бил на самия връх на всичко това, точно както е и днес. Две неща остават неизменни за Richmond, от първия сезон на Питър като играч през 1970 г. до днес; техният пионерски дух при пътуванията – пътуването до Източна Африка, включващо Уганда, Танзания и Кения, и възможността един играч да премине от петия отбор право в първия, въпреки че сега са в Чемпиъншип.

Оттогава досега се случиха много неща, първо Richmond продължиха да поддържат присъствието си сред претендентите в английското ръгби през 70-те и 80-те години, след това последва постепенно изпадане през 90-те години, а след това в клуба бе внесен професионализъм от Ашли Левет.

„Той нямаше никаква връзка с клуба – казва Питър за Левет, – имаше бизнес със стокови брокери и се намираше в Уинчестър – синът му играеше мини ръгби там, мисля.

„Мисля, че е говорил с няколко приятели и си е помислил, че би било интересно да намери ръгби клуб и да влезе там в началото на професионализма. Смятам, че е посетил и Лестър и Бат, но е получил по-положителен отговор от Richmond“.

Въвеждането на системата на лигата в Англия и, по ирония на съдбата, намирането на изобретателни начини за „заплащане“ на играчите от други клубове означава, че Richmond е започнал да се изплъзва, намирайки се в третото ниво – макар и да има добри изгледи за промоция – когато Levett пристига на сцената. „Дойдох на годишното събрание, когато беше представено предложението Ашли да поеме контрола и да инжектира 2 млн. паунда“, обяснява Питър. „Комитетът го предложи, беше направил цялата проверка и документация, а след това имаше гласуване. Някои твърдолинейни членове казаха, че не могат да го подкрепят и че всичко ще завърши със сълзи, защото няма бизнес план като такъв, но мнозинството от членовете гласуваха да се опита.

„Гласувах да го направим“, признава Питър. „Помислих си, че е по-добре да опитам и да се проваля, отколкото да не го направя изобщо.“

Когато е помолен да се включи директно в професионалната структура, въпреки кариерата си на дипломиран експерт-счетоводител, Питър отказва да се занимава с финансите, защото „не вижда как може да работи“, но тъй като търси ново предизвикателство, поема ролята на главен мениджър. „Бях щастлив да правя всичко друго, да водя мачове, да сменям тоалетна хартия, всичко, освен финансите.

„Просто не знаех как от 700 души, които гледат – а членовете идваха безплатно – с отбор от аматьори щяхме да се превърнем в професионален клуб. Когато започнахме през 1996 г., имахме 320 притежатели на сезонни билети, а Лестър вече имаше 6000.

„Абонаментният билет струваше жълти стотинки и си спомням, че се вдигна шум, когато въведох входна такса от 5 паунда за членовете – концепцията да плащаш, за да гледаш, когато си член, беше напълно чужда.“

На отбора, спечелил промоция, бяха предложени договори, но много от тях бяха твърде близо до 30-те и с вече добре развита кариера в други посоки, само шепа хора приеха предложението и така набирането на кадри беше в разгара си, когато Питър започна новата си роля. „Когато пристигнах през септември, бяхме в процес на преминаване от един постоянен служител към 60 или 70, докато стигнем до края на октомври, и изведнъж започнахме да набираме хора като Скот и Крейг Куинъл. Всичко това изглеждаше, че се случва без бизнес план – поне аз не бях виждал такъв.“

Англичанинът Бен Кларк пристигна заедно с Левет, който дори го беше взел със себе си на някои от презентациите си в клуба, а Джон Кингстън беше начело. Когато наближи първият домакински мач от лигата, пристигнаха 15 нови играчи със заплати от 20 000 до 90 000 паунда и няколко с „неразкрити“ заплати. Но по-големият проблем на Питър беше да се справи с местните жители, особено когато Нюкасъл пристигна в началото на кампанията. „Този мач беше кошмар“, признава той. „Никой не знаеше колко хора ще дойдат, а те бяха хиляди, нямахме възможности за предварителна продажба, затова поставихме щандове, за да се опитаме да продаваме в деня на мача, но всички се появиха в пет без три, мислейки, че просто могат да влязат, а не можеха.

