През 2014 г. собственикът Майк Гули изпрати писмо до членовете на клуба, за да разясни няколко погрешни схващания за участието си в Ealing Trailfinders.
Той пише: „Обикновено ръгби клубът разчита на джобовете на своите членове, за да осигури по-голямата част от приходите си. Фактът, че Rugby Club Ealing все още е задлъжнял след 143 години съществуване, показва, че както почти всички ръгби клубове, повече се изнася, отколкото се внася.
„Мога да кажа, без да се страхувам от противоречие, че ETRC се радва на необикновен и уникален късмет и просто моля това да бъде признато от всеки член.

Ealing винаги са били аутсайдерите на английското ръгби. На 26 януари 1871 г., както гласи легендата, жителите на Западен Лондон са поканени на среща на 23 клуба в ресторант Pall Mall на Haymarket, но в крайна сметка техният представител се отбива в кръчмата. Той така и не стигнал до ресторанта.

Останалите 21 гости, които се срещнали в този ден, щели да станат основатели на ръгбито, като създадат RFU. И така ролята на Ealing в историята на играта се свежда до забавна забележка под линия.

За сведение, другият „неявил се“ беше от Wasps, чийто човек не само се появи на грешното място, в грешното време, но и в грешния ден.

Оттогава насам “ Ealing“ трябваше да се бори за внимание сред много по-големи и по-прочути съседи, включително „Harlequins“, „Richmond“, „London Scottish“, „London Welsh“, „Rosslyn Park“ и „London Irish“, без да споменаваме „Wasps“, преди в крайна сметка да бъдат прехвърлени в „Coventry“ през 2015 г.

Нещата често не са се развивали по техния начин, и то не само защото, както често се случва на хората, занимаващи се с ръгби, са били разсейвани от питейни заведения. През 2009 г. например, когато клубът е в Трета национална лига, RFU решава по средата на сезона да се откаже от плейофа в края на сезона и по този начин лишава Ealing от възможността да спечели промоция.

Последваха почти десет години, четири промоции (и едно изпадане) и друга управляваща сила, изглежда, беше против тях. Тогава главният изпълнителен директор на Premiership Rugby Марк Маккафърти изрази загрижеността си относно стремежа на Ealing да се превърне в клуб от висшата лига. Това изглеждаше разбираемо, като се има предвид злополучният флирт на London Welsh с висшата лига, който завърши с ликвидация, но Маккафърти добави, че „не познавам структурата на Ealing и не познавам хората там“.

По същото време журналистът от “ Times“ Оуен Слот заявява, че би било „срамно“, ако “ Ealing“ се превърне в отбор от Premiership, като се има предвид, че средната посещаемост току-що е надхвърлила границата от 1000 зрители.

А през пролетта на 2019 г. започнаха да се появяват съобщения, че Премиършип може да се превърне в затворен турнир, който ще сложи край на промоциите и изпаданията след 2020 г. Слуховете се носеха от известно време, но в този случай изглеждаше, че подвижният мост наистина се вдига.

Но все пак всичко трябваше да върви по план. От известно време Ealing инвестира сериозно. И точно сега, когато току-що изпадналият Newcastle Falcons е смятан от някои за завърнал се в Premiership, преди да е ритнал топка в шампионата, West Londoners са най-добрият вариант да ги спрат.

Вероятно никой от тринадесетте [заинтересовани отбора в Премиършип] не иска това да се случи. Накратко, Ealing са роднините, които никой не иска на семейната сватба.

Създателят им, който ги направи такива чрез инвестиции и заплаха за елита на английското ръгби – за разлика от лошия социален етикет – е Майк Гули. А той не е човек, който трябва да се приема с лека ръка.

През 50-те и 60-те години на миналия век той прекарва дванадесет години във въоръжените сили, повечето от които в SAS. След като напуска армията, той отива да търси злато в Южна Америка, за да се върне у дома без нищо и да открие, че е разследван от MI6 като възможен наемник.

След това се опитва да основе клуб за свободни скокове с парашут, но не успява да намери спонсори. В крайна сметка създава Trailfinders с двама приятели от времето на SAS. „Обадих се на Thomas Cook, за да попитам за пътуване по суша до Катманду, само за да ми кажат, че „не правят такива неща“, казва той. Така че Гули и неговите съмишленици създават своя собствена туристическа агенция.

