Бившият шеф на Harlequins и Melbourne Storm обсъжда Премиършип, Суперлигата, Ръгби 7 и бъдещето на ръгбито

Марк Евънс, бивш главен изпълнителен директор на Saracens, Harlequins, Melbourne Storm и Global Rapid Rugby, е ръководил шампионски клубове както в съюза, така и в лигата, и си сътрудничи с писателя Майкъл Айлуин, за да създаде Unholy Union – книга, която разглежда основите на ръгбито. В момента, в който сезонът на Super League достига своята кулминация, а Premiership започва да се развива, попитахме консултанта как се справят двете лиги и техните направления.

„И изведнъж всичко изглежда възможно. Така започва книгата “ Unholy Union“. Колко различно ще изглежда ръгбито след Ковида? „Мислех, че Ковид ще ускори много промени и това все още не се е случило, но това се отразява на обществото. Изглежда, че сме преминали в режим на пауза. Възникнаха и се разсрочиха страшно много дългове. Клубовете на практика бяха спасени от правителството и въпреки че това е нисколихвено, все пак е дълг за организации, които и без това са задлъжнели. Това позволи и на двата основни кодекса да отложат промените, които трябва да направят, защото не бяха толкова пагубни, колкото повечето смятаха.“

В книгата си казвате, че клубовете от Премиършип трябва или да намалят разходите си за заплати наполовина, или да увеличат приходите си с една четвърт. Защо Английският ръгби съюз е толкова резервиран към контрола на заплатите на играчите? „Въпросът не е само в играчите. Да, заплатите им са се увеличили неимоверно, но това се отнася и за треньорите, администраторите и агентите, на които сега се плаща много повече, за да управляват губещи клубове, отколкото за да управляват платежоспособни клубове. Това са четири доста мощни групи, за които 25 години бяха страхотни – за сметка на парите на други хора. Може да се твърди, че това е начинът, по който работи свободният пазар, но ме притеснява дали това може да продължи още 25 години. Може и да може, но аз твърдя, че не може да се разрасне много. Бизнес моделът на Премиършип е сгрешен и по някаква причина те не искат да го поправят. Някои много богати хора просто продължават да наливат милиони всяка година, докато на някой му писне, а след това се появява друг.“

Казвате, че „колкото повече навлизаме в професионалната ера, толкова повече отслабват аргументите за продължаване на отворената система“, но Sky уж настоява за изпадане от Super League, защото зрителите го харесват. „Чувал съм това, но ми покажете данните. Къде пише, че повече хора гледат слаби отбори? В много сезони така или иначе няма битка за изпадане. Leigh почти не спечелиха мач тази година. Всеки нов клуб трябва да добавя стойност. Не мисля, че Ealing ще добави стойност към Премиършип. Ако предложите това в много други страни, ще ви погледнат като луд. Трябва да увеличите пазара си. Не е по-различно от това Super League да прибави Leigh.“

Super League обмисля да премине към формат 10+10, а Premiership отложи изпадането, но дали преструктурирането решава нещо? „Не можете да отговорите на този въпрос самостоятелно. Ръгби лигата е обсебена от броя на отборите, а съюзът е обсебен от промоцията и изпадането. Но това само по себе си не е панацея. Не можете да говорите за броя на отборите, без да говорите за броя на мачовете, франчайзите, повишението и изпадането, размера на състава и тавана на заплатите. И лигата, и съюзът са виновни, че водят огромни дебати за отделни въпроси, когато нито един въпрос няма да ви доведе до целта, която искате да постигнете. И двата кодекса играят твърде много мачове. Приехме плейофите, така че няма нужда всеки да играе два пъти. В английската ръгби лига едни и същи отбори играят твърде често. О, вижте, Warrington срещу Wigan… отново! Клубовете знаят, че печелят малко повече пари, ако имат повече мачове, но това просто отклонява вниманието от истинските проблеми.“

Посещаемостта в лигата се е удвоила, а в съюза – утроила, но и в двата случая е намаляла. Може ли ръгбито да се разрасне и да напълни големите стадиони? „Може. Всички спортове имат потенциал да растат, ако са добре ръководени и всеки елемент се подкрепя взаимно и не си противоречи. Но ако харчите непропорционално голям процент от приходите си за игрова дейност, не ви остава нищо, което да инвестирате в растеж. Просто поддържате светлините включени. Ако разчитате на професионалните си отбори да вършат работата по развитието и нямате пари за това, имате сериозни проблеми. Всички ние сме склонни да ходим и да гледаме мачовете, които сме играли, така че ако броят на участията ви сериозно намалее, както в австралийския ръгби съюз, за период от 20-30 години аудиторията ви изчезва. И ако това се случи, вие сте изпечени.“

