След злощастния уикенд е време да се вземат някои трудни решения

Това беше най-лошият уикенд за уелското ръгби, който повечето от нас помнят.

Отборът на Уейн Пивак стана първият отбор, който загуби мач от Шестте нации от Италия от седем години насам, докато U20 бяха разгромени от адзурите в Colwyn Bay. След това в Южна Африка Скарлетс и Кардиф претърпяха съкрушителни поражения, като и четирите региона вече са в долната половина на United Rugby Championship.

Но само изброяването на пораженията не ни води до нищо. Въпросът е как да променим нещата? Какви са възможните решения на кризата и накъде да вървим? Саймън Томас разглежда основните проблеми, които трябва да бъдат решени.

Управлението

В последно време много се говори за необходимостта от разделяне на професионалната и аматьорската игра в Уелс. Но за какво точно става дума?

Ако погледнете сегашната структура, професионалната игра на теория се управлява от Професионалния съвет по ръгби. Това е съвместен орган, съставен от представители на WRU и четирите региона. Той току-що се сдоби с нов председател в лицето на Малкълм Уол, ръководител от сектора на медиите, който запълва мястото, освободено след внезапното напускане на шефа на Aviva Аманда Блан.

Докато оглежда отломките от уикенда, на бившия председател на Harlequins, Wall може да му бъде простено ако чуди какво точно е поел. Всъщност обаче е съмнително колко възможности ще има той – или ръководеният от него орган да промени нещата към по-добро.

Реалността е такава, че крайната власт в уелското ръгби все още е другаде – в аматьорските клубове. Чрез своите регионални представители те продължават да имат мнозинство в управителния съвет на WRU, който има реално значение. Всяка голяма промяна в политиката трябва да бъде ратифицирана от този съвет, като хората, които управляват Съюза ежедневно, са отговорни пред него.

Никой не поставя под съмнение приноса на хората от клубовете в управителния съвет за играта в Уелс, и не на последно място на неговия председател Роб Бътчър, който дълги години е работил за Bargoed RFC. но техният опит е свързан с обществената игра и именно за нея трябва да отговарят.

Професионалната игра е далеч от нас и тя трябва да се ръководи от хора с опит на високо ниво в бизнеса и спортната администрация. Понастоящем опашката продължава да върти кучето, като аматьорската игра запазва върховната си власт и има нежелание от тяхна страна да се откажат от този контрол.

Бившият председател Гарет Дейвис се опита да модернизира управлението, като оптимизира борда на WRU и ускори процеса на вземане на решения. Но той успя да стигне само дотам, че в крайна сметка клубовете го отхвърлиха, затвърждавайки своя контрол.

WRU е бизнес за милиони лири, като приходите се генерират от професионалната игра, но в крайна сметка все още се управлява от аматьорската част на спорта, в която работят щатни служители. Докато не постигнем разделение на управлението, при което професионалната игра наистина ще може да определя собствената си съдба, е трудно да видим реален напредък.

Инвестиции

Парите не са единственият фактор в професионалния спорт, но те са далеч най-важният. Обикновено получавате това, за което плащате.

В структурно отношение най-близкото сравнение с Уелс е Ирландия, която също има четири професионални отбора. Въпреки това контрастът в съдбата им е изключителен.

В момента ирландското ръгби е в добро здраве. Националният отбор току-що спечели „Тройната корона“, юношите до 20 години – „Големия шлем“, а три отбора са в челната четворка на URC. Историята тук е съвсем различна.

И така, какво ирландците правят правилно, а ние грешим? Ами трябва да се върнете назад до края на 90-те години на миналия век, за да проследите развитието. Тогава “ Leinster“ играеше пред 2000 зрители в „Donnybrook“, а ирландските отбори не оказаха голямо влияние в първите години на участието си в Европа.

Но през последните две десетилетия IRFU продължи да инвестира в професионалната игра и резултатите са видими за всички. Това доведе до успехи, които генерираха публика, която на свой ред генерира още повече приходи и още повече успехи. Това е един порочен кръг.

Достатъчно е да погледнете отчетите на съответните съюзи, за да видите контраста в разходите за професионалната игра в Уелс и Ирландия. Тук преобладава различно отношение, като WRU се фокусира върху инвестирането в капиталови проекти, като например новия хотел “ Parkgate“ на улица „Westgate“, който се превърна в символ на това, което мнозина смятат за погрешно в нашата посока на развитие.

Чуваме също така да се говори, че 51 млн. паунда от парите на CVC за „Шестте нации“ ще бъдат похарчени за навлизане на пазара на бира или за изживяване на покрива на стадиона. Логиката е, че подобни проекти ще генерират бъдещи приходи, но въпросът е в какво състояние ще бъде уелската професионална игра, когато тези приходи се появят на пазара?