За първи път Гули се сблъсква с ръгби клуб “ Ealing“ преди 22 години.

„Решаващият момент е през 1997 г., когато Хю Хътчинсън става президент, малко след като спортът става професионален“, казва Дик Тайсън, автор на официалната биография на клуба, Fire & Fury. „Той беше движещата сила, която изведе клуба на голямата сцена.“

„В същото време – добавя Дик Крейг, настоящият президент, – имаше един или двама души, които искаха да насърчат младежкото и мини ръгбито в по-голяма степен, отколкото правехме дотогава, включително Дейвид Буджега, който за съжаление вече не е сред нас – в негова чест е кръстена трибуна – както и Дейвид Милър и Чарлс Макгий. Преместването обратно в Ealing също ще се окаже катализатор.“

Домакинските мачове се играеха в “ Berkeley Fields“, на няколко километра от Грийнфорд. Но старата спортна площадка, която служеше и за резерват за магарета на Vallis Way и беше собственост на Great Western Railway, беше обявена на търг. Хътчинсън забелязва възможността да върне клуба към неговите корени.

Другият участник в търга беше Гули и скоро след като офертата му беше успешна, Хътчинсън се обади по телефона и предложи ръгби клубът да стане негов наемател.

„В онези ранни дни – казва Крейг, – това беше възможност да изпиеш чаша вино и да гледаш мач по ръгби. Но имахме млад изпълнителен директор, нещо се получи и Майк щедро започна да ни финансира за екипировка.“

Минават няколко години, преди Гули да започне сериозно да инвестира в това, което ще се превърне в ръгби клуб Ealing Trailfinders.

Наистина, веднъж той казва: „Хората си мислят, че SAS е пълен с рамбовци, но ние наистина сме доста предпазливи и внимателно преценяваме рисковете, преди да се ангажираме. Това мое отношение ми послужи добре.“ Така се оказа и в Ealing.

„Това беше едно от онези обстоятелства, които се свеждаха до това да бъдеш на правилното място в правилното време“, продължава Крейг. „Майк разви Vallis Way през годините и това, което виждате днес, е едно от най-добрите места със съоръжения за спорт в страната.“

По време на първия домакински мач за сезона в Championship Cup срещу новопоявилия се Ampthill не е трудно да се забележи Крейг, който крачи през клубната база. Той е общителен човек, блестящ в зелено сако на райета, който се прочу с това, че през 2003 г. – поне в рамките на ръгби клуба – организира пътуване до Ирландия, което постави световен рекорд за най-голямо турне на спортен клуб.

По време на обиколката взехме около 530 души, а десетина автобуса ни превозваха“, казва той с гордост. „Но както всеки друг ръгби клуб в Англия, спечелването на Световната купа през 2003 г. беше като изстрелване на стартов пистолет, всичко избухна за една нощ и всички клубове спечелиха.“

Въпреки впечатляващите резултати от турнетата обаче Крейг признава, че клубът страда от липса на популярност дори в самия Ealing.

В близост до Vallis Way има две гари. От Castle Bar Park се стига за десет минути пеша през задните улички на зелените предградия, а дотам има само един влак на всеки половин час. Друга възможност е West Ealing. В съботен следобед там ще откриете елитни улични търговци, които продават произведения на изкуството, както и неизбежно множество занаятчийски работилници и кафенета, но няма и следа от ръгби клуб.

А петнайсетте минути пеша от гарата до стадиона не подсказват с нищо повече за това, че тук се намира вероятно най-добрият и най-вълнуващ клуб, който играе извън Премиършип. Разходката минава покрай парк, в който децата играят футбол, и покрай редица имоти за милиони лири на Argyll Road. След това до кръговото кръстовище се появява пътен знак със стрелка, която сочи към „Trailfinders Sports Club“.

Всеки, който очаква да попадне в някаква доста занемарена сграда, ще бъде приятно изненадан. На пръв поглед не е много за гледане. Функционална нова трибуна с капацитет 1000 места в единия край, по-малката трибуна “ David Bujega Stand“ в другия. Но главната трибуна разполага със съблекални и офиси, които не биха изглеждали неуместно на терен от Премиършип. Всичко е толкова ново и навсякъде е безупречно чисто. Това е антитезата на това, което може да се очаква от клуб с такива размери.

