Възрастта не е пречка за номер 8 на Richmond и работник на непълно работно време, който е прекарал 15 години в дивизията и все още бележи много попадения

Марк Брайт с удоволствие носи емблемата на Championship, най-необичаната дивизия на английското ръгби

Кой е най-великият Киви в английското ръгби? Силни аргументи могат да бъдат дадени за Nick Evans (Ник Евънс), Pat Lam (Пат Лам) и дори Jimmy Gopperth (Джими Гопърт), който все още печели мачове за Wasps на 38 години.

И все пак, ако дълголетието и постоянството са вашият барометър, тогава е трудно да подминем Марк Брайт, 43-годишният номер 8 в Ричмънд, който може да съперничи на няколко древни иглолистни дървета в класацията за вечнозелени такива. Навлизайки в последния уикенд на шампионата, Брайт е на второ място в класацията за отбелязани есета, където обичайно пребиваваше през по-голямата част от последното десетилетие.

По същия начин, по който кучетата приличат на своите стопани, Брайт олицетворява шампионата: приземен, неоценен и тихо ефективен. Брайт често е питан дали някога е имал възможност да премине в Премиършип. Няколко клуба проявиха интерес към него, когато преди 10 години той започна да бележи много попадения в Чемпиъншип, но бяха отблъснати от факта, че вече е на 30 години.

Не че Брайт изглежда твърде притеснен от това. Загубата на Премиършип е печалба за Чемпиъншип и той с гордост развява знамето на най-необичаната дивизия в английското ръгби. „С някои от приятелите ми в различни клубове се шегуваме, че ако три години си в Чемпиъншип, той те е завладял и не можеш да се измъкнеш“, казва Брайт. „Дойдох тук преди 10 години и все още съм тук, така че това трябва да е вярно.

„Обичам го. Приятелите, които създаваш. Местата, които посещаваш. Привържениците, които срещаш. Фактът, че след всеки мач винаги пиеш по бира със съотборника си. Начинът, по който има два сезона в едно, когато условията преминават от сухи в мокри и трябва да се адаптираш.“

It wasn't the result we wanted on Saturday, but we did score four excellent tries!

🔥 @jaredcardew7 rampaging double
⚡️ Will Kaye touching down in corner
🐐 @MarkBright8's 99th Champ try

#ThisIsRichmond 💛❤️🖤

Originally tweeted by Richmond Rugby (@RichmondFC1861) on March 28, 2022.

Дори и сега работи на непълно работно време като работник на строителни обекти, а през уикенда се отдава на Ричмънд. Директорът по ръгби Стив Хил не можеше да повярва на късмета си, когато Брайт попадна в скута му, след като реши да напусне съседите от London Scottish. В същото време той се чуди какво можеше да се случи, ако някой треньор от Премиършип беше решил да пренебрегне възрастта на Брайт.

„За съжаление ръгбито е спорт, в който възрастта е много висока и в двата края“, казва Хил. „Някои треньори сякаш смятат, че трябва да си световен шампион до 18-годишна възраст, иначе ще те отхвърлят. Други пък гледат момчета, които имат „3“ във възрастта си, и смятат, че са твърде стари. Абсолютно вярвам, че той щеше да украси Премиършип. Представете си го в клуб като “ Harlequins“ с техните млади задни редици и как би могъл да помогне за развитието им? Вероятно някой е пропуснал да се възползва от тази възможност.“

В събота Ричмънд гостува на друг от бившите клубове на Брайт – Ealing, който при победа може да спечели лигата. Разбира се, това няма да гарантира непременно промоция, тъй като обжалването на Ealing срещу неуспеха им да преминат критериите за минимални стандарти все още не е приключило, което не се харесва на Брайт.

„Който и да спечели първенството, трябва да му бъде позволено да премине в Премиършип“, каза Брайт. „Смятам, че да се криеш зад разпоредби е глупост. Учудва ме, че към Чемпиъншип се отнасят по този начин. Ако се финансираше по-добре, щеше да е много по-силен. Като мръсна тайна е, че в Чемпиъншип се произвеждат играчи, които продължават да играят в Премиършип и да представят Англия. Да не говорим за треньорите, медицинския персонал и съдиите, които произвежда. Това се случва, откакто се появих преди 10 години, и ще продължи да се случва.“

Брайт вече е навъртял немалко километри, когато пристига в Англия през 2006 г., подписвайки договор с Redruth, където редува сезони с Tasman в Нова Зеландия. Като се съберат всичките му мачове, Брайт е на път да достигне четирицифрен брой. Запитан на какво се дължи дълголетието му, Брайт посочва липсата на сериозни контузии и някои бащински съвети.

“ Баща ми казваше: „Играй колкото можеш по-дълго, защото ще стоиш много дълго отстрани“, – казва Брайт. „С напредването на годините казах на съпругата ми Анджела, че нямам нищо против да играя до 40-годишна възраст. След това просто продължих.“

В Ричмънд Брайт играе в задната редица заедно с няколко млади 20-годишни момчета – Итън Бенсън и Джаред Карду, но не му липсва ентусиазъм. Хил също така потвърждава, че все още е в центъра на социалните контакти на отбора.

Брайт вече се е ангажирал да играе за Ричмънд през следващия сезон, когато ще навърши 44 години, и все още не е готов да окачи обувките си. „Искам да продължа да играя, защото най-големият ми син [Бейли] навършва 17 години през септември, така че му предстои още един сезон при младежите и тогава ще мога да се забавлявам с него“, казва Брайт. „Ще дойде моментът, в който ще станеш сутрин и ще си помислиш: “ Мисля, че няма да мога да се справя“, но все още не съм мислил по този въпрос.