Някои играчи от Англия вече са в NRL, а други ще се присъединят, ако впечатлят на Световната купа по-късно тази година.

Английските играчи, които се състезават през първия уикенд от сезона на NRL, се надяват да завършат годината с три лъва на гърдите си на Световната купа по ръгби. Като се има предвид, че NRL очевидно е най-доброто състезание по ръгби лига в света, може да ви бъде простено, ако предположите, че всеки, който е смятан за достатъчно добър да играе в него, ще бъде сигурен за Англия. Не е така. Вероятно само половината от дузината играчи, които имат право на участие, ще го направят.

Само един английски играч беше подписал договор с клуб от NRL тази зима – Oliver Gildart, който премина от Уигън в Сидни. В събота му предстои труден дебют, когато ще започне като ляв център на Wests Tigers срещу Melbourne Storm заедно с наедрелия си бивш съотборник от Wigan Джаксън Хейстингс. В петък английските редовни национали Джош Ходжсън и Елиът Уайтхед ще започнат за Канбера срещу Кронула, но Райън Сътън е техният 18-и играч, а младият втори ред Хари Раштън пропуска срещата напълно; Люк Томпсън е стартовият опорен халф за Кентърбъри в Северен Куинсланд в неделя; Том Бърджес е в 17-те на Южен Сидни, които пътуват за Бризбейн в петък, за които ланкастърецът Хърби Фарнуърт ще играе в центъра. А Доминик Йънг, друг млад англичанин, който не е получил повиквателна, ще бъде на крилото за Нюкасъл в Сидни Роустърс в събота.

Нито един от тези играчи – нито Джордж Бърджес, който отсъства за „Сейнт Джордж“ – няма да има практическо отношение към състава на Англия най-рано до края на септември, което може да усложни задачата им – особено на Фарнуърт и Йънг – по отношение на това да впечатлят Шон Уейн достатъчно, за да попаднат в състава му за Световната купа.

Ако Англия впечатли на Световното първенство, очаквайте повече играчи да преминат от Super League в NRL. Самата Световна купа е мястото, където играчите могат да докажат, че притежават необходимите качества, за да се състезават с най-добрите. Вече се носят слухове за това кои играчи са в списъка на австралийците за покупка.

Клубовете от NRL са склонни да подписват договори с три типа играчи от Super League: високо оценени младежи с нископлатени краткосрочни договори (оттук и слуховете, че Canberra иска да подпише договор с 19-годишния бек на Huddersfield Will Pryce); нископрофилни, но надеждни играчи от Super League, които може би са подценени в настоящите си клубове (Josh Hodgson, Jordan Turner, Dan Sarginson); и суперзвезди от Super League (Brian Carney, Adrian Morley, Sam Burgess, Sam Tomkins, John Bateman).

Търсеното трио от St Helens – Алекс Уолмсли, Морган Ноулс и Реган Грейс, които в продължение на няколко сезона постоянно показват изключителни резултати – ще попадне в третата категория. Клубовете от NRL са предпазливи по отношение на останалите, тъй като не са убедени, че Super League е достатъчно надежден изпитателен полигон. Скаутите искат да видят как вълнуващите британски играчи – като например халфа Джейк Конър и 22-годишния център на Лийдс Хари Нюман – се справят с елита на NRL, представляващ Самоа, Тонга, Фиджи, Нова Зеландия и Австралия – нещо, от което са лишени от 2019 г. насам.

За Световното първенство през октомври Уейн вероятно ще избере толкова играчи от Super League, които са имали опит в NRL, колкото и тези, които в момента са в NRL. Шестима от първите са в неговия 30-членен състав на Англия, който ще тренира в Лийдс следващия вторник. Докато престоят на Райън Хол и Саркинсън в NRL беше съсипан от контузии, Томкинс, Бейтман, Майк Купър и Джордж Уилямс спечелиха огромно уважение в NRL. В състава има само трима полузащитници, няма място за Гарет Уиддоп или Блейк Остин, а Люк Гейл е отстранен. Джордан Абдул, който дебютира срещу Франция през октомври миналата година, е пропуснат след слабото начало на сезона за Hull KR, като Уейн предпочита да прекара тази среща в работа с 20-годишния плеймейкър на St Helens Люис Дод.

За разлика от предишните английски отбори, по-голямата част от състава на Уейн не е била унизена или дори уплашена от “ Kangroos „. Двете поражения на Англия на Световното първенство през 2017 г. не би трябвало да са издълбали такива пагубни белези за цял живот, каквито носят онези, които са имали нещастието да се присъединят към националния отбор от 2006 г. насам, когато започна сегашната серия от 12 поредни поражения от Австралия – средно със 17 точки. На финала на последното световно първенство Англия препъна Австралия и опитът и увереността, които ще натрупат от това, не бива да се подценяват.

Когато в миналото Англия е била близо до победата над Австралия, това се е случвало благодарение на повторението: през повечето години Англия е играла с тях няколко пъти. Това познато положение или е пораждало комплекс за малоценност, или е изграждало самоуважение. Но тази възможност беше потушена от Covid. Вместо това Уейн ще избере играчи, които или ще уплашат гигантите от NRL, или ще ги изненадат.