Движещата сила на терена е директорът по ръгби Бен Уорд, който за първи път започва да играе за Ealing Trailfinders през 2004 г. Бил е студент в университета „Сейнт Мери“ в Туикънъм и е поканен във Vallis Way, за да „играе срещу заплащане“ и да върши дребни работи в клуба. Това било предложение, на което не можел да откаже, тъй като така щял да подпомогне двете неща, за които всеки студент се нуждае от пари – наем и бира.

Контузиите прекъсват кариерата му на полузащитник, но на 26-годишна възраст той е назначен за главен треньор от директора по ръгби на Ealing Майк Къдмор, който е бил важна фигура в издигането на клуба в аматьорските редици.

„Мисля, че халфовете така или иначе са почти като треньори, защото командват хората по терена, така че имах разбиране за това как искам да играя и Майк (Къдмор) беше много добър в това, че ме остави да се занимавам с тези неща“, обяснява Бен.

„Бяхме стигнали до Чемпиъншип, което беше професионална работа и, ако трябва да бъда честен, получихме абсолютен шамар. Точно на този етап, през 2014 г., Майк Къдмор реши да се оттегли в края на сезона.

„Тогава седнах със собственика (Гули), за да обсъдим къде вижда клуба след пет или десет години и съставихме план как да се превърнем в утвърден клуб от горната част на таблицата на Чемпиъншип. Това беше преди шест години.

„Невинаги сме съгласни с всичко, но обикновено сме доста единодушни и това беше един доста спокоен разговор. Той се върна след няколко дни и каза: „Да, нека да го направим!“.

Смята се, че Гули е вкарал в клуба около 20 млн. паунда.

„Бяха необходими три години, за да се превърнем от полупрофесионалисти в постоянни играчи“, казва Бен. „Преди три-четири години направихме този голям скок, за да не бъдем просто отбор от ниския клас на Чемпиъншип, а отбор, който може да се бори за място в топ 4.

„Това е едно от най-хубавите неща в отношенията ми с Майк и този клуб. Ние нямаме комитет или управителен съвет като такъв. Отношенията ми с него са такива, че аз ръководя ръгбито. Така че, когато водя тези разговори, това е точно както аз и ти говорим сега. Става дума за моята визия, както и за неговата. Обикновено той получава три-четири имейла от мен седмично, понякога има и телефонно обаждане. Понякога, на всеки три-четири седмици, ще има среща.

„През първите три години този план се промени доста. Знаех, че имаме нужда от играчи.

„През 2014 г. току-що бяхме изпаднали в National One. Така че не ставаше дума само за това да се сдобием с играчи, които да ни изкарат напред. Ставаше дума за играчи, които могат да оцелеят на ниво Чемпиъншип.

„Справихме се с това на около 50 процента“, признава Бен. „Това, което не оценявах по онова време, бяха инфраструктурните промени, свързани с това, като треньорския екип, медицинския екип, екипа по S&C, анализаторите. Това беше голяма промяна за мен, когато от първата година имахме 30 играчи на постоянен работен ден и петнадесет служители на непълен работен ден, през втората година – 45 играчи на постоянен работен ден, през третата година – 45 играчи на постоянен работен ден и 15 служители на постоянен работен ден.

„Вместо да мислиш за една или две години напред, сега мислиш за пет години напред. Дори сега сме едва на втория си мач за сезона, но има много планиране към следващия сезон. Това никога не спира.“ Бен признава, че към него са се обръщали и други клубове, но казва, че няма желание да напуска.

Клубът покани при себе си одиторите на Премиършип още през 2018 г. На пръв поглед това беше безсмислено упражнение, като се има предвид, че Ealing нямаше никакъв шанс за промоция, а стадионът нямаше да се счита за достатъчно голям, за да приема мачове от Премиършип. Но това трябваше да гарантира, че Ealing няма да бъде изненадан, ако клубът спечели шампионата през следващия сезон.