„На опашката се бяха наредили сигурно шест или седем хиляди души, имаше продавачи на билети и накрая трябваше да затворим вратите – аз трябваше да управлявам стадиона, но просто исках да се скрия. Просто не можехме да си представим, че изведнъж могат да пристигнат толкова много хора, когато си свикнал с 300-400. Дори нямахме турникети – а и все още нямаме!“

Без да знае пълния размер на цифрите до по-късно, дори когато е спечелена промоция за висшата лига, Питър знае, че цифрите не се събират. „Имахме Oracle, които по онова време бяха вероятно най-големият спонсор в Премиършип, с около 500 000 паунда, централното финансиране беше около 600 000 паунда, но разходите ни за заплати бяха 2,5 милиона паунда, така че имаше недостиг от около 1,4 милиона паунда. При само около 15 домакински мача, колкото и хора да привлечеш, нямаше да запълниш тази разлика, това беше очевидно, така че в края на втората година Ашли беше вложил 4 млн. паунда.“

След разговори с Kingstonian FC и Harlequins, решението за повече седящи места беше новопостроеният стадион Madejski в Рединг. „Ако някога трябваше да успеем, това щеше да ни даде най-добрата възможност“, признава Питър.

Пристигат още големи имена, които помагат да се напълни стадионът, а Питър отново се занимава с подробностите. „Беше съвсем различно да бъдеш на футболен стадион, дори със стюардите, трябваше да се обърна към около 50 от тях и да обясня, че „това не е военна зона, нямате обособени секции, това не е племе, на хората е позволено да пият и да се разхождат нагоре-надолу, вие сте тук, за да давате информация и да насочвате хората“. Дори и след това най-големият брой оплаквания се дължеше на агресивния характер на стюардите“.

Посещенията достигнаха около 11 500 души, а средното ниво беше по-близо до 6 000 души, основната подкрепа беше загубена, но се появиха нови фенове, въпреки че напредъкът беше много по-бавен от очакваното. „Предвиждахме загуба от 1 млн. паунда за четвъртата година и мисля, че се нуждаехме от около 9 000 платежоспособни фенове, за да се измъкнем.“

Те така и не стигнаха дотам. Счетоводните отчети за 1997/98 г. трябваше да бъдат подадени в края на сезона през 1999 г. и както при всеки бизнес на загуба, те трябваше да докажат, че са действащо предприятие, и да накарат банката или някое физическо лице да гарантира загубата. След като бяха потънали повече от 6 млн. паунда в закупуването на контролния пакет акции на клуба, терена и след това текущите разходи за професионално управление, отговорността бе на Левет и той надлежно спря парите.

След среща на борда на директорите в Уинчестър Левет потвърждава намеренията си. На следващия ден клубът се изправя срещу Лестър в четвъртфинал за купата и печели с 15:13. „Спомням си, че след тази победа целунах Бен Кларк, защото си мислех, че Ашли може да промени решението си“, спомня си Питър.

Това не се случи. И така, стожерите на клуба бързо се събраха, за да измислят резервен план, тъй като клубът беше обявен в несъстоятелност. Срещите бяха толкова потайни, че се криеха на единственото място, където никога не бихте очаквали среща на FC Richmond – на горния етаж в Triple Crown, неофициалната кръчма на London Scottish. „Има два вида търговия – казва Питър, – неправомерната търговия е, когато си неплатежоспособен, но продължаваш да търгуваш, а другата е, когато знаеш, че имаш проблеми, но имаш план, а ние бяхме от вторите. Другите клубове също бяха такива, но намираха начини да ги замажат.“

Администраторът започна незабавно да намалява разходите, като някои играчи от състава напуснаха, оставяйки отбора с напълно обезкървен състав до края на сезона. Всички ненужни разходи бяха премахнати, включително автобусът на академията за гостуване – разход, поет от Агустин Пичо. Родителите на Бен Кларк дори се включиха, като обикаляха членовете с надежда на подаяния