Тези пари от CVC могат да се разглеждат като пари за черни дни, а както ми каза един регионален деятел: „Навън е студено“. Основният бизнес на WRU е професионалното ръгби, но въпреки това има нежелание да се инвестира в него с цел спекулации и натрупване. Главният изпълнителен директор Стив Филипс даде ясно да се разбере, че според него инвестирането директно в регионите не е най-добрият начин за получаване на възвръщаемост, затова сме там, където сме.

Това означава, че финансирането на професионалните отбори продължава да зависи изцяло от стриктните условия на Споразумението за професионално ръгби, като плащанията се диктуват от разполагаемия пакет от годишни приходи. Както винаги, важно е да се помни, че това наистина са плащания, а не подаяния, както някои хора обичат да ги наричат. Това са плащания от WRU за предоставени услуги, най-вече за достъп до играчи за участие във всички срещи на Уелс. Един от големите проблеми е продължаващата несигурност около общата цифра, която затруднява планирането за бъдещето.

Миналата година беше обявено, че сумата за плащане на PRA за 2022-23 г. ще нарасне на 23,5 млн. паунда, но имаше забележка. Филипс изтъкна, че това е „прогнозно финансиране“, което ще „подлежи на колебания в зависимост от обстоятелствата“. С други думи, това зависи от това колко пари ще се генерират от международната игра и именно в това се състои проблемът.

Последните два мача на „Шестте нации“ срещу Франция и Италия бяха с повече от 20 000 празни места, което означава адски много пропуснати приходи, а петото място на Уелс означаваше още около 1 млн. паунда дефицит в наградния фонд. Всичко това оставя професионалните отбори в очакване да разберат колко точно ще получат.

Под въпрос е дали прогнозата от 23,5 млн. паунда ще се реализира в пълен размер и така ще ги остави далеч от бюджетите за игра на ирландските отбори. Това означава, че те ще продължат да се борят да се конкурират, неспособни да изградят необходимото качество в дълбочина, при положение че звездните играчи отсъстват заради международни задължения през голяма част от сезона.

И така, ето какво имаме. Всички признават, че регионите се нуждаят от повече финансови средства, за да подсилят съставите си и да назначат най-добрите треньори, които да им позволят да станат по-конкурентоспособни, но за да се случи това, трябва да има промяна в мисленето и стратегията на върха на уелската система.

Без тази промяна регионите ще западнат още повече, а отборът на Уелс ще западне заедно с тях, тъй като те са веригата за доставки. След това ще намалее публиката на международните срещи, което отново ще означава по-малко пари за професионалните отбори и в крайна сметка ще се получи не благоприятен, а порочен кръг.

Колко професионални отбора?

Това е другият въпрос, който винаги се задава след лош уикенд за регионите, така че напоследък го чуваме често. Всеки път се правят едни и същи предложения. Някои призовават за намаляване на броя на регионите до два – Източен и Западен. Други искат да се върне старата структура от девет клуба.

Няколко мисли тук. Като се има предвид колко непопулярна е концепцията за регионите, едва ли още по-регионалното развитие е най-добрият път напред. Що се отнася до връщането към елитна структура с няколко клуба, едва ли можем да си позволим четири професионални отбора, камо ли девет.

По-реалистичният въпрос е дали можем да поддържаме съществуващите четири? Има аргумент, че ако не можем – или не искаме – да им осигурим ресурси, за да бъдат конкурентоспособни, тогава трябва да разгледаме алтернативите на незадоволителното статукво. Намаляването на броя на професионалните отбори до три би било едно от решенията, но кой ще решава кой да си тръгне и дали това наистина е най-добрият вариант, като се има предвид, че ще намали значително броя на играчите? Освен това ще се има предвид, че намаляването до три отбора би означавало по-малко пари от телевизионни програми и състезания, тъй като настоящите договори се основават на участието на четири професионални отбора в Уелс.

Другата идея, която се лансира от време на време, е 2+2, като два от регионите получават по-високи ресурси, за да могат да се борят за отличия. Но кои два отбора биха били склонни да приемат статут на второ ниво? Връщаме се към старата схема с гласуването на пуйките за Коледа. Освен това как биха се отнесли към това техните фенове? Така че дебатите ще продължат, но се стига до момента, в който трябва да се вземат трудни решения.

По-ниското ниво

От години насам говорим за това как трябва да изглежда нивото под професионалната игра. Как трябва да изглеждат стъпалата към висшето регионално ръгби?

Опитахме много различни неща. Имаше различни видове регионални отбори за развитие, които се състезаваха в Британската и Ирландската купа, Келтската купа и в приятелски срещи на А отбора на Уелс. Наред с това съществуваше и Премиършип, където броят на клубовете се променяше редовно.

