Само четири мача след възраждането на London Welsh те губят със 17:7 от UCS Old Boys на „малък, наклонен терен“. Това не е записано в сценария. Треньорът Кай Грифитс е философски настроен за поражението: „Исках да разпоря лицата на околните“. Пътуването обратно ще бъде дълго.

Клубната база на Saracens Amateurs на улица Bramley Road в Саутгейт пази всяка частица от носталгията, която всеки фен на ръгбито може да желае. Стените са окичени с емблеми на всички клубове, които бихте могли да назовете, и на много други, които не можете. Има избледнели снимки на отминали отбори, страници, осеяни с международни играчи. Има и трофеи, подписани фланелки и всички обичайни дреболии, които се очакват в клуб, който някога е бил дом на най-големия ръгби клуб в Европа. Всичко това не е било в далечното минало – тук ръгби идолите Бък Шелфорд и Франсоа Пиенаар са тренирали звездни ескадрони от сарацински войници, подготвяйки ги за битка на ръгби игрището. На игрището отпред са стъпвали обувките на много известни играчи. Philippe Sella, Michael Lynagh, Richard Hill, Thomas Castaignede – ако това не прави терена „свещен“, тогава трябва да предефинираме значението на думата.

Има и „разширение“ на съблекалнята, създадено преди около 40 години като временна мярка и така и не довършено с тухли и хоросан. Но това ще е достатъчно, не на последно място защото основният първи състав в днешно време се намира в Herts/Middlesex 1, деветото ниво на ръгбито. Въпреки това те са претенденти за титлата, с четири победи от пет – идентичен рекорд с днешния им съперник. Разбира се, става дума за още един клуб с известно име – макар че в този случай няма добавка „аматьорски“, а е просто старият London Welsh. Единственият и неповторим.

Въпреки че двата отбора имат еднакъв брой победи и загуби, те са разделени по точки, а заради обърканата първа и втора фамилия в картотеката на лигата на Saracens бяха отнети пет точки, така че те се намират под London Welsh, а не над тях. „Правилата на лигата са брутални – признава разбиращият треньор на гостите Кай Грифитс,
„Ако запишеш името Дейв, а пълното му име е Дейвид, тогава си прецакан.“

Кай е пристигнал цели три часа преди началото, отчасти за да ни посрещне, но и за да е сигурен, че наистина ще стигне навреме на “ Bramley Road“. Шофирането в Лондон се отразява така. Той обаче е по-притеснен за собствените си играчи, тъй като досега гостуванията не са били добри за новите му подопечни. „Мачовете навън могат да бъдат малко объркани“, признава той, „Играчите пристигат с автобус, влак, метро, кола, с колело, пеша… … едно закъснение на линията Виктория и можеш да загубиш няколко играчи преди началото.“

Това вече се е случвало. Не съвсем, но след поредица от отпадане в последния момент директорът по ръгби на Кай беше принуден да се обърне към стар приятел, за да обуе обувките си. За щастие този „стар приятел“ беше Том Мей, бившият английски национал с около 400 професионални мача. „Играхме с него, когато беше в London Welsh, Сони просто му писа, за да види дали иска да играем“, обяснява Кай. „Той е здрав човек и във форма, като се има предвид, че е на около 40 години, но му хареса и каза, че ще играе за нас, ако някога имаме нужда от него – стига да сме си у дома.“

Бил ли е мишена? „Те му отправяха закачки, но той има гаден език на говорене, така че не беше в състояние да им отвърне. Ако си известен, предполагам, че ще се опитат да ти сложат такава мишена, нали? За щастие аз не съм име, така че всичко е наред.“

Кай може и да не е нарицателно име, но той е направил всичко възможно, за да бъде на върха. Повече от десетилетие с Ospreys, носител на Големия шлем с Уелс на ниво U21, победа над гастролиращия отбор на Wallabies, а сега се стреми към първата си титла като треньор. След като през миналия сезон решава да прекрати професионалната си кариера, Кай е работил – и все още работи – в тренировъчна фирма, когато през април му се обажда старият му съотборник Сони. „Той просто каза: „Слушай, има една възможност, започваме от нулата, искаш ли да дойдеш на пътешествието?“. И аз казах, да, определено, в края на краищата това е London Welsh, нали? Не знаех какъв е стандартът, не знаех дали могат да хващат и подават. Отидох на сляпо.“

Началото е след два часа. Директорът по ръгби Сони е пристигнал и има опасения за нервността. Не толкова очевидна и дори не негова, но – наясно с формата на гостуванията – ни помоли да не правим снимки твърде близо до началото на мача в съблекалните, тъй като се нуждае от съсредоточаване на играчите си. Подготовката преди мача е същата като във всеки клуб по света, но може би за девето ниво нещата са малко по-организирани. Нещо, което вероятно се очаква, като се има предвид присъствието на трима бивши професионалисти в треньорския екип (третият е силовият и кондиционен треньор Уил Тейлър, някогашен играч на “ Wasps“, „Scarlets“ и „Ospreys“).