С помощта на инвестициите се очакваше отпор, но EFDR (английската първа дивизия по ръгби) най-накрая угаси светлините на Richmond. Замислили да намалят броя на клубовете от 14 на 12 (след като го увеличили поради отсъствието на Англия в Европа), те намерили решение в лицето на Richmond и London Scottish (които също били в тежко финансово състояние). След като Richmond се намира в административно управление, а London Scottish е в ликвидация, акциите на клубовете в EFDR (даващи им право да играят в Първа дивизия) са на разположение за закупуване. London Irish създават дружество, което да преговаря за закупуването им от съответния администратор или ликвидатор, като по този начин отнемат правото на клубовете да играят в горната дивизия. „По-рано през сезон 1997/8 г. EFDR предложи на клубовете 500 000 лири стерлинги за всеки клуб, който доброволно се откаже от участие, или 1 000 000 лири стерлинги, ако два клуба се обединят, или 1,5 млн. лири стерлинги, ако три клуба се съгласят да се слеят, така че на практика London Irish постигна тази цел“, обяснява Питър.

Когато се стигна до срещата с EFDR, никой не се застъпи за Richmond, а заедно с London Scottish те бяха изхвърлени и „обединени“ с London Irish, което се изразяваше в добавяне на логото им към ръкава за един сезон. „Един от тях (от EFDR),“ обяснява Питър, „каза на моя колега: „Не ме интересува дали имате 30 милиона паунда в банката, няма да сте в Премиършип следващия сезон“.
.

„Можехме да се обърнем към съда, но администраторът не искаше да харчи пари“, казва Питър. „Не можехме да гарантираме, че ще бъдем в Премиършип, така че инвеститорите нямаше да се ангажират.“

След като тази врата беше затворена, следващото отваряне беше повторното влизане във долните лиги, като беше обсъдено четвърто ниво. Пристигна списъкът с мачове за юни и Richmond не се виждаше никъде. „RFU не се беше сблъсквал с подобно нещо досега“, казва Питър. „Казаха, че могат да ни включат в четвърто ниво, ако покажем, че имаме играчи, така че отидох при тях и им обясних, че имаме отбор до 21 години, който току-що е спечелил първенството им, втори отбор и някои от момчетата, които бяха при нас преди професионализма, остават, но беше твърде късно.“

Следва сезон в пустинята, в който играят само приятелски мачове, преди RFU да намери място за тях в пирамидата на лигата – на девето ниво. „Всички имаха представа за нас като за шикозни момчета, богаташи от Ричмънт – признава Питър, – затова решихме, че няма да се оплакваме, ще бъдем скромни, ще продължим и ще си вземем лекарството. Дори и на това ниво преди всеки мач имахме обяд и канехме противниковия отбор. Ако бяхме само шестима, пак щяхме да обядваме, за да стимулираме колкото се може повече добра атмосфера, преминавайки нагоре по нивата.“

Положителното е, че членската маса се е сплотила, за да събере средства и да върне клуба в правия път, отделни хора са вложили пари, за да купят контролния пакет от лизинга на терена и поне могат да започнат да провеждат срещи на „борда“ в клубната сграда, вместо в кръчмата на съперника.

Хукърът Анди Кътбърт е уволнен в същия ден като приятелката си, а сега съпруга, Мишел, която тогава е физиотерапевт на клуба на пълен работен ден. Той е в клуба от 18-годишна възраст, като се присъединява, „защото Дейвид Соул е там“. „Още не бяхме женени – обяснява Анди, който все още тренира за първия отбор и се изявява като ветеринарен лекар в Richmond, – но живеехме заедно и администраторите дойдоха като мрачния пощальон и изведнъж от двама души с два дохода и двамата останахме без работа. Аз бях на 31 години, бях изкарал няколко години професионален стаж, но никога не съм изкарвал много пари. Къщата беше наполовина ремонтирана, така че не можехме да я отдаваме под наем, бях заседнал в района, така че просто се върнах на старата си работа.

