Докато Франция е начертала път на непрекъснато подобрение от последната Световна купа, Англия е в цикъл на безцелни преоткривания

Това е огнището на френската гордост, в което, ако се вярва на Еди Джоунс, след 19 месеца всяко съмнение и недоволство от методите му ще бъде славно изчистено. Подозирате, че нищо не би му донесло по-голямо удовлетворение от това да осмее критиците си с триумф на Световната купа и след това да се оттегли, както винаги е обещавал, на някой карибски плаж, за да практикува крикет ударите си.

Само че това окончателно решение никога не е изглеждало толкова далечно. В опияняващата нощ тук, в Париж, когато Франция се възползва от пламъка на буйните си привърженици, за да спечели първия Голям шлем от 2010 г. насам, Англия се носеше основно само по течението Те разбираха, че с постигнатото трето място в началото на мача единствената им задача е да закърпят нараненото си самочувствие и да възвърнат крехката си надежда.

Струва си да подчертаем малките радости: Англия поне извоюва есе, едва второ за трите теста, благодарение на чудесното умение на Фреди Стюард да изпревари Ромен Нтамак. Освен това в някои моменти от второто полувреме те бяха по-добрият отбор. Въпреки това те са толкова далеч от ролята си на претенденти за финала на Световната купа на същия този терен през октомври следващата година – мачът, по който Джоунс настоява, че трябва да бъде оценяван, че е уместно да се запитаме дали той може да ги изведе до там.

Неудобната реалност е, че за втори пореден сезон на Шестте нации не сме по-близо до установяването на идентичността на Англия под ръководството на Джоунс. Знаем към какво се стреми Англия, като Джоунс често излага визията си за отбор, който се представя с такава свобода и умения, че хората скачат от местата си в знак на одобрение. Рядко обаче разминаването между реториката и реалността е било толкова голямо. Макар че в лицето на Маркъс Смит те разполагат с изключително талантлив халф за бъдещето, те нямат никого, който да се доближава до гения на волята, какъвто е Антоан Дюпон, който се нуждаеше само от най-малката пролука, за да се втурне към третия, победен трай на Франция.

„Нова Англия“ – така наричат това превъплъщение. Това е твърде добро описание, като се има предвид колко тревожно е забуксувал проектът на Джоунс. Атаката в най-добрия случай беше разпръсната, а всички нови защитни схеми, които се опитваха да прилагат – Ellis Genge като full-back,? – бяха лесно преодолявани от Шон Едуардс, който за пореден път доказа, че е майсторски стратег за Франция. На Англия й остават по-малко от 20 седмици до началото на турнето в Австралия. На базата на тези резултати те могат да очакват още една наказателна илюстрация за това колко много са изостанали.

Джоунс знаеше, че го очаква ужасна вечер, когато по време на първото прочитане на съставите най-силните освирквания бяха насочени към неговото име. Не че французите не се възхищават на треньорските му качества – те дори подражават на манията му по “ завършващите играчи“. През 2020 г., когато Джоунс за последен път доведе тук отбор на Англия, той заплаши, безуспешно, както се оказа, че ще подложи играчите на домакините на „абсолютна бруталност“.

По всичко личи, че тази вечер за Англия не беше толкова жестока, колкото можеше да бъде. Джоунс може и да е въздържател, но вероятно се е изкушил да вдигне тост с тосканско вино за Италия, чийто изумителен трай в края на мача в Кардиф спести на отбора му унижението да завърши с второ поредно пето място. Третото място поне е резултат, който той може да представи като напредък, дори и да е болезнено частичен.

Courtney Lawes заяви, че те преследват победа, която биха могли да посветят на Джоунс, слагайки край на това, което той нарече „нелепи“ разговори за смяната му. Това беше възхитителен израз на лоялност от страна на човек, който никога не е очаквал да наследи капитанската лента от Оуен Фарел на този турнир, и все пак това беше измислица. Джоунс трябва да продължи да обосновава защо заслужава тази работа, при положение че отборът му по нищо не прилича на световните шампиони в очакване, за които често го представя. Докато Франция е начертала пътя на непрекъснатото подобрение от последната Световна купа насам, Англия е попаднала в цикъл на безцелни преоткривания.

Тактиката, която той приложи тук, изглеждаше като отчаян удар в нищото. George Furbank, привличащ вниманието избор за full-back, беше несигурен под натиск, подарявайки на Франция line-out, когато небрежно изрита топката с крак в тъч Genge, макар и величествен в спасяването на есето на Ntamack, също беше помолен да подобри работата си като loosehead по странен начин, понякога справяйки се с високи топки в задното поле.

Дали всичко това е било част от генералния план, или Гендж просто е прикривал спектъра от неумения на Англия в защита? Имаше моменти, в които той създаваше впечатление, че сам се справя с всичките 15 сини фланелки. Това свидетелства за войнствената му природа, но е и отражение на това колко разединен е станал този отбор под ръководството на Джоунс. Макар да показаха проблясъци на изобретателност в играта си с удари, те бяха твърде колебливи на терена.

Англия вярваше, че може да насочи енергията на собствената си пътуваща публика в своя полза. Това беше наивен план: никой, дори безпощадният Genge, не можеше да попречи на отбора на Франция да се доближи до неуловимия Голям шлем. На този славен стадион се разнесе първичен, глух шум, когато трофеят им беше затвърден – рев, който те отчаяно искат да повторят на собственото си Световно първенство догодина. Що се отнася до Англия, имаше само уморен фатализъм, съчетан с раздразнение от това как един отличен треньор е успял да изгради отбор, който е много по-малък от сбора на частите си.