Като се има предвид възрастта му, портиерната стои добре за съблекалня. Всъщност тя е и доста просторна. Тениските са закачени в реда на позициите, чорапите са закачени на закачалката, а шортите са на купчина, в готовност за познатата схватка за правилния размер. Един от играчите, предполагаме, че е полузащитник, изглежда особено доволен, че е взел единствения размер 32 – значи ранна победа за него.

В съблекалнята има добър запас от вино, желирани бонбони и кюфтета, а Сони внимателно подбира музиката, за да „създаде настроение“.

Той е загрижен за детайлите, но така и трябва да бъде, след като си е поставил за цел четири промоции за пет сезона. „Ние не се притесняваме от това“, започва Кай, който сега разговаря с нас в клубната база. Преди да успее да продължи, феновете, предимно от Лондон Уелс, започват да се стичат, включително и майка му. „Здравей, мамо“, казва той, спирайки разказа си, преди да добави: „Давам интервю“.

Ма Грифитс носи фланелка на “ London Welsh“, очевидно един от най-твърдите фенове. „От няколко години тя работи в Лондон“, обяснява Кай. „Винаги е идвала в Суонзи, за да гледа мачовете, така че сега, когато съм в Лондон, стана много по-лесно“.

Връщаме се към нещата, които те не правят „на пух и прах“, възобновява Кай: „Стремим се към промоция, заявихме го от самото начало. Това не е арогантно, трябва да говорим за промоция. Стремим се да се върнем на върха или да спечелим четири от пет, защото не живеем в идеален свят“.

Същото може да се каже и за онова първо поражение седмица-две преди това, дошло може би един сезон по-рано, преди някой от треньорите да го очаква. „Този терен беше миниатюрен, беше срамно, наистина не мисля, че беше по правилник, но не можем да виним за това терена“, казва Кай. „Ние бяхме в почивка и те се справиха по-добре с това. Решихме да не играем себе си и може би изгубихме малко от лидерството си, отборът се прибра в черупката си и започна малко да се паникьосва.“

„Ако трябва да бъда честен, наистина ми се искаше да разкъсам лицата на хората, така се чувствах“, смее се той. „Въпреки че никога не съм истински щастлив – другата седмица спечелихме с 50 точки и все още беснеех за нещата, които се объркаха.“

Вероятно, за да помогне на отбора си да не се лиши от лидерство тази седмица, Кай е включил себе си в групата за днес, като за радост в състава е и Сони. „Ще играя във втора редица“, казва бившият пилиер. „Имаме двама наистина добри пилиери и няма нужда аз да съм там – те вероятно са по-добри от мен така или иначе. Сони е на пейката, защото чувства същото, вярва в центровете, с които разполагаме. Той е там, ако имаме нужда от него.“

С наближаването на началния час той ни напуска и се отправя към портиерната. Пристигат все повече и повече фланелки на “ London Welsh“, сред които са постоянните фенове Оуейн и Стив, редовни участници от непрофесионалните дни на ръгбито до Премиършип и обратно. „Получихме това, което заслужавахме“, казва Стив, който може би зачита мнението си, като се има предвид, че е пътувал от тогавашния си дом в Германия до Оксфорд по време на славните дни на клуба в горната лига. „Първия път бяхме прави да се противопоставим. Нямам проблем със здравето и безопасността, но стадион с 10 000 места, когато нямаш толкова много фенове, е просто глупаво, но втората промоция беше тази, която ни помогна.“

„Ако този мач със Saracens се беше развил по друг начин през първия сезон, нещата можеха да бъдат различни“, добавя Оуейн, визирайки поражението на неговия отбор с 23:28 през 2012 г., когато лошо съдийско решение ги лиши от победа в последния момент.