„Нямаше да можем да играем домакински мачове от Премиършип тук“, казва Бен. „Трябваше да използваме близко футболно игрище. Съществува конфиденциалност и докато това не се случи, не бихме обявили [този стадион], но всичко е готово.“

Въпреки това той смята, че залозите са насочени към всеки отбор, който спечели промоция. „Това е много трудно от гледна точка на начина на разпределение на средствата“, казва той.
„Бях на среща миналата седмица и ако се изкачим, на практика ще получим 1,4 млн. паунда. Това е значително по-малко от всеки друг отбор в тази дивизия. Всъщност смятам, че ще получим по-голям пакет пари (около 2 млн. паунда) за това, че сме изпаднали. Така че това не е съвсем логично. Но в момента играта в Англия е такава.“

Той добавя, че разговорите за “ ring-fencing“ изглежда не са на дневен ред, като отбелязва, че Ексетър е работил в подобен мащаб като Ealing не толкова отдавна. „Преди да се преместят на “ Sandy Park „, в Ексетър имаше средно между 800 и 1200 зрители. Това не е по-различно от мястото, на което се намираме сега.

“ Не може да се каже, че не бихме се изкачили и не бихме се върнали обратно надолу, но с помощта на неща като парашутното плащане можете да направите тези подобрения. От мястото, където бяхме преди 15 години [в London Two North], това е като ден и нощ. В сравнение с преди пет години [в National One] също сме на съвсем различно място.“

Но в действителност, ако те се изкачат, ще е необходимо малко чудо, за да може Ealing Trailfinders да избегне отпадането, което поставя поддръжниците му пред загадка.

Групата, известна като “ The Dirty Dozen“ (сега те са 15), се запознава с децата си, които водят на мини ръгби, а след това стават техни собствени привърженици. Те идват тук от 2005 г. насам и винаги можете да ги намерите на долния етаж на главната трибуна до средната линия

Един от „дузината“ е Марк Кокс. „Ние също така подкрепяме един играч. Този сезон това е James Cordy-Reddin и го правим от седем или осем години.
Става въпрос за това да се ангажираме с играчите, да се срещаме с тях в бара след мача. Това е един много социален клуб“, казва той.

„Целият дебат за ring-fencing беше обсъден в нашата група. Всичко, което ни отказва да се промотираме по право, е погрешно. Дали ще се радваме на Премиършип, предстои да разберем.

„Ако се огледате, когато дойдохме тук за първи път, нито едно от тези съоръжения не съществуваше. Това е страхотно място за игра на ръгби. Предизвикателството, ако трябва да бъда много честен, беше свързано с това дали това е истински ръгби клуб по отношение на това как се интегрира професионалната страна с аматьорската и как се интегрират децата и младежите.“

Фактът, че нямаше официално разграничение между професионалната и аматьорската страна, означаваше, че аматьорските XV не можеха да играят в съответните лиги на RFU.

За началото на този сезон беше създаден нов аматьорски клуб – Ealing Trailfinders 1871, който да работи независимо в рамките на разпоредбите на RFU и да се състезава самостоятелно в структурата на лигите на RFU. Той запълва празнината в клубната структура между конкурентен аматьорски отбор и професионален отбор, а също така допълва картината на клуба – нещо, което Exeter Chiefs направиха наскоро, като взеха под крилото си местния отбор Wessex и го преименуваха на Exeter Athletic.

„Най-малко приятният сезон беше първият, който изкарахме в Чемпиъншип. Всяка седмица бяхме прегазвани“, добавя друг член на „дузината“ Иън Прайс, като сменя темата. „Просто се надявам, че ако стигнем до там [до Премиършип], няма да поставим собствените си интереси пред тези на спорта в по-широк план и да се вкараме в споразумение, в което ни се позволява да се изкачваме нагоре, а след това стълбата се дърпа нагоре.“

А какво да кажем за играчите, служителите или дори привържениците на други клубове, които смятат, че Ealing са твърде малки, за да се присъединят към големите? „Заблуждавайте ги“, казва Йън. „И можете да ме цитирате.“ Е, ако настоявате…

Вървете още около 30 метра и ще видите баща и дъщеря привърженици, Род и Шери Къртис, седнали на маса, която е на една ръка разстояние от тъчлинията и само на няколко метра от бара.

