Шотландия победи Италия с 33:22 в Рим, а при завръщането си в Единбург играчите напуснаха хотела на отбора, за да се забавляват в бар.

Играчите са Stuart Hogg (R), Finn Russell (C), Ali Price (L), Darcy Graham, Sam Johnson и Sione Tuipulotu

В навечерието на последния си мач от неубедителната кампания на „Шестте нации“ Шотландия потвърди, че шестима играчи, включително капитанът Стюарт Хог и халфът Фин Ръсел, са били наказани за нарушаване на протоколите на отбора, като са напуснали хотела след победата в Рим миналата седмица.

Това е вторият път, в който Ръсел, който беше включен в списъка на резервите за съботното пътуване до Дъблин за среща с Ирландия, не спазва стандартите, очаквани от старши треньора Грегор Таунсенд.

Другите замесени играчи бяха полузащитникът Али Прайс, центърът Сам Джонсън и крилото Дарси Греъм – всички те стартират на „Авива“ – както и центърът Сионе Туипулоту, като въпросните шестима излязоха да посетят бар в Единбург след завръщането си от Рим.

„През тази седмица ръководният щаб на Шотландия се запозна със случая , в който са замесени шестима играчи след мача срещу Италия миналия уикенд“, се казва в изявлението на SRU.

„Със засегнатите играчи е разговаряно индивидуално и тези разговори и резултати ще останат поверителни. Подготовката за мача срещу Ирландия тази седмица беше добра и целият отбор е напълно фокусиран върху постигането на положителен резултат в събота.“

Туипулоту отпадна от състава и се завърна в своя клуб Glasgow Warriors, а Ръсел бе оставен на пейката след неубедителната кампания. Преди две години мачът на Шотландия в Дъблин беше помрачен от нарушението на протоколите на отбора от страна на Ръсел, което доведе до злополучното му напускане на състава. Той не взе повече участие в „Шестте нации“ през онзи сезон.

Това е последното нещо, от което Таунсенд се нуждаеше преди последния мач за сезона. Неговият отбор е непобеден и в четирите мача от последния кръг на „Шестте нации“ по време на неговия мандат, при това в четири драматични мача: победа в Париж миналата година, за да лиши Франция от шампионската титла, победа в Уелс за първи път от 19 години през 2020 г., най-голямото завърщане в историята на турнира, за да се стигне до равенство 38:38 на „Туикънъм“ през 2019 г., и победа в Рим с дузпа в последната минута през 2018 г.

Въпреки това, освен ако Шотландия не успее да се надсмее както над формата, така и над очакванията на букмейкърите, неограниченият рекорд на Таунсенд за доминация в последния кръг ще приключи в Дъблин този уикенд. Там, където Ирландия, която все още може да претендира за шампионската титла, ако Англия спечели в Париж, е безапелационна, Шотландия разочарова, въпреки че се очакваше да се справи добре през тази кампания. Задната редица на Шотландия изпитва трудности без Джейми Ричи, липсва най-резултатният им реализатор Van der Merwe, а след слабото си представяне Russell отпадна, като Townsend заложи на Blair Kinghorn като стартова десетка.

„Победата ще е трудна задача“, казва Хамиш Уотсън

Ако мачовете между Шотландия и Ирландия често са били равностойни откъм резултати, то Ирландия обикновено е доминирала на терена. Въпреки че Хамиш Уотсън признава, че „победата като гост на Ирландия ще бъде доста трудна задача“, той вярва, че миналата година в Париж е доказателство, че победата е възможна за отбора на Шотландия, чиято най-постоянна черта е непостоянството. Миналата година играчите на Франция спекулираха дали могат да спечелят с достатъчно точки, за да спечелят титлата, докато тази седмица Брайън О’Дрискол увещаваше сънародниците си да спечелят с възможно най-много точки. Това предположение за победа може отново да се окаже слабост, казва Уотсън.

„Ирландия трябва да се концентрира върху играта си, а не да гони точки“, казва той. „Миналата година бяхме в много подобна ситуация срещу Франция, нали? Те трябваше да излязат на терена, да спечелят голям брой точки и да ни пречупят и видяхме какво се случи там. Това ще бъде труден мач и за двата отбора. Не мисля, че е полезно да излезем и да гоним [голям резултат] веднага.“

Подготовката за този мач беше доминирана от решението на Таунсенд да започне с Kinghorn. Дали той може да се изяви като плеймейкър на това ниво след само осем мача за Единбург на новата си позиция, остава неизвестно. Както и качеството на ударите му към вратата.

И все пак е малко вероятно мачът да бъде спечелен или загубен от Кингхорн. Решаващата битка ще се води отпред, особено в задната редица, където триото на Шотландия включва двама специалисти по откритата игра – Watson и впечатляващия Rory Darge, докато Ирландия разполага с по-мускулесто звено в лицето на прекия опонент на Watson – Josh van der Flier, както и на Lions No 8 Jack Conan и вероятно най-добрия им нападател Caelan Doris.

Битката на пробивите е интересно предизвикателство. Силната група на Ирландия, която носи топката и я разтоварва, е опитна в преодоляването на линията на атаката, но играта им във високо темпо изисква такава прецизност, че те са допуснали средно по 17 обръщания на мач в този турнир. Малката, но много мобилна задна редица на Шотландия ще се стреми към обрати при пробив и ще се опита да забави играта на Ирландия, както направи срещу Англия.

„Ще бъде трудно при пробивите, ще има голяма битка“, каза Watson. „Те са много добри в борбите и обичат да изтръгват топката, да я задушават и за да забавят топката, така че работихме върху контактните си умения. Срещу тях се получиха някои обрати и след като аз и Dargy сме по фланговете, се надявам да успеем да постигнем някои успехи.“

Първоначалното предизвикателство за Шотландия ще бъде да остане в мача. С оглед на това, че Ирландия тръгва да играе за титлата в първенството, а цялата страна празнува Деня на Свети Патрик, гостите очакват бойко посрещане срещу отбор, който ще срещнат в групите на Световното първенство догодина.

“ Мястото е много трудно за игра, доста враждебна среда“, каза Watson. „Ирландия е много добър отбор – един от отборите във форма в световното ръгби в момента – но ние вярваме в себе си и вярваме в състава. Последните няколко пъти, когато бяхме там, всичко се решаваше в рамките на един трай, така че ще бъде напрегната среща, равностоен мач.“

След Шестте нации, които Шотландия изигра, това би било добър резултат. Всичко друго би било малко чудо.