Вътрешните причини за неволите на лондонския отбор са разглеждани многократно, но Стив смята, че е забелязал признака за нещо нередно много по-рано от повечето. „Беше, когато приятелят на един джентълмен отиде на бара за един кръг – чаша бяло вино и бира – и отиде да плати с кредитна карта – кредитна карта! За две питиета! Просто си помислих „какво става тук изобщо“.“

„Винаги се говореше за финансиране, но нищо не се появяваше“, добавя Оуейн. „Мисля, че когато ни помолиха да помогнем на играчите да получат пари за Коледа, разбрахме, че нещо наистина ще се случи“, продължава Стив.

„Казваш това – вмъква се Оуейн, – но аз отидох на мач на “ Druids “ (Druids е аматьорският отбор, който сега е обединен с London Welsh) през януари и говорих с ръководството на клуба и те бяха напълно убедени, че след няколко дни RFU ще им даде лиценз до края на сезона. Това така и не се случи.

„Следващият ни мач навън щеше да бъде в Джърси и те щяха да имат пълен стадион – това беше несправедливо спрямо другите клубове, защото те нямаха приходи.“

Това е частта, която ми е горчива – съгласява се Стив. „Всички тези отбори така и не успяха да изиграят мачовете. Трябваше да ни оставят да ги изиграем и дори да бяхме завършили в средата на таблицата, пак можеше да изпаднем и това щеше да е справедливо, но да ни извадят и да костваме пари на тези клубове беше безсмислено. Джърси и без това изпитваше финансови затруднения…“

Ами последният мач? „В последния ни домакински мач те разбиха London Scottish и там имаше наистина много публика.“

Усещаше ли се като събуждане? „Не, не съвсем. О, здравей, Колин.“

„Здравей, млади човече, как си?“ – отговаря Колин.

„Той беше мой учител по физическо възпитание и един от най-добрите играчи, които този клуб някога е имал“, казва Оуейн при представянето му.

Облечен с плоска шапка, костюм, риза и вратовръзка, Колин е досущ като клубен човек. „Гледам ги от 63 години“, обяснява той, с което лесно надминава нищожните 60 години на Оуейн. „Дойдох през 1954 г., играх в Кардиф и след това дойдох тук да преподавам. Не съм играл толкова много обаче, тъй като винаги бях контузен. Сега съм на 87 години.“

Колин бързо се включва в разговора ни, особено когато разговорът се насочва към решението на клуба да се премести в Оксфорд. „Очевидно – започва Колин, – в южните графства имаше голям контингент от уелсци, които идваха там с десетки хиляди, за да напълнят стадиона. Тогава казах, че има стотици хиляди уелсци в Кент, Есекс, Съсекс, но те няма да дойдат дори на “ Old Deer Park“, така че със сигурност няма да дойдат и в Оксфорд, но ето, че те се преместиха и сега сме тук.“

Началото. Колин, Оуейн и Стив намират места на бетонната трибуна. На терена Кай, Сони и Уил бяха направили кратка загрявка преди мача. „Двадесет и три минути загрявка и това е всичко“, казва ми по-късно Кай. Няма разпиляна енергия, няма безкрайни лайнъути или схватки, нито обичайното разгръщане, разгръщане и отново разгръщане в опит да се намери перфектната подготовка.

Изглежда, че това е проработило, тъй като “ London Welsh“ бързо излизат от полето и скоро се приближават до крайната линия на домакините. Кай е в задната част на маула, държи всички заедно, приближавайки все повече. Достатъчно близо, той се хвърля, 5:0, превърнат, 7:0, изминали са само седем минути.

„Скучно! Къде е атакуващият ръгби?“ – смее се един от феновете на Лондон Уелс, част от многобройния контингент, който помага да се запълни наполовина трибуната на Saracens. Още един трай, 12:0, 13 минути преди края. „Поддържайте този № 3 в движение“, вика друг в знак на привързаност към любимия пилиер. Уелсците отново вкарват. 17:0, 17 минути, точка на минута. В 24-ата минута води с 22:0 и изглежда комфортно. „Хубави крака, господин съдия“ – викат от трибуните на съдията, който не е свикнал с подобни комплименти.

Може би е удобно, но Сони изглежда съсредоточен – няма и намек за усмивка. Необичайно за деветото ниво, треньорите са с микрофон и Сони използва всяка възможност, за да занесе вода – тук няма нужда играчите да крещят на отегчена смяна, за да хвърли бутилка. Уил също така не откъсва поглед от действието, в случай че забележи гънка в игрището, която се нуждае от изглаждане.