„Отидох в London Welsh и поговорих с Клайв Грифит, който тогава беше треньор, а той беше дошъл от ръгби лигата и каза: „Трябва да помниш, че сега си просто парче месо“, така че си помислих: „Не искам да бъда парче месо, на 31 години съм!“. Запътих се към Richmond и те имаха събрание за спасяване на клуба, така че казах „какво става сега?“.

„През тази година имахме добър отбор до 21 години и запазихме много от тях, които бяха много добри играчи, а след това имаше и мои стари приятели отпреди професионализма, така че се върнах и започнах да играя в Herts/Middlesex 1. За две години преминах от това да играя срещу Gloucester или на The Stoop, до това да играя в общинските паркове, като преди това внимавахме да не ходим в кучешки изпражнения.“

Анди е прагматичен по отношение на собствената си професионална кариера. „Бях опитал“, казва той. „И, честно казано, никога не съм бил първият избор. Когато бяхме полупрофесионалисти, първият избор беше Брайън Мур и имаше моменти към края на кариерата му, когато не беше толкова здрав, колкото мен, но той имаше това управление на играта, целия този опит и можеше да насърчава хората около себе си по начин, по който аз не можех. След него беше Бари Уилямс, който току-що се беше върнал от турнето на „лъвовете“. В най-добрия си ден той винаги е бил по-добър от мен, но не съм сигурен, че е имал достатъчно такива дни за нас. Все пак получих много игрово време.“

Достатъчно време за игра, за да съберете повече от няколко спомени. „Спомням си, че играх срещу Saracens, а те имаха Francois Pienaar, Michael Lynagh, Philippe Sella, Richard Hill и Kyran Bracken, ние имахме Ben Clarke и Quinells – имена навсякъде. Играех срещу нашия пилиер Дан Макфарланд в стария ми клуб на север и след мача отидохме да изпушим по една цигара зад трибуните и не можехме да повярваме колко нелепо беше всичко това. Играехме на един хълм в покрайнините на Лийдс, наблюдавани от един човек и едно куче, а сега бяхме по Sky, с многобройна публика и играехме редом с тези галактически звезди.“

Въпреки че като мнозина е разгневен от отношението на властите към клубовете, Анди – в качеството си на капитан – поема инициативата отпред. „В началото не ни предизвикваха“, казва той за долните етажи на пирамидата. „Спечелихме шест купи на Surrey, останахме непобедени в 83 мача, един човек каза, че да ни има в лондонската лига е все едно да имаш „китове в аквариум за златни рибки“. Това не беше добре за никого, имаше много играчи, които можеха да играят ръгби на добро ниво, но се отдадоха на Richmond. Аз си прекарах добре, най-добрият ми приятел беше треньор, аз бях капитан, жена ми беше физиотерапевт, имах много приятели, които играеха и обикаляхме лондонските лиги, печелехме и пиехме по няколко бири – честно казано, това удължи кариерата ми.“

Също така я спира рязко, поне за известно време. „Получих хепатит В, увреждане на кръвта, от удар с глава в мач от лигата, а след това получих остра чернодробна недостатъчност. Тя не беше незабавна, но червата ми си отидоха, след това станах яркожълт и просто не можех да се концентрирам да правя каквото и да било – спях по 14 часа на ден. Работата е там, че това се смята за „мръсна“ болест, причинена от секс или наркотици, така че имах доста сериозен спор с консултанта в болницата, който не вярваше как съм се разболял.

„Имаше 96 процента шанс за оцеляване, което все пак оставяше четири процента, и тъй като Мишел беше бременна, направих завещание и всички тези неща, но след три месеца бях почти възстановен

Сега, напълно възстановен и играещ за ветераните от Richmond’s Heavies (част от над 150-годишната първа редица), Анди може да си спомни за една добре свършена работа. „Играл съм във всички лиги за Richmond от първа до девета, с изключение на четвърта“, казва той. „Не се гордея особено с кариерата си, не се и превъзнасям, имах късмет, че бях сравнително добър и преживях някои фантастични моменти.“

