Въпросите за промоция и изпадане се върнаха отново на преден план в съзнанието на играчите от Топ 14, след като отборът от дъното Биариц загуби с 45:17 у дома от 12-ия Тулон. През последните седмици президентът на борещия се за оцеляване клуб Жан-Батист Олдиж изпълнява доста от задълженията си пред медиите след мач, като замества треньорския си щаб. След последната загуба – петнадесетата за сезона – той направи сурово признание: “ В ProD2 сме не с крак и половина, а с двата крака. Мечтата е избледняла. Ще се опитаме да се насладим пълноценно на двата месеца, които ни остават.“

Фатализмът на Алдиге е разбираем. Резултатът остави баските, които се класираха напред след победа с дузпи над съседите от Bayonne в края на миналия сезон, на десет точки от 13-ия Perpignan, който е в плейофа за изпадане, и на 12 зад Toulon и сигурността.

С шест мача и максимум 30 точки до края Биариц не е официално изпаднал. ,но те са спечелили само два пъти в последните си десет мача, имат пет победи в 20-те си мача досега през сезона, а шестте им мача включват гостувания на Монпелие, Расинг 92 и Тулуза, както и домакински мачове срещу По, Кастър и Клермон. Дори за най-запалените фенове е почти невъзможно да видят пътя към оцеляването в този списък с мачове.

Целият бюджет на Биариц за сезона е 12,8 млн. евро, най-ниският в Топ 14 и доста по-нисък от втория най-нисък – 17,4 млн. евро, декларирани от също така промотирания Перпинян – и малка част от най-големите разходи – 39,1 млн. евро на Stade Francais.

Този бюджет не е бюджетът за игра. Това не е сумата, която може да се похарчи за играчи или за техните заплати – таванът за тази година е 11 млн. евро, а до 2024/25 г. ще падне на 10 млн. евро. Разходите за заплати на Биариц са по-малко от тази сума.

Основните цифри, които се изтъкват като доказателство за високите разходи във Франция, са общите оперативни бюджети за дейността на професионалния сектор на всеки клуб.

Няма съмнение, че богатите собственици – Hans-Peter Wilds, Mohed Altrads и Jacky Lorenzettis – са изкривили финансите в Топ 14. но във Франция е възможно да се оцелее и без тях.

Клубове като Toulouse, Brive и La Rochelle не са подкрепяни от финансови татковци, но правят много повече от това да оцеляват.

Последният е модел на инвестиции от страна на привържениците – от феновете, които разпродават 16 000 места на стадион “ Marcel Deflandre“ всеки мач и са го правили в продължение на около 70 домакински мача подред по време на пандемията от Covid; до големите и малките компании, които подкрепят клуба; и местните, регионалните и ведомствените правителства, които дават своя принос.

Във френското ръгби има известен провинциален характер, който помага. La Rochelle разпродава билетите си всяка седмица. В Castres, градче с около 44 000 жители, на стадион Pierre Fabre редовно идват 10 000 души. Президентът на Brive Симон Гилъм се похвали, че неговият отбор, който е един от 14-те най-популярни в страната, е подкрепян от град, който току-що се изкачи сред 100-те най-населени във Франция. Клубовете във Франция могат – и наистина го правят – да надминат своята собствена значимост.

Отчасти това е така, защото структурата на лигата остава отворена. Всеки клуб може да мечтае един ден да влезе във Висшата лига. За това са необходими пари, усилия и планиране – просто попитайте клубовете от ProD2 Vannes или Rouen Normandie, които са далеч от традиционните френски центрове и работят за изграждането на нещо специално за ръгбито в северозападната част на страната.

Важното е, че президентите на клубовете от ProD2 имат право на глас в управлението на Топ 14 и обратното. Всички 30 клуба имат място на масата, на която се решават формата и бъдещето на състезанията. И двете лиги имат телевизионни договори, по които всички мачове се излъчват на живо, а част от много по-големия договор на Top 14 отива за клубовете от ProD2. Представете си, че можете редовно да гледате по телевизията ръгби от Чемпиъншип в Англия. или ръгби от Висшата лига на Уелс.

FFR се опитва да направи прехода от аматьорско към професионално първенство по-малко лесен. Първите отбори, промотирани от новата трета професионална и полупрофесионална лига Nationale, Bourg-en-Bresse и Narbonne, изпитват трудности през този сезон. Единият или и двата отбора могат да се върнат директно обратно надолу, но това не е причина да се смята, че новата лига не работи.

Всъщност от следващия сезон FFR ще въведе лига Nationale 2, за да направи всяко стъпало по стълбицата от аматьорска към професионална лига малко по-лесно. На всеки етап от системата за отборите, които мечтаят за промоция, са предвидени финансови изисквания и съображения, свързани със стадиона, но те са предназначени да направят придвижването нагоре по пирамидата възможно и осъществимо.

Всичко това е много различно от системата на затворените лиги в английското ръгби. Типично по френски, също и в смисъл на égalité.

Байон, който се стреми към незабавно завръщане след изпадането си през миналия сезон, тази седмица записа категорична победа с 52:21 над съперниците си за промоция Oyonnax, отбора с най-добрата защита в надпреварата, който допуска средно, дори и след този резултат, малко над 17 точки на мач. Те имат и най-добрата атака, като отбелязват средно по 31 точки на мач.

Резултатът означава, че Bayonne изпреварва Oyonnax и заема второ място в таблицата, на седем точки зад Mont-deMarsan. Между тези три клуба и преследвачите от четири или пет отбора – Nevers, Colomiers, Carcassonne, Montauban и Aix-en-Provence, който се държи на опашката им, има яснота.

Поради, откровено казано, безумните правила за промоция от ProD2, двама от първите шестима в края на сезона имат шанс да се класират в Топ 14. Шампионите, определени след провеждането на плейофи след края на сезона, се промотират автоматично на мястото на последния в Топ 14. Загубилият финалист, наричан във Франция „вицешампион“, приема в плейофен мач 13-ия в горната лига. Наградата: участие в елита на Франция.

Говорейки за това, по-голямата част от Топ 14 е в почивка до края на Шестте нации. Пет мача, отложени от по-рано през сезона заради Covid-19, бяха пренасрочени за международната пауза – два от тях са този уикенд, а три – за следващия.

В мача, в който Тулон загуби с 18 на 16 точки от Монпелие и бе отбелязано дългоочакваното завръщане от контузия на капитана на Франция Charles Ollivon, не бе реализирана дузпа от средата на терена. Бонусът точката за защита в почти безсмисления до последните десет минути двубой може да се окаже решаваща в битката на Тулон за оцеляване в Топ 14.

Тази вечер Клермон, който иска да се доближи до местата, даващи право на участие в плейофите, с третата си поредна победа, посреща лидерите в лигата Бордо, които са в серия от четири поредни загуби.

„Структурата на лигата остава отворена… всеки клуб може да мечтае за участие във висшата лига“