Пол Вилемс никога не си е представял, че ще играе за Франция, когато израства в Претория.

Роденият в Южна Африка блокировач се превърна в основна фигура в състава на Франция, но признава, че емоциите му са се разразили преди дебюта му.

Пред 81 000 души Paul Willemse преживява криза на идентичността. Той стоеше редом до френските си съотборници, на няколко минути от дебюта си в тест срещу Уелс на „Стад дьо Франс“ през февруари 2019 г. Това трябваше да бъде положително преживяване, но нещо не беше наред.

„Когато започнах да пея La Marseillaise, в този единствен момент разбрах, че съм изпълнил детската си мечта“, казва Willemse. „Спомням си, че се почувствах завладян от емоции. Дори и сега, като си помисля за това, се чувствам претоварен от всички противоречиви емоции, които изпитах в този ден.“ Разбира се, той е горд, но не така си е представял този момент.

Беше облечен в синьо, а не в зелено. Животното на гърдите му беше петел, а не спрингбок. А думите, които щеше да изпее – думи, които беше научил само преди няколко седмици, когато стана френски гражданин – не бяха думите на южноафриканския национален химн.

Вилемс, който сега е висок повече от два метра и тежи 128 кг, е бил едро момче, израснало в Претория. Не си спомня момент, в който да не е бил обсебен от ръгбито. Подкрепял е “ Blue Bulls“ и е боготворял Victor Matfield. но винаги е имал ясна представа за начина, по който ще се развие неговият път.

За разлика от приятелите си никога не е носил реплики на фланелките на “ Bulls“ или „Springboks“, като е настоявал, че първият път, когато ще облече такава, ще бъде като играч. Когато посещава стадион “ Loftus Versfeld“ в Претория с младежката академия, той отказва да мине през тунела за играчи на терена. „Щях да го направя само когато бях заслужил това право“, каза той.

Родителите му се развеждат, когато той е на 16 години. Той се премества с майка си в родния ѝ град Цумеб в Северна Намибия и ще представя осиновената си страна в елитния средношколски турнир на Южна Африка, известен като Craven Week. Изявите му печелят договор с франчайза на “ Lions“ и стипендия за гимназията „Monument“, алма матер на девет спрингбокса. Започва всичките пет мача на успешното Световно първенство за юноши в Южна Африка през 2012 г., а година по-късно подписва с “ Bulls“, за да партнира на застаряващия Матфийлд във втората редица.

„Той е гений“, казва Willemse за най-титулувания спрингбок за всички времена със 127 участия. „Той беше и треньор на нападателите. Да се уча от него беше страхотно. Благодарение на него съм играчът, който съм днес.“ Последва неизбежен дебют в Супер Ръгби и изглеждаше, че е предопределен за повиквателна за Springboks, въпреки че контузиите на коленните стави и рамото ограничиха напредъка му. Но когато треньорът Heyneke Meyer обяви състав от 80 души като подготовка за Световната купа през 2015 г., името на Willemse не беше в списъка.

„Беше гадно“, спомня си Вилемс. „Знам, че бях само на 22 години, но бях играл добре. А когато [центърът] Jean de Villiers се контузи, те доведоха блокировач, който да го замести. Помислих си: „Наистина ли съм толкова назад? Беше ми трудно да го приема.“ Скоро след това агентът му се обажда с неочаквана оферта от клуба от Топ 14 Гренобъл. „Сумата беше невероятна“, казва Вилемс. Той отмени първоначалните си планове да прекара последните си години във Франция и предпочете да получи парите.

„Не можех да откажа. Щях да отида във Франция за година или две и след това да се върна.“ Оженил се е за приятелката си Чаник в Претория и ден по-късно се е качил на самолета за Париж. „Казах ѝ, че отиваме на меден месец“, казва Вилемс.

Приспособяването към живота в региона Оверн-Рона-Алпи е трудно за младите младоженци. Двамата не говорят езика и се борят да създадат общност. Така че, когато треньорът победител в Световната купа през 2007 г. Джейк Уайт попита дали Willemse би искал да стане част от южноафриканската революция в Монпелие, той започна да си събира багажа.

Wiaan Liebenberg и Bees Roux вече го чакаха. До края на първия сезон на Willemse в новия му клуб към него щяха да се присъединят Bismarck и Jannie du Plessis, François Steyn и Pierre Spies.

Paul Willemse вкарва първият си трай по време на сблъсъка на „Шестте нации“ на „Мърифийлд“ през февруари, спечелен от Франция с 36:17

Това познанство имаше неочаквана последица. Willemses се чувстват добре на средиземноморския бряг. А след раждането на първото им дете през 2017 г. мечтата на живота му започва да се изпарява.

„Започнах да говоря с френския екип и им казах, че съм заинтересован“, казва Вилемс. „Не можех да повярвам, че думите излязоха от устата ми“. Вилемс може и да е имал съмнения относно решението си преди първия тест, но той ги е смазал толкова категорично, колкото и противниковите бегачи. Той се превърна в символ на сплотената петица, която досега владееше тазгодишното издание на „Шестте нации“.

„Наслаждавам се на ръгбито си повече от всякога“, каза Вилемс. „Да играя за този отбор е нещо различно, макар че ми отне известно време да свикна с френската ръгби култура.“

Той сравнява по-спокойните отношения между играч и треньор във Франция с “ военизирания“ подход в Южна Африка. Признава, че първоначално се е притеснявал от „липсата на указания“, но също така се смее, когато си спомня за някои „странни“ неща в съблекалнята, включително как двама пилиери многократно са си удряли главите един в друг преди мач. Той също така посочи Антоан Дюпон като олицетворение на тази уникална ръгби екосистема.

„Той е срамежлив и много държи на себе си, но кой друг би могъл да облече тази жълта рокля?“ попита Вилемс, визирайки неотдавнашната фотосесия за списание GQ. „Това никога не би било прието в Южна Африка. Там не е позволено да бъдеш различен. Във Франция различията се отбелязват.“

За щастие на Франция, той не се е отдалечил твърде много от корените си. Неговата агресия в тунела на лайнаута и в подреждането – качества, усъвършенствани в Претория – се оказаха неразделна част от възраждането на Франция. Въпреки че Дюпон и неговите динамични защитници са в центъра на вниманието, френската схватка е тази, която гарантира, че Франция ще има топката отпред.

„Вътрешно знаем колко сме добри“, каза Вилемс. „Вътре в лагера вярваме, че разполагаме с най-добрата схватка в света.“ Това твърдение ще бъде проверено срещу Англия в събота. Победата ще осигури първото първенство от 2010 г. насам, както и голям шлем, осигурявайки перфектна платформа за домашно Световно първенство догодина. Има голяма вероятност те да срещнат Южна Африка в елиминациите.

Как ще се почувства Вилемс, когато зазвучи „Марсилезата“? „Не съм сигурен“, каза той след дълга пауза. „Може би ще изпитам отново тези противоречиви емоции.“