И така, къде се намираме сега? Ами, всичко е малко объркано и неясно. Ковид оказа огромно влияние, като спря за дълъг период от време всички видове ръгби под професионалното ниво. Но сега, когато се връщаме към нещо подобно на нормалност, трябва да се вземе решение веднъж завинаги какво да бъде нивото на развитие.

Къде трябва да играят ръгби и да трупат опит талантливите ни продукти от академиите, за да се подготвят за прехода към висшето ниво? Дали в регионалните отбори от група А, или в Премиършип?

Първият вариант е свързан с разходи по отношение на необходимата численост на състава, докато при втория стандартът на лигата остава под въпрос. В момента някои региони провеждат епизодични мачове за развитие, докато Кардиф реши да използва полупрофесионалния си клуб като втори отбор.

Ако Премиършип е предпочитаният вариант за всички, има аргументи за превръщането ѝ в състезание от осем отбора с по два отбора от всеки регион, за да се повишат стандартите чрез превръщането ѝ в по-елитна. Но е ясно, че това вероятно ще срещне съпротива от страна на клубовете, които биха го пренебрегнали. И все пак, за пореден път стигнахме до момента, в който трябва да се вземат трудни решения.

Изключително разочароващата кампания на U20 отново постави в центъра на вниманието структурата за развитие. Намирането на подходяща среда за нашите изгряващи звезди, която да им осигурява редовно практикуване на ръгби на подходящо ниво, трябва да бъде приоритет. Възможно е да се извлекат поуки от случилото се в Италия, където Conor O’Shea влезе и въведе дългосрочна стратегия за развитие. Резултатите от това вече могат да се видят от техните юноши до 20 години.

По същество се нуждаем от ясен път към високи постижения за нашите млади таланти, който трябва да бъде правилно трениран и финансиран, а редовното практикуване на ръгби на правилното ниво да бъде абсолютен приоритет.

Основите на играта

Това е най-важният начален етап, в който децата за първи път се захващат с играта. Занапред трябва да се проведе разговор за най-добрия начин за подпомагане на обществените клубове и училища в осигуряването на тази стартова основа.

По-специално, на ниво училища трябва да се вземат твърди решения. Дали ще се съсредоточите върху ограничен брой елитни училища по ръгби, или ще се стремите да увеличите броя на играещите тази игра в цялата образователна система?

Трябва също така да намерим някакъв начин да се справим с продължаващия проблем с талантливите уелски деца, които биват привличани да учат в английски училища и колежи с техните топ спортни съоръжения за ръгби. Често след това те се свързват с академиите на английските клубове и могат да бъдат изгубени за нашата национална игра за няколко години. Инвестицията в учебно заведение в шести клас със силна ориентация към ръгбито тук, в Уелс, със сигурност би била нещо, което си заслужава да се разгледа като дългосрочен проект.

Според мен една от другите ключови нужди е да се осигурят повече игрища с всякакви настилки. Малко неща отблъскват децата от ръгбито повече от това мачовете да бъдат редовно отменяни заради атмосферните условия. Това ги кара да губят интерес и да се отдалечават. Но може би нищо не увеличава броя на младежите, които се занимават с играта, така както успехите на националния отбор и наличието на герои, към които да се стремят.

Планът на Пивак

Всичко това ни връща тук и сега и към съдбата на отбора на Уелс. След шокиращото поражение от Италия, което означаваше пето място в „Шестте нации“, старши треньорът Уейн Пивак настоя, че всичко това ще бъде забравено, ако той поведе отбора към елиминационните етапи на Световната купа.

Но в този момент не бихте били напълно сигурни, че това ще се случи, тъй като препятствията са Австралия, Фиджи и дори Грузия. Пивак е истински човек на ръгбито и има зад гърба си някои запомнящи се моменти както със Scarlets, така и с Уелс. Представянето срещу Италия обаче беше едно от най-лошите от години насам и наистина те кара да се страхуваш за бъдещето.

Основното притеснение е, че не изглежда да има съгласуван план нито по отношение на постоянно променящата се селекция на отбора, нито по отношение на стила на игра, докато двете ключови проблемни области – пробивът и атаката – остават нерешени.

Не става по-лесно, тъй като предстои турне с три теста в Южна Африка. То е наистина брутално. Позицията на Пивак вероятно е сигурна за момента, но трябва да видим знаци това лято, а след това и през есента, че той действително знае кой е най-добрият му състав и как иска да играе. Ако това не стане, ще трябва да се вземе още едно трудно решение.

В същото време, ако той обърне нещата и Уелс се представи добре, не бива да се допуска това да запълни пукнатините, както се е случвало с международните успехи в миналото, защото в противен случай след години отново ще сме тук. Необходима е промяна и то радикална.