Ексклузивно: Компанията Silver Lake, занимаваща се с инвестиции в частни капитали, е сключила споразумение за влагане на 100 млн. паунда в новозеландското ръгби срещу 5,7% дял

Ето едно изречение, което ще разтърси традиционните крепости на ръгбито: Нова Зеландия, която вече е най-известната сила в този спорт, може би ще стане още по-силна.

На фона на неотдавнашната вълна от истории, свързващи Южна Африка с преминаване към „Шестте нации“, и на суматохата от третия кръг на първенството миналия уикенд, новината, че лондонският клон на частната инвестиционна компания Silver Lake е постигнал споразумение да вложи 200 млн. новозеландски долара (100 млн. паунда) в „All Blacks“ срещу 5,7% дял в новозеландското ръгби (NZR), едва ли е предизвикала вълнение.

Въпреки това последиците могат да бъдат по-дълбоки от всичко, което се реши на терена в Европа през последните няколко седмици. И така, какъв точно интерес има Silver Lake – технологична фирма с корени в Калифорния – в новозеландското ръгби, дружество, което се оценява на непосилните 2 млрд. паунда? И какъв е техният план?

„Новозеландското ръгби има много възможности да се развива чрез привличане на голямата си глобална фенска база“, казва управляващият директор на Silver Lake Саймън Патерсън, човек, който има поглед върху ръгбито и участва пряко в сделката. „Вярваме, че с течение на времето те могат да увеличат приходите си и да ги реинвестират в играта, особено на местно ниво.“

Именно тази „голяма глобална фенска база“ представлява най-големият интерес за Silver Lake, които през ноември 2019 г. инвестираха почти 400 млн. паунда в Манчестър Сити. Понастоящем има около 800 000 абонирани членове на All Blacks по целия свят, но проучване на NZR подчертава пропастта, която съществува между потенциалния брой членове и реалността.

NZR изчислява, че в световен мащаб има до 60 милиона фенове на Нова Зеландия и че от над 800 милиона привърженици на ръгбито по света приблизително половината имат силен интерес към All Blacks. По време на Световната купа през 2019 г. 30 % от гледанията в YouTube на съдържанието на турнира са свързани с All Blacks.

Именно тук се намесва Silver Lake. NZR се нуждае от помощ за достигане и ангажиране на тези потенциални фенове. Силвър Лейк е фирма с технологичен опит, така че, ако сте фен на Нова Зеландия, бъдете готови социалното и цифровото предлагане на All Blacks да бъде увеличено до максимум. Помислете за Amazon, Netflix и Disney; помислете за приложения, TikTok, YouTube; помислете за Instagram, Snapchat и Twitter; помислете за блясък, бомбастичност и блясък. Silver Lake са инвестирали в максимална ангажираност.

„Следващото поколение консумира спорта по различни начини и е жизненоважно да го направим вълнуващ за тях“, казва бившият хукър на All Blacks Шон Фицпатрик. „Това е просто реалността на променящото се време.“

Силвър Лейк е направил тази инвестиция с десетилетни намерения, но с две от деветте места в борда на търговското подразделение на NZR, те няма да имат никакъв принос към администрацията на ръгбито или планирането на мачовете. Няма да има повече мачове с участието на Нова Зеландия – включително срещу Англия, въпреки че от 2015 г. насам двете страни са играли само веднъж извън световните първенства.

„Що се отнася до това, че All Blacks ще изиграят повече мачове в резултат на това партньорство, това никога не е било част от модела или стремежа“, казва Марк Робинсън, изпълнителен директор на NZR, пред Telegraph Sport. „През цялото време сме говорили за това да играем същото – потенциално по-малко – ръгби, но да създаваме повече стойност около него.“

Неизбежно всеки разговор за стойността на марката и маркетинговите стратегии ще предизвика тревога сред традиционалистите на играта, особено в Нова Зеландия, където чувствителността към спорта се усеща още по-силно.

Силвър Лейк се стреми да разсее тези опасения, не на последно място като определя участието на младежите в неделните сутрини като ключова област за растеж. И може би да се опита да смекчи културата на алкохола в ръгбито в по-семейна, с надеждата да подмлади остарелите клубни заведения.

„Общественото и масовото ръгби са изправени пред сериозни предизвикателства по целия свят“, казва Робинсън. „В Нова Зеландия сме наясно с това от няколко години насам, но невинаги сме разполагали с ресурси [за да помогнем].

„С течение на времето, когато агресивно увеличим приходите си, ще създадем повече ресурси, за да можем да инвестираме още повече в тази област на играта.

„Съоръжения, администратори, подкрепа за доброволците, развитие на треньорите, училищната система (особено средната) – уверени сме в способността на Силвър Лейк да подкрепя това. Те са направили фантастично първоначално обмисляне на това как биха могли да подкрепят играта в общността.“

Междувременно Фицпатрик може да се позове на огромния си опит в ръгбито на северното полукълбо, за да добави допълнителна перспектива.

„Миналото лято обиколих с велосипед 53 ръгби клуба в региона на Scarlets и това наистина показа колко отчаяни са някои от тези клубове по отношение на финансирането“, казва Фицпатрик, член на борда на директорите на Scarlets. „Ако не разполагаме с масовите клубове, в крайна сметка играчите вече няма да идват. Това е проблем и парите могат да помогнат за решаването му – наред с експертизата. Не можеш просто да хвърляш някакви пари.“

И така, със 100 млн. паунда от инвестициите на „Силвър Лейк“ можем ли наистина да очакваме, че най-великата ръгби държава на света ще стане още по-велика?

„Не го виждам точно по този начин“, добавя Робинсън. „Всички ние имаме много работа за вършене. Знаем, че останалата част от света работи наистина усилено, за да стане по-добра. Знаем, че част от мисленето, което е направено в северното полукълбо, по отношение на инвестициите, има положително въздействие.“

Фицпатрик добавя: „NZR много добре осъзнава, че играта се развива доста бързо на север. Трябва да сме сигурни, че не приемаме позицията си в световното ръгби за даденост, че сме на най-високото ниво. Важно е да не седим и да оставим играта да се развива [другаде без нас].“

Винаги пионери на терена, Нова Зеландия се превръща в такива и извън него.