Капитанът на клуба Кортни е на пейката днес, но с удоволствие разговаря – в ръгби отношение той признава, че никога не му е било толкова добре. „Има силови и кондиционни тренировки, съвети за храненето, отчитане на времето при загрявка – всичко е планирано и регламентирано, просто е брилянтно“, признава той. „Ние сме момчета, които са играли социално ръгби в Herts/Middlesex 1, а сега ни тренират уелски национали и всички те са с микрофони и ни казват какво да правим – наистина е малко смайващо.“

Днес “ поразените“ са съперниците. С напредването на времето се увеличават и точките. Аматьорите от “ Saracens“ не са лош отбор, наистина, когато някой от младите бекове се откъсне, те изглеждат опасни, но нападателите на „London Welsh“ са задушили всичко в тях, дотолкова, че през второто полувреме те дават шанс за изява на старо момче, а именно 40-годишния Сони. Той пристига точно навреме, за да се възползва от бързата топка през ръцете на тези надеждни млади полузащитници, да вкара лесен трай в ъгъла и да завърши със задоволителна победа с 49:11. „Миналата година получихме две есета на тях, а тази година видяхте обрата, те много се развиха, имаха наистина добра предна петица“, казва капитанът на Saracens Андрю Булмор след мача. „Забелязах повишаване на професионализма, когато дойдох тук, конусите вече бяха поставени – не е нещо, което сме виждали от тях преди.“

След като Сони смекчи решението си за снимане, нашият човек проследява играчите, за да направи няколко от онези мрачни репортажни снимки зад кулисите. Две минути по-късно той се връща и обяснява: „Да, беше малко неловко, този с бейзболната шапка ме нарече кокошкар“.

Без да е твърде запознат с лицата на ръгбито, той има предвид Сони, който след това излиза от съблекалните. „Аз те напсувах, нали?“, казва той, смеейки се на зачервения ни фотограф.

Подобно на Кай, Сони се чувства напълно у дома си в настоящата среда. „Няма значение къде играеш, все пак теренът е със същия размер, два комплекта стълбове и ръгби топка“, казва той. „Тук не е по-различно от където и да било другаде и стремежът е винаги един и същ, независимо от нивото, както тук, така и на международно ниво. Съревновавам се, независимо какво правя. Ако тичам до другия край на парка с жена си, пак искам да я победя. Когато имам деца, няма начин да позволя на сина или дъщеря си да спечели нещо“.

Сони има London Welsh по-близо до сърцето си от мнозина. Откакто се присъединява към Ospreys през 2012 г., той преминава от играч през треньор на отбора, мениджър на отбора, а сега е директор по ръгби. Преминал е през добрите времена на промоцията и през лошите времена. Наистина лоши времена. „Най-тежко беше за момчетата със семейства, те имат деца, за които да се притесняват“, казва той за ликвидацията миналата година. „Имахме 40-ина играчи и друг персонал и се притеснявах какво ще стане с тях, беше трудно. Беше трудно и за приятелката ми, защото тя виждаше колко зле ми се отразява това, но това беше моята работа. Това, което влоши нещата, беше, че чух за това в социалните медии, за първи път разбрахме за всичко чрез Twitter.“

Той не се занимава с миналото. Само чрез подкана дори споменава миналия сезон. Фокусът му е върху текущата работа – мисията за четири промоции за пет години се повтаря и тук – и гарантирането, че историята няма да се повтори. „Преминах през това със Celtic Warriors като играч, като загубих работата си, а след това отново с London Welsh като мениджър – така че съм го видял от две страни и не е хубаво. Не искам това да се повтаря и като директор по ръгби ще направя всичко възможно, за да се уверя, че това няма да се случи.

„Не виждам клубът да тръгва по този път отново. Клубът е устойчив заради хората, които го обичат. Той е професионален, но без един човек, който да контролира всичко.“

Чисто аматьорски по статут, в съседство с London Scottish и Richmond, London Welsh не трябва да търсят надалеч вдъхновение за предстоящото пътешествие. Това е път, който вече е бил извървян, всъщност през 2002 г. Richmond спечели същата лига, в която сега се състезават London Welsh и Saracens Amateurs. Ако погледнем към вече изградената структура, за страстните фенове на London Welsh ще е твърде лесно да си помислят, че и на тях ще се случи същото. Но засега директорът им по ръгби Сони е тръгнал към клуба, за да плати глобите, които предстои да бъдат наложени. „Да, това беше първият ми мач и опит, така че мисля, че тази вечер може да ме очакват няколко бири“.