„Жена ми почина, а аз навлязох в пенсионна възраст“, казва Род. „И двамата имахме свободни съботи, защото партньорът ѝ следи Нюкасъл Юнайтед, така че решихме да разгледаме. Елате на който и да е мач тук през последните три години и ще ни видите на тази маса. Идваме рано. Винаги пием по няколко питиета. Чувстваме се като част от общност.“

„Повечето от основните фенове са били ангажирани с клуба на по-ниско ниво, с децата и юношите“, добавя Шери. „Те са ни приели и всички се познават помежду си. Били сме на мачове на по-големи стадиони и там е безлично.“

Като се има предвид, че уютът и семейната атмосфера на клуба са причината те да обичат толкова много Ealing, Род се опасява, че промоцията ще промени това, и то не непременно към по-добро. „Това може да е краят на нашето гледане на ръгби в Ealing“, казва той. „Ако стигнат до Премиършип, не съм сигурен, че фенската маса ще се подобри значително.“

На съвременен бизнес език и Trailfinders, и Ealing биха се определили като разрушители.

Ealing също така наскоро въведе академия, която е може би най-близкото нещо до американския подход към спорта и образованието, където най-добрите млади таланти в NFL и NBA преминават в системата на колежа, като същевременно развиват играта си.

„Говорихме с RFU за академия в Премиършип – бяхме готови да я финансираме – но ни казаха, че не сме акционер в Премиършип, така че нямаме право на това“, обяснява Бен. „Така че, разгледахме го и говорихме за това, че трябва да мислим извън рамките на възможното. Ако се замислите за най-добрите, най-успешните отбори – Canterbury Crusaders, Leinster, Saracens – общото между тях е, че много от играчите им са преминали през тяхната система.

„И ние открихме, че най-добрият начин да направим това и да можем да се конкурираме с отборите от Премиършип е да предложим и образование с това. Така че, ако седя с вас като родител и ви кажа: „Синът ви има едногодишен договор с Harlequins или тригодишен договор с нас, а освен това ще получи и диплома“, кой е по-разумният път? Ето как гледахме на това. Ще ги имаме за три години и смятаме, че те ще бъдат по-завършени личности, ако получат и тази диплома.“

Ealing Trailfinders винаги мисли за бъдещето и са готови да бъдат търпеливи. На компанията Trailfinders на Гули й бяха необходими 22 години, за да обслужи милионния си клиент. Само още четири години бяха необходими, за да достигне два милиона. Той е трябвало да бъде също толкова търпелив и при разрастването на базата от фенове на Ealing. Едва през миналата година клубът имаше средно над 1000 привърженици на домакинските си мачове. При промоция тези цифри ще се удвоят, ако не и утроят, като се добавят и гостуващите фенове.

В този ден трицифрената публика вижда как Ealing смазва Ampthill с 43:5. Това е рутинно разрушение, с което феновете на домакините са свикнали.

Капитанът на клуба Рейн Смид е в четвъртия си сезон в Ealing, след като се присъедини от Бристол. „Начинът, по който играят Ealing, те атакуват отвсякъде“, казва той. „Когато дойдох, те тъкмо бяха избегнали изпадането. От 11-о място стигнаха до третото и ми хареса да бъда част от тази история.

“ Wardy видя възможност. Разполагаме с един от най-добрите терени и най-добрите съоръжения в Чемпиъншип. Това, което бих казал на всички критици, е: „Елате и гледайте“. Вижте какво правим. Не можете просто да ни отпишете, преди да сме започнали.

„Когато победихме London Irish миналия сезон (на финала за Cup of Championship с 23:17), тук имаше 3500-4000 души. Показахме, че можем да победим едно от големите имена. Стадионът не е огромен, но създава уникална атмосфера, когато тук има по-големи клубове“.

Той се опасява, че ако Премиършип бъде оградена, това ще има тежки последици за играта. „Един от най-гледаните мачове беше този на Sale срещу Bristol, защото битката беше близо до дъното на таблицата“, казва Рейн. „Щеше да е трудно да се поддържа Чемпиъншип жив, ако нямаше промоция или изпадане.“

Трудно е да се спори с тази гледна точка. Представете си Премиършип, в която няма битки за изпадане, в която отборите към дъното на таблицата просто изиграват поредица от безсмислени мачове в края на сезона.

Но също така си представете Премиършип без Ексетър – най-голямата история на клубното ръгби през последното десетилетие.

Или, както казва Уорд: „Хората обичат историите на аутсайдерите. Хората харесват историята на отбора, който върви срещу течението.“

И може би, почти 150 години след като не успяха да се появят в Pall Mall, Ealing са готови да се присъединят към партито.