Някаква конкретика? „Турнетата“, казва той. „Южна Африка, Аржентина, Канада, големи турнета – не са много клубовете, които го правят като нас. Вземете един играч на турне и го задръжте за две години, вземете го на две и го имате за цял живот, приятелствата, които изграждате на тях, са също толкова силни.“

Иска ли му се да не е взимал решение да стане професионалист? „Няма смисъл да се оплаквам“, казва той. „Много хора си мислят, че с оглед на времето не биха го направили, но имам чувството, че ако не бяхме се възползвали от тази възможност, щяхме да се окажем на по-лошо място. Клуб без амбиции, кой иска да играе за такъв клуб? По-добре да поемеш риска и да се провалиш, отколкото да не го поемеш, не искаш да си като Марлон Брандо в „На брега на морето“, който казва, че е можело да бъде шампион.“

След последователни промоции от девето до пето ниво, на Ричмънд им отнема четири години, за да спечелят всяка от следващите три промоции, като по пътя към Чемпиъншип минават такива като Ealing Trailfinders и съперниците London Scottish. Когато Championship най-накрая се появи, това сякаш изненада всички, включително и директора по ръгби Стив Хил. „Клубът искаше да завърши в топ четири, което всъщност ми се стори малко висока цел, като се има предвид, че бяхме завършили едва седми през предходния сезон“, казва Стив. „Но по Коледа постигнахме фантастична победа като гост на Rosslyn Park и това ни изведе на върха в лигата.

„Върнахме се след Коледа, постигнахме няколко добри победи и изведнъж промоцията изглеждаше възможна. След това отидохме в Hartpury College, който беше другият претендент, три мача преди края на сезона и почти в последния мач ги победихме с бонус точка, като вкарахме четвъртия си трай. Бяхме промотирани, беше невероятно, нереално, фантастично.

„Изведнъж се оказа, че е средата на април и стана така: „Господи, следващия сезон ще бъдем в Чемпиъншип“.

Подобно на много други в националните лиги, клубът беше започнал да плаща символична сума за такси за мачове на четвърто ниво – „80 паунда, ако започнеш, 150 паунда, ако спечелиш“, беше ни казал Питър по-рано. Макар че тези цифри се бяха увеличили, не със значителна сума, нямаше и планове да преминем на пълен работен ден или да се подвизаваме в Чемпиъншип. Цифрите, които клубът много добре осъзнаваше, не съвпадаха. Макар че приносът на централното финансиране се повиши от около 9 000 паунда за пътни разходи в National One до около 500 000 паунда в Чемпиъншип, но сметките за заплати на пълен работен ден щяха да ги сдъвчат. Както отбеляза и Питър, „ако поставите всички на заплати, какво ще стане, ако се върнете веднага надолу? Трябваше внимателно да управляваме тази промяна и исках да остане нещо в банката, което да ни даде най-голям шанс да се върнем отново нагоре.“

Парите на масата – еднакви за всеки играч, около 300 паунда, ако сте в състава за мача, след това бонус от 200 паунда за победа – никога не са били фактор. Питър и Стив не искаха от играчите си да преминат на пълен работен ден или да се откажат от работата си, а да се ангажират с повече тренировки, предсезонна подготовка, която започваше две седмици след последния им мач, и да играят срещу отбори, които ще бъдат напълно професионални и ще могат да усъвършенстват уменията и физиката им ежедневно.

„Не искахме да фалираме клуба, за да останем в лигата – казва Стив, – не си струваше, така че първо всъщност попитахме RFU дали можем да откажем промоция, но така и не получихме отговор – честно казано, не мисля, че знаеха.

„След това се срещнахме с всичките 80 играчи от мъжкото направление, обяснихме им, че ако ще се стремим към това, това означава, че ще трябва да тренираме повече, да бъдем по-отдадени, няма да могат да заминават за ергенски запои, сватби и почивки по средата на сезона, защото щяхме да бъдем в Чемпиъншип, така че трябваше да бъдат привързани към каузата.“

„Стив ги помоли да ни дадат един сезон“, казва Питър.

„Попитахме дали има някакви възражения и нито един човек не се върна при нас и не каза: „Не, не искаме да се занимаваме с това“. Загубихме двама играчи по различни причини, но останалата част от състава каза: „Нека да опитаме“.

