Крилото на Bath има много причини да бъде огорчен, но след семейни проблеми, Covid и контузия, той мечтае отново да играе за Англия

Най-сетне има няколко слънчеви лъча, които помагат да се повиши настроението на Джо Коканасига. Никой в английското ръгби не е изминал по-напрегнат в емоционално отношение път през последните три години, но най-накрая се вижда светлина в края на един отчайващо тъмен тунел. „Всичко се случва по някаква причина“, промълви тихо големият играч. „Много вярвам в това. Моето време ще дойде.“

Седнал навън, на стъпалата на тренировъчната база на Бат, с цъфнали нарциси зад гърба си и твърдо усещащ пролетта, оптимистичната му усмивка е и така необходимата противоотрова срещу огромните предизвикателства, с които семейство Коканасига трябваше да се сблъска, много от които срамно нанесени им от британското правителство.

Представете си, че сте бащата на Коканасига, Илайтия, който е служил почти 14 години в британската армия, включително две мисии в Ирак и една в Афганистан, само за да му бъде отказано повторно влизане в Обединеното кралство, след като са му казали, че вече няма законно право да остане. А сега си представете, че сте майка му Кити, която през сълзи се обажда по телефона на съпруга си, докато се бори да преодолее злокачествен мозъчен тумор. Или пък самият Голям Джо да представлява държава, която внезапно е решила да обърне гръб на семейството му и на други военнослужещи в подобно положение.

След това прибавете и психологическите последици от двете контузии на коляното, които за първи път го възпрепятстваха по време на Световната купа по ръгби през 2019 г., а напоследък отново му докарват дискомфорт. Увредената PCL [задна кръстна връзка], която получи в предсезонната приятелска среща срещу Кардиф през септември миналата година, почти го пречупи. „Това вероятно беше най-трудната част. Спомням си как се връщах от магазина, след като ми се обадиха. Беше опустошително. Бях с приятелката си Роузи и си казах: „Не искам да го правя повече. Не искам да преминавам през всичко отново.“

С ръст от 1,9 м и тегло малко под 120 кг, Коканасига във форма е точно такава природна сила, каквато Англия би могла да използва тази зима. Същата е историята и с Ману Туилаги, който се надяваше да играе за Sale Sharks срещу Bath този уикенд. Колко ли би дал Еди Джоунс, за да има двамата напълно готови за турнето в Австралия през юли?

Не изглежда толкова отдавна, когато Джоунс се вълнуваше от Коканасига – „Има нещо малко специално в него“ – преди да се опита да отбележи срещу Австралия през ноември 2018 г. Напоследък обаче 24-годишният играч трябваше да се хвърли дълбоко, просто за да се върне на терена. „Човекът, който много ме вдъхновява, е майка ми. Тя преминава през химиотерапията си и имаше няколко операции. Помислих си: „Тя показа колко е силна и аз искам да й покажа колко съм силен“.

За щастие операциите на Кити са били успешни и последните ѝ изследвания са били без отклонения. Сестра му Миси също току-що е родила дете – „В момента тя е нашият малък слънчев лъч“ – докато родителите им най-накрая са се събрали отново в Didcot, опитвайки се да не се огорчават от едногодишното изгнание на Илайджа във Фиджи. Освен всичко друго то му попречи да пътува, за да гледа как най-големият му син носи белия екип на Англия на Световното първенство по футбол през 2019 г.

Макар че Илайтия вече има безсрочно разрешение да остане, обикновено приветливият Джо вече е използвал думата „предателство“. След като е израснал в британските военни бази в Германия и Бруней – „прекарах целия си живот, свързан с армията“ – все още ли се чувства така? „Определено. Това, което не разбирам, е защо това изобщо се е превърнало в проблем. Много войници от Британската общност са загубили живота си, а вие все още не искате да дадете на семействата им и на хора като тях разрешение да останат в Обединеното кралство?“

Какво забележително семейство трябва да са Коканасигас, за да мислят за другите, а не за себе си. „Родителите ми са много религиозни. Те държат на прошката. Да се ядосваш дълго време не помага за нищо и ти създава лошо настроение. По-добре е да използваме това, което ни се е случило, за да помогнем на други хора.“ Съответно семейството продължава да води кампания чрез Британския легион за това семействата на военнослужещи от Британската общност да имат колективно право да останат. „Просто се опитваме да повишим осведомеността, за да знаят хората, че това все още се случва“.

В същото време обаче той трябва да помисли и за собственото си професионално бъдеще. Тендинитът, който развали Световната купа през 2019 г., го извади от строя за почти година, а през този сезон е участвал само в два мача от пейката в Премиършип. За да усложни лошия си късмет, той е имал Covid три пъти. „Първият път мисля, че заслужавах да го получа, защото отидох на фестивала в Челтнъм. Вероятно това беше най-лошото, което някога съм изпитвал. Вторият път трябваше да изкарам около 20 дни изолация. След това го преживях отново наскоро, когато почти се бях върнал към бягането, което също ме върна назад“.

Признава, че през зимата почти напълно е загубил настроението си. Като дете винаги е мечтал да отиде в армията, преди баща му да му подскаже, че ръгбито може да си заслужава. Но въпреки че е повикан от Англия и е отбелязал четири есета в два теста срещу САЩ и Канада през юли миналата година, той работи с психолога на Bath, Кейти Уоринер, за да възвърне стария си ентусиазъм. „Клубът ми предложи да отделя две седмици само за тренировки и да открия защо искам да играя отново. Тя се опитваше да намери моето „защо“. Най-голямото нещо, което излезе от това, беше желанието да накарам семейството си да се гордее с мен. Да не се фокусирам върху това какво мислят другите.“

Трябваше също така да се научи да бъде по-търпелив и да оценява, че най-добрата му форма невинаги ще се възроди за една нощ. „Преди да се върна, си мислех, че всичко ще се възстанови веднага. Така се разочаровах. Сега вече имам по-ясна представа. Както казва Еди Джоунс: „Просто се съсредоточете върху малките основи и всичко ще се подреди“.

След като е работил и с друг известен психолог, Дон Макферсън, той е също толкова наясно с „маймунката“ на съмнението в себе си, която може да седне на раменете на всеки спортист. „Нещо, което Дон каза, беше: „Всеки го има, въпросът е само дали можеш да го контролираш в подходящия момент“. Просто трябва да се научиш да контролираш маймунката си.“

Сега е дошло времето да приложите цялата теория на практика и да превърнете разочарованието в радост. „Мислите си: „Защо аз винаги съм виновен? Понякога бях малко сърдит, особено по време на рехабилитацията ми,но тогава виждаш по новините хора, които са в много по-лошо положение от твоето.“

Все пак му е по-лесно да не гледа „Шестте нации“ – „Просто имам чувството, че пропускам нещо“ – и вместо това предпочитам да си представям как отново обличам бялата фланелка. „Мечтая за това.

Турнето в Австралия е моята цел, откакто се завърнах. Искам отново да играя за Англия.“ А ако се появи такъв шанс? Подайте му топката и той ще усети старата си увереност – „Ще правя това, което правя. Опитайте се да ме спрете“ – бързо ще се появя отново. „Моето време ще дойде“, повтаря той тихо. Ако някое семейство заслужава по-слънчева перспектива, то това е кланът Коканасига.