Възползвала ли се е ръгби лигата максимално от своите клубове в големи населени места? „Регионът, в който ръгби лигата има присъствие, има около 10 милиона души. Той е два пъти по-голям от този в Шотландия. Това е Португалия или Швеция: не бива да се отхвърля. Но защо да отделяте време да се притеснявате за националния си обхват, когато имате да завладявате толкова голяма част от Севера? Риболовът е там, където има риби. Никога не съм разбирал защо английската ръгби лига не се стреми да запълни празнините в районите, където е известна. Ръгби лигата е равна на футбола в Лийдс и Хъл, където е на последната страница на вестника. Това е най-доброто, което може да се получи в един град. Но погледнете всички тези места между Манчестър и Лийдс – Рочдейл, Олдъм, Калдердейл, Хъдърсфийлд – всички те имат около четвърт милион души. Това са един милион души, които имат културно разбиране за спорта, но въпреки това са го оставили да затъне.“

Ръководихте три клуба, които се превърнаха в гиганти. Може ли това да се случи навсякъде? „Не всичко зависи от мен. Случи се така, че аз бях там! Понякога има празен пазар и, ако играта има някакъв отзвук в по-широката публика, си струва да се погледне към нея. Например West Country е исторически най-силният район на съюза, а футболът там не е толкова силен. Така че възходът на Ексетър спокойно можеше да бъде Плимут или дори Корнуол: винаги е имало място за отбор от крайния югозапад на най-високо ниво. Има и клубове на много силен пазар, които никога не са успели да го използват: Класическият пример е Leinster Rugby в Дъблин или моят стар клуб Harlequins. Те се опираха на много силна ръгби култура, но нямаха фенове. Мелбърн беше необичаен, защото News Corporation вкара около 80 млн. паунда и пак не успя да го направи печеливш, но създаде фенска маса и успешен отбор. Ние дойдохме и помогнахме да се превърне в сравнително приличен бизнес и се възползвахме от всички вложени средства. Не бихме могли да направим това от нулата без много пари.“

Казвате, че „ако сте третият избор във вашия клас, не се притеснявайте“. И все пак ръгби лигата продължава да се опитва на места като Лондон, Уелс, Оксфорд и Торонто. „Идеята, че можеш да пуснеш с парашут един спорт в район, който няма културни и исторически корени, е глупост. Ще са необходими 50 години и много пари, за да се докоснат до тях. Това е изключително трудно.“

Съюзът приема още две правила от лигата. Накъде ще се насочи това? „Всички футболни кодове вземат неща един от друг; не само съюзът от лигата. Всички те се стремят към една и съща цел: да бъдат възможно най-забавни и да запазят баланса между атака и защита. Става въпрос за ритъма и развоя. Знаеш кога в играта ти го има и кога не. Още в далечни времена ръгби лигата се отърва от неограничените бройки единоборства, тъй като те бяха прекалено тежки в полза на страната, която владееше топката. Ако никога не губиш топката, когато влизаш в ръка, играта може да стане доста тромава. Трябва да има начин да си върнете топката! С толкова много фази съюзът може би ще се сблъска с момента на неограничените единоборства.“

Въведохте време за стрелба, без удари в тъч, по-кратки мачове, докато някои тестове на Lions продължаваха по два часа. „Полуфиналите на Премиършип бяха вълнуващи и се играеха по същите правила като тестовете на Lions. Така че проблемът не е в законите. Можете да промените рамката. Погледнете контузиите, водоноските, броя на смените, ТМО – нека започнем оттам. Съюзът има твърде много играчи – 23 и всички те влизат в игра – и смените отнемат твърде много време. Просто ги редувайте, както е в лигата. И за всичко се обръщаме към видеорефера и това отнема ужасно много време. Прекалено дълго се опитваме да постигнем непостижимото. Прекалено дълго третираме контузиите и това е широко поле за разиграване. И аз бих се отървал от момчетата с вода. Можете да давате вода, когато сте зад гредите или когато има наказателен удар. Всички знаем защо са там и какво правят: Нийл Дженкинс и Алфи Лангер го правят от години.“

Наричате Ръгби7 „приятелски вход към ръгбито“. Като се има предвид успехът на отборите на САЩ, Кения, Испания и Русия, може ли това да бъде вратата на ръгбито към останалия свят? “ Sevens се е сблъскал с комерсиална стена. Отне години, за да се създаде верига от 10 турнира – адски добро постижение – с много силно спонсорство и като цяло с многобройна публика. Но тя губи пари, тъй като е изключително скъпа. Ръгби 7 е толкова взискателна, че се нуждае от възстановяване – но не можеш да я покажеш три дни по телевизията. Не можеш да покажеш само финалите, защото това не е достатъчно съдържание. Много умни хора се опитват да измислят начин да направят телевизионен продукт от Sevens. Много съюзи се питат „Защо се занимаваме с това?“. За една развиваща се страна това е много по-евтино, тъй като единственото, което правиш, е да събереш отбор – всички останали разходи се плащат за теб. Така че това е входната точка, но разходите са толкова високи, че е трудно да се реализират.“