Характерно е, че това, което липсваше в пакета със заплатите, се компенсираше с обещание за добро турне в края на сезона. „Казах, че каквото и да се случи, в банката има 40 000 паунда, за да отидем на турне“, казва Питър, „дори и да сме загубили всеки мач – мисля, че това повлия.“

Междувременно Стив прави всичко възможно, за да подготви отбора си, като добавя най-високо ниво на медицинско обслужване („много професионални клубове не са толкова добре обезпечени“, казва той). Треньорският екип беше подсилен на всички фронтове, включително и в областта на S&C с Иън Таплин (от “ Wasps“) и в областта на setpiece с Адам Джоунс, който помага от съседите Harlequins. За да се помогне на играчите, работещи в Лондон, бяха сключени договори със спортни зали в града, които да помогнат с програмите, и пристигнаха няколко нови лица, включително бившият капитан на London Welsh Мат Коркър, като треньор на лайн-аута

Нищо обаче не можеше да ги подготви за първия им мач. “ Jersey бяха огромни, никога не бях виждал нещо подобно, тяхната пейка тежеше повече от моите петнадесет“, признава Стив. „Разликата беше нелепа, когато резервната ни първа редица се появи, сигурно бяхме загубили 40 kg в тяхна полза – на човек. Смачкваха ни и дори нашите привърженици си помислиха „о, Боже, какъв ще е този сезон?“.

Няколко шамара по-късно Richmond започна да се стабилизира, а първата победа дойде в деветия мач – срещу, ще повярвате ли, London Scottish. „Спечелихме с последния удар на мача и просто имахме страхотно празненство“, казва Стив.

След като слуховете за краха на London Welsh започват да си проправят път зад ъгъла от Old Deer Park, Стив подтиква отбора си да се спаси по заслуги, а не по подразбиране. „Не искахме да не изпаднем само защото London Welsh е фалирал – казва той, – затова настоявахме да завършим пред поне още един отбор – и в крайна сметка спечелихме три от последните четири мача и завършихме над Rotherham.“

Следващият сезон е още по-добър – спечелваме девет мача, за да си осигурим девето място, но по-голямата история е не толкова резултатът, колкото това, което правят играчите, за да постигнат резултатите.

„Погледнете Джеси Листън – казва Стив, преглеждайки отбора си. „Той е монтьор и работи от седем до четири часа на строителен обект в Чингфорд, Есекс, на крака монтира прозорци, качва се на покриви, а като свърши работа, кара дотук по North Circular, което отнема около час и половина. Когато пристигне тук, влиза за половин час във фитнеса и в 19,30 ч. вече е на тренировъчното игрище. Когато приключи, хапва в клуба, прибира се вкъщи около 10:00 ч. и на следващата сутрин в 7:00 ч. отново е на площадката.

„Джо Тарант, който напусна миналата година, прекара две години, пътувайки от Борнемут за тренировки и мачове. Той е пилиер и електромонтьор и една седмица работеше в Merthyr Tydfil, но шофираше три часа и половина, за да стигне дотук, за да не пропусне сесията с Адам Джоунс. След сесията той се върна в Уелс, за да довърши работата си.“

Ролята на Стив обхваща също така изключително успешната женска част (важен фактор за запазване на името на Ричмънд на върха на ръгбито през годините), малките и младежките отбори, така че той е в по-добра позиция от повечето, когато става въпрос за бъдещето на клуба, което определено не включва още един опит в Премиършип. „Не мисля, че хората, които ръководят този клуб, биха поели този риск отново“, казва той. „Защо да го правят? Никой, който иска да играе за Ричмънд, не е тук заради това, не е тук заради парите.

„Все пак има големи планове за реконструкция на целия терен; нов стадион, няколко игрища с 3G – това може да се превърне в един от най-големите и най-добри ръгби центрове в Европа и мисля, че това е фантастично нещо, към което трябва да се стремим, а и да бъде устойчиво. Но Премиършип ръгби? Не.“