Империята все още не се е разпаднала, но признаците през последните шест месеца не са добри за “ Storm“.

Крейг Белъми е аплодиран от своя отбор Melbourne Storm, след като е водил 500-ия си мач в NRL срещу South Sydney миналата седмица

Династията на Мелбърн Сторм е без аналог в съвременния австралийски спорт, особено в тези, които отдават приоритет на конкуренцията. Успехите са идвали и са си отивали при много от силните клубове, но никой от тях не се е радвал на дълголетието на Сторм, които се борят за титлите вече 16 години.

Това ще остане в историята като един от най-забележителните периоди в австралийската ръгби лига, отстъпвайки единствено на „Сейнт Джордж“ от 50-те и 60-те години на миналия век. Клубът преживя скандали с тавана на заплатите и промени в правилата, целящи да изкоренят силните му страни, промени в собствеността и оттегляния на играчи, и то без да изпуска темпото. Прозорците на Премиършип сякаш се отварят и затварят за всеки клуб във всеки спорт с ограничение на заплатите – с изключение на Melbourne Storm и New England Patriots.

Не са много тези, които биха се борили за титлата веднага след напускането на велики играчи като Cooper Cronk, Billy Slater и Cameron Smith. Storm достигнаха до решителния мач в годината след напускането на Cronk, спечелиха второстепенната титла в годината след оттеглянето на Slater, преди да спечелят титлата 12 месеца по-късно, а след това счупиха всякакви рекорди по пътя към второстепенната титла в сезона след оттеглянето на Smith.

Преждевременните прогнози за края на Мелбърн са често срещано явление през последното десетилетие. Досега всички прогнози се оказаха погрешни. От 2006 г. насам Storm са били в топ 4 всяка година, освен две, и са спечелили множество титли и второстепенни първенства. Най-накрая обаче може би ще се появят пукнатини.

Възможно ли е да сме в последните дни на Рим?

Storm със сигурност са показали, че са способни да се справят с противоречията, но тези противоречия рядко са свързани с проблеми извън терена като тези от края на миналата година, когато Камерън Мънстър и Брандън Смит бяха санкционирани за „уронване на престижа на играта“. Санкциите бяха наложени, след като в социалните медии се появиха видеоклипове без дата, на които се вижда, че играчите и още няколко мъже са в стая с нещо, което изглеждаше като бяло вещество на маса. По това време Storm заяви, че двамата не са направили никакви признания за веществото и не могат да си спомнят много от инцидента. Макар че едва ли става дума за инцидент, който да е уникален за ръгби лигата, това беше сравнително нов пейзаж за Storm.

Друг нежелан въпрос е включването на “ Dolphins“ през 2023 г. Една от силните страни на Мелбърн беше способността им да се попълват, като позволяваха на много добри неиграещи играчи да си тръгнат и извличаха много от техните невзрачни заместници. Дейл Финукейн, Джош Аддо-Карр и Ничо Хайнс напуснаха извън сезона, а Мелбърн все още започна кампанията като фаворит за титлата.

Dolphins обаче с право изтъкнаха Storm като образец за надграждане и изглежда, че се опитват да купят парче от прочутата култура на Storm. Felise Kaufusi, Jesse Bromwich и Kenny Bromwich – трима основни играчи – са подписали с “ Dolphins“, докато новият франчайз се е насочил усилено към халфовете на Storm Munster и Jahrome Hughes. След като бе потвърдено, че звездата Брандън Смит ще отиде в Roosters, Storm рискува да бъде погубен от нов клуб с 9 млн. долара за харчене и желание да даде приоритет на неговата култура.

Бъдещето на Крейг Белъми допълнително утежнява несигурността. Като може би най-великият треньор на всички времена и безспорно най-важната фигура в Сторм, той е изградил атмосферата. Той привлича играчи. Той задържа играчите. Той е Сторм.

Много пъти е казвал, че планира да се пенсионира, но при всички случаи не е успявал да натисне спусъка. Клубът е преминавал през тази сага и преди. Надяват се след 10 години отново да минат през нея. Когато в петък гледахме как той отпразнува 500-ия си мач – изглеждаше, че има реална възможност Белами да се оттегли от ръководния пост. Заобиколен от семейството си, включително от сестра си, която по думите му е била само на „два или три мача от NRL“, Белъми изглеждаше повече от сигурен, че е готов да се откаже от тежката работа на старши треньор.

Тази седмица обаче те се изправиха срещу миналогодишните големи финалисти. Те трябваше да защитят изумителен рекорд и да отпразнуват 500-ия мач на човека, който по същество изгради клуба. Мелбърн поведе с 14:0 и изглеждаше, че може да достигне и 30 точки, преди да се изключи напълно. Най-голямо безпокойство предизвикаха дребните неща. Джъстин Олам, който не успя да забие топка, която наистина трябваше да забие. Те пропуснаха 39 борби. Направиха 18 грешки.

Storm, разбира се, спечелиха с гол на Ryan Papenhuyzen. Те са непобедени. Империята все още не се е разпаднала, но признаците през последните шест месеца не са добри за Мелбърн, а играта им на терена едва ли ще облекчи тези опасения.