Преследвачите на Големия шлем имат сериозни претенции да са по-добри от отборите на Les Bleus от 1977, 1998 и 2004 г.

Само преди три години, след като току-що е гледал как Франция изпуска преднина от 16:0 срещу Уелс в Париж, бившият флангови играч на Les Bleus и многократен носител на Големия шлем Оливие Мане споделя няколко основни факта. „Няма да спечелим нищо със сегашното поколение“, изсъска той. „Когато чувам някои играчи след мачове, вината никога не е тяхна. При първия удар те се сриват психологически. Това поколение твърде дълго е било свързвано с поражението … те са дълбоко травмирани“.

Сега знаем, че Мане е бил прав на две трети. Националният отбор на Франция наистина се нуждаеше от нова искра, но в крайна сметка ключът беше в по-доброто треньорство и по-умното управление на човешките ресурси. Само попитайте Дамиан Пено, Ромен Нтамак, Уини Атонио, Пол Вилемс, Жулиен Маршан, Демба Бамба, Грегори Алдрит и Гаел Фику. Всички те бяха част от същия състав за мача, който се провали толкова зрелищно през 2019 г. срещу Уелс. Сега те са потенциално ключови фигури в състава на Франция, който ще се стреми да покори всички съперници на Световната купа по ръгби догодина.

Това подчертава тънките граници, които разделят група от серийни губещи от стая, пълна с героични фигури на ръба на нещо специално. Победата над Англия в събота ще донесе на Франция едва втория голям шлем от 2005 г. насам и десетия в историята. След като в началото на хилядолетието Франция спечели четири за осем години, тазгодишната ѝ кампания е много успешна.

Сравняването или оценяването на Големи шлемове често е некоректно. Красотата е в очите на зрителя, като ирландският чист успех от 2018 г. е също толкова похвален, колкото и уелският от 2012 и 2019 г. Във Франция обаче предстои оживен дебат за състоянието на отбора, ако този уикенд тимът на Фабиен Галтие надделее. Модернистите на френското ръгби вече превъзхождат ли класическите стари майстори? Или ще са нужни два поредни големи шлема и триумф на Световната купа, за да може настоящият отбор да бъде приет в Пантеона?

В опита на Breakdown за всепризнати шампиони на Франция има трима основни съперници за етикета „най-добър в историята“. Имало ли е някога по-страховита група от тази от 1977 г., която прегази всички преди нея, начело с могъщите пилиери Robert Paparemborde и Gérard Cholley, с Jean-François Imbernon и Michel Palmié, които скриваха светлината във втория ред? Зад тях беше не по-малко масивният Жан-Пиер Бастиа под №8 с Жан-Пиер Ривес и Жан-Клод Скрела по фланговете. Съставът е толкова стабилен, че през цялото първенство се използват едни и същи 15 играчи.

В дребния шрифт обаче е записан фактът, че те побеждават Англия само с 4:3 на „Туикънъм“, като английският халф Alastair Hignell пропуска пет от шестте си наказателни удара. Както Hignell с огорчение си спомня пред Guardian миналата година, французите продължават да му вдигат тост дори сега. „През 2017 г. един френски журналист дойде да ме интервюира… Когато материалът излезе, заглавието беше: “ 16-ият човек на French XV!“

След това е отборът от 1998 г., който съперничи на Англия на Мартин Джонсън в Дъблин през 2003 г. по отношение на убедителния размах, с който завоюва втория голям шлем в рамките на толкова много сезони. С Thomas Castaignède под номер 10 и Galthié, както и с настоящия мениджър на отбора Raphael Ibañez, те разкъсаха Уелс с 51:0 в ослепителен спектакъл на „Уембли“, след като разсипаха и Шотландия с над 50 точки

Никой оттогава не е успявал да спечели “ Grand Slams“, въпреки че подвигът е извършен в неспокоен момент от историята на ръгбито в северното полукълбо. Предишната есен Франция губи от Южна Африка с 52:10 в Париж, а европейските играчи не са се приспособили напълно към изискванията за физическа подготовка на професионалистите.

Ето защо може да се твърди, че най-удовлетворяващата френска победа е постигната през 2004 г., когато отборът на Бернар Лапорт побеждава в Париж действащите световни шампиони Англия с 24:21, след като на полувремето води с 21:3. Отново Мане имаше огромно влияние, а Serge Betsen и Imanol Harinordoquy допълваха страхотната задна редица. След края на мача Laporte не можа да се въздържи да не подхвърли пикантен коментар на английската преса: „Имах съобщения от треньорите на Нова Зеландия и Австралия, които искаха да победим англичаните“, каза той. „На всички им е омръзнало Англия да побеждава … ние доставихме удоволствие на целия свят.“

Imanol Harinordoquy, на снимката с есе срещу Италия през 2004 г., е част от страхотната задна редица заедно със Serge Betsen през същата година.

Оттогава обаче само отборът от 2010 г. – Thierry Dusautoir, Sébastien Chabal, Morgan Parra, François Trinh-Duc и др. – е направил същото. Всеки ден преди мача с Англия, по време на пътуването си с автобус до тренировката, те пееха I Gotta Feeling на Black Eyed Peas („Tonight’s gonna be a good night…“), но имаха и суров треньор по отбраната Дейв Елис, който ги държеше изкъсо. През следващата година те достигат до финала на Световната купа, но в Окланд не успяват да се преборят с All Blacks само за една точка.

Малко от гореспоменатите отбори обаче притежаваха завидния баланс, който Франция има сега. Нтамак и Пено заплашват да направят още по-прочути тестови кариери от знаменитите си бащи Емил и Ален, а Мелвин Жамине вкарва попадения със същата точност като Джони Уилкинсън. В предната част на отбора, в най-добрия случай, умелото взаимодействие между нападателите е чудесно за наблюдаване, докато колебанията в лайн-аута в Кардиф бяха още по-забележителни заради своята рядкост.

И дори не споменахме техния крал Антоан Дюпон, който ще се опита да напомни на младите полузащитници на Англия за настоящия европейски ред. Нищо не може да бъде гарантирано в заключителния уикенд на напрегнатите Шест нации, но този млад френски отбор скоро може да остави някои известни имена в сянка.