Има практически причини, които обясняват защо толкова малко английски играчи подписват договори с клубове от NRL. За женените играчи, които получават шестцифрени заплати в Super League, NRL може да не е достатъчно привлекателна, за да преместят семействата си, поради което фокусът е върху младежите, които все още не са си осигурили статут в спорта.

Но всеки отбор, който разтърси Австралия, ще получи предложения. Когато през 1988 г. Великобритания сложи край на мрачната 10-годишна серия от 15 последователни поражения от Австралия, като спечели в Сидни, само двама лъвове – “ boogie“ стрелецът Хендерсън Гил и Кевин Уорд – имаха опит в Sydney Premiership. Когато две години по-късно Великобритания побеждава “ Kangroos“ на „Уембли“, броят им нараства на петима (Мартин Офиах, Елъри Ханли, Анди Грегъри, Дарил Пауъл и Стив Хемпсън). Австралийските клубове виждат качеството на английската игра и се насочват към нея. През 1992 г., когато Великобритания разбива Австралия с 33:10, само трима от 17-те играчи не са играли в Австралия.

Брайън Карни, който беше човекът на серията, когато Великобритания игра с Австралия през 2003 г., знае по-добре от всички какво е необходимо, за да успееш в NRL. Карни подписа договор с Newcastle Knights през 2005 г. след няколко изключителни представяния за Великобритания и Ирландия. Въпреки тази конкуренция, това беше период, в който клубовете от NRL рядко наемаха играчи от Super League, отчасти поради валутния курс, който правеше Великобритания по-доходоносно място за игра. От състава на Великобритания, който шокира Австралия в Сидни през 2006 г., само Ейдриън Морли и Карни са играли в NRL, а Гарет Елис ги последва две години по-късно.

„Аз вървях по стъпките на някои велики играчи: Ейдриън Морли, когато бях там, Елъри Ханли и Гари Скофийлд преди мен, Сам Бърджис и Джон Бейтман след мен“, казва Карни. „Тези, които имат огромен успех там, са просто страхотни играчи в ръгби лигата. Когато подписах с Уигън, просто исках да кажа, че съм играл за тях – ако ме изгонят за шест месеца, така да бъде. Същият манталитет имах и в NRL.“ Не е имало нужда да се притеснява: още в първия си сезон той е избран за крило на годината в НРЛ.

„Годината ми в Нюкасъл се разви добре за мен“, казва Карни. „Но човекът, който трябва да вдъхновява всички хора, е Джош Ходжсън. Той не беше в моите пет най-добри хукъри тук, когато подписа за Канбера. Той беше истинско откритие и това ме накара да преосмисля начина, по който гледаме на играчите от Super League. Тук имаме играчи от световна класа. Не е нужно да отиват в NRL, за да получат одобрението на публиката.“

Жребият за Световната купа означава, че Англия може да срещне Австралия само на финала. Уейн казва, че само победа в този мач на „Олд Трафорд“ на 19 ноември ще го удовлетвори. Наличието на група играчи, които познават NRL, може само да помогне.

Крилото Джон Даветанивалу в цветовете на Wakefield

Да получиш място на крилото на Фиджи не е никак лесно, а конкуренцията за местата просто се е увеличила. Първо, North Queensland Cowboys подписаха договор с носителя на олимпийски златен медал Йосефо Масикау, както и с неговия съотборник от отбора на Фиджи за Ръгби7, нападателя Таниела Садругу. След това Wakefield даде едногодишен договор на бившето крило на Wasps и London Scottish Джон Даветанивалу, който преговаряше за освобождаване от Royal Signals на армията. Ако 27-годишният Даветанивалу впечатли толкова, колкото последният фиджийски член на армията, който премина от съюза в лигата – Рату Наулаго беше страхотен за FC Hull, преди да се върне в съюза, където играе пред Семи Радра в Бристол

И последно.

Както обикновено, прогнозите за края на ръгби лигата са силно преувеличени. Все още е рано, но публиката се увеличава навсякъде. След четири кръга и по няколко домакински мача Super League има средно около 8500 зрители – най-високата средна посещаемост от 2017 г. насам. Подобна е картината и в Championship, където средната посещаемост се движи около 2000 зрители – цифра, до която миналата година редовно се доближаваха само няколко клуба.

Да получиш място на крилото на Фиджи не е никак лесно, а конкуренцията за местата просто се е увеличила. Първо, North Queensland Cowboys подписаха договор с носителя на олимпийски златен медал Йосефо Масикау, както и с неговия съотборник от отбора на Фиджи за Ръгби7, нападателя Таниела Садругу. След това Wakefield даде едногодишен договор на бившето крило на Wasps и London Scottish Джон Даветанивалу, който преговаряше за освобождаване от Royal Signals на армията. Ако 27-годишният Даветанивалу впечатли толкова, колкото последният фиджийски член на армията, който премина от съюза в лигата – Рату Наулаго беше страхотен за FC Hull, преди да се върне в съюза, където играе пред Семи Радра в Бристол

И последно.

Както обикновено, прогнозите за края на ръгби лигата са силно преувеличени. Все още е рано, но публиката се увеличава навсякъде. След четири кръга и по няколко домакински мача Super League има средно около 8500 зрители – най-високата средна посещаемост от 2017 г. насам. Подобна е картината и в Championship, където средната посещаемост се движи около 2000 зрители – цифра, до която миналата година редовно се доближаваха само няколко клуба.