Toulouse Olympique се изправи срещу това в Super League още преди играчите да започнат да напускат заради правилата за ваксините

Toulouse Olympique стигна до голямата сцена, но дали ще остане там?

Когато през октомври миналата година Toulouse Olympique спечели промоция за Super League, радостта от успеха им не се ограничаваше до 9000-те фенове на стадион “ Ernest Wallon“ или до розовите стени на този красив град. И все пак, само две седмици преди началото на голямото първенство, надеждите им за оцеляване бяха сериозно накърнени.

Шокиращото напускане на талисмана Джонатан Форд и потенциалната загуба на още трима основни играчи – смята се, че сред тях е и звездата на отбора Марк Хейрала – се дължи на френските правила за Covid и отказа на играчите да се ваксинират. Форд прекара 10 години в клуба, като го поведе по невероятен път от Елитната лига до Суперлигата, през Лига 1 и титлата в Чемпиъншип. Да си тръгне сега, позовавайки се на “ комплексните“ нужди на него и семейството му, изглежда неразбираемо и удивително жестоко към треньора Силвен Хулес и клуба.

След като спечели две последователни титли в елита на Франция, Хулес извежда Тулуза до все по-високи класирания през всеки сезон: 25-о място на стълбицата през 2016 г., 17-о, 15-о, 14-о и 13-о през миналата година, когато оглавиха шампионата, и то с Форд като негов генерал на терена. Когато Форд и Кийрала бяха в отбора, не беше извън всякаква вяра да се мисли, че Хулес може да ги изведе до сигурното 11-о място през октомври тази година.

В отговор на онези, които се съмняват в шансовете на Тулуза да оцелее предвид липсата на подписани договори с големи имена, Хулес твърди, че те са направили този подбор миналата година и са били възнаградени със спечелването на шампионата. Деветнадесет от настоящия им отбор са играли в Super League, а осем са я печелили, Challenge Cup или NRL, като Форд и Кийрала не са сред тях. Но влиянието, което двойката оказва върху начина на игра на Тулуза, е огромно.

Тулуза вече се е изправила срещу историята. Super League е трудно състезание, в което 14 клуба от Чемпиъншип имат само едно място за промоция. И обратното – би трябвало да е и сред най-лесните за оставане, като се има предвид, че само един от 12-те клуба в Super League изпада. За да оцелеят, новопостъпилите отбори трябва само да не бъдат най-слабият отбор в състезанието, но много малко от тях го постигат. Четири от последните пет победители в Чемпиъншип не са издържали повече от един сезон в Super League. И рядко се възстановяват: от последните седем изпаднали клуба само Hull KR сега са в Super League.

Сравнението с футбола е поучително. Клубовете, които се издигат от Националната лига във Футболната лига, са изправени пред подобна ситуация като клубовете от ръгби лигата, издигнати от Чемпиъншип в Суперлигата: те излизат от състезание, в което има смесица от играчи на пълен работен ден и на непълен работен ден, където публиката от 500 и 5000 души е незабележима и където шансовете за преминаване от едната в другата са изключително сходни ( два от 24 преминават нагоре и надолу). И все пак промотираните футболни клубове се справят много по-добре от своите колеги от ръгби лигата.

Едните обикновено достигат до плейофите на Втора лига още в дебютния си сезон и често се изкачват отново, докато другите почти винаги оцеляват. Нито един от последните 50 отбора, преминали от Националната лига във Футболната лига, не се е върнал директно обратно надолу. От последните 20 отбора 16 все още са там, а два от тях са в Първа лига.

И така, защо промотираните футболни клубове се справят по-добре от колегите си в Суперлигата? Бившият защитник на Лондон и Уейкфийлд Алекс Уокър, който през последните четири години е преживял промоция, изпадане, оцеляване и поражение в плейофите, знае по-добре от всички. „Основното нещо е постоянството“, казва Уокър, който сега е свободен агент, след като прекара предсезонните проби в Халифакс.

„В своя най-добър ден отборите от Чемпиъншип могат да победят съперниците от Суперлигата, но не и седмица след седмица. Трудно е да се представяш по най-добрия начин всяка седмица. Утвърдените клубове от Суперлигата имат възможност да използват играчи от едно и също качество, тъй като отборите им разполагат с по-голяма дълбочина. Изграждането й отнема известно време, така че трябва да се задържиш нагоре няколко години, както направиха Hull KR.“

С изключение на финала на Супер 8, битките за изпадане видимо отсъстват от Super League през последните години, като един клуб е далеч от ритъма от самото начало, обикновено това е промотираният клуб. Промотираните отбори трябва да започнат с летящ старт – както направи Hull KR, когато останаха комфортно напред през 2018 г. – за да имат някакъв шанс да оцелеят. „Трябва да печелиш домакинските си мачове и да се възползваш максимално от това, което е в твоя полза“, казва Уокър, чийто отбор London Broncos изпадна с рекордните 10 победи през 2019 г. след ярко начало. „Спечелихме първите си няколко мача в Ealing. На клубовете не им харесваше да играят на 4G терен, не бяха свикнали с пътуванията и това вероятно беше в задната част на съзнанието им. Това определено ни помогна.“

След изненадващата си промоция лондончани бяха обвинени, че не са достатъчно амбициозни, като са увеличили само общите си разходи от 2,7 млн. паунда на 3 млн. паунда в Суперлигата. Но Уокър разбира защо някои новаци отказват да харчат големи суми, когато на пазара има малко подходящи играчи или те идват с премия за промоция. „Много е трудно да се гради, когато всичко се свежда до един мач през октомври – много клубове не знаят в коя дивизия ще бъдат дотогава“, казва той. „Това означава, че трябва да се търси отбор много късно или потенциално да се похарчат много пари за отбор, който през следващия сезон ще бъде в Чемпиъншип.“

Промотираните клубове често попадат в капана да подписват договори с най-добрите играчи от изпадналия клуб – играчи, които са доказали, че са твърде добри за Чемпиъншип, но не са желани от клубовете на по-високо ниво. Тулуза подписа с крилото Мати Ръсел от изпадналия Leigh плюс Джеймс Кънингам и Gadwin Springer – които бяха в Торонто, когато не можаха да спечелят победа през 2020 г. – но всички те са опитни таланти от Суперлигата. „Когато един отбор изпадне, на пазара винаги се връщат качествени играчи, които заслужават да бъдат в Суперлигата“, казва Уокър, който може да бъде в списъка за покупки на Тулуза, ако Кхирала си тръгне.

„Много от тях изчакват края на сезона, за да разберат дали ще бъдат в Суперлигата или в Чемпиъншип. Клубовете, които се изкачват, могат да купят нов отбор и да се надяват той да се сработи бързо или да запазят отбора и да добавят качество. Можеш да привлечеш играчи и в средата на сезона, но те трябва да се впишат и да добавят качество. Трудно е да се намери подходящият човек.“
И така, кой ще спечели шампионата през 2022 г.?