Нов клуб, представляващ графството, прави своя професионален дебют в RFL този уикенд, а някои играчи за първи път опитват спорта

Тренировка на Cornwall RLFC. Отборът е съставен от опитни северняци и местни играчи от ръгби съюза

Много рядко ще чуете Намибийския ръгби съюз и Корнуолската ръгби лига да се споменават едновременно: но от друга страна, много малко хора имат да разкажат история като Нийл Кели. Пътуването на 59-годишния Кели го е отвело от сърцето на ръгби лигата, където е играл за клубове като Featherstone и Wakefield с голям успех, до треньорска кариера, която включва престои в Ирландия, Америка и Намибия.

Тази събота Кели започва може би най-интригуващото предизвикателство в своята ръгби кариера, като поема Корнуол в първия им мач като клуб от ръгби лигата. Те бяха основани през ноември миналата година след успешна оферта за придобиване на професионален лиценз, първоначално предвиден за канадски франчайз в Отава, който така и не се осъществи, а одобрението на кандидатурата на Корнуол от страна на Ръгби футболната лига бележи първия случай в историята на региона, в който има професионален отбор от ръгби лигата.

Това е най-новата амбициозна стъпка в плановете на ръгби лигата да се разшири отвъд своите земи и интересен момент за регион с население над 500 000 души, който има само един друг професионален спортен отбор – Cornish Pirates.

“ Бях треньор по целия свят в толкова много условия, но никога не съм се сблъсквал с подобно нещо“, казва Кели пред Guardian преди първия мач на Корнуол в Лига 1, третото ниво на ръгби лигата, този уикенд, когато те ще се изправят срещу друг отбор, който се разраства – North Wales Crusaders.

„Истинската атракция беше фактът, че това е новосъздаден клуб и мога да помогна за оформянето на клуба по мой образ и подобие, но и на региона. Той е невероятен, има толкова много хора и толкова много шансове да привлечеш нови хора към ръгби лигата.“ Корнуол ще играе домакинските си мачове в Penryn и докато предишните развиващи се клубове са пристигали в ръгби лигата с бляскава помпозност и показност за целите си да достигнат върха, тези в Корнуол са малко по-премерени.

Те са събрали първоначален състав, смесен с опитни северни играчи – включително бившия победител в Суперлигата Антъни Мълали – и група корнуолски ръгбисти, някои от които ще изиграят първия си мач в лигата в събота „Беше много важно това да не е отбор от едните или другите“, обяснява Роб Бътланд, един от хората, които стоят зад проекта. „Тук, в Корнуол, има огромна мрежа от таланти и невероятни спортисти, които обичат ръгбито.

„Беше важно, че не просто не се отказахме да привлечем отбор, който няма никаква връзка с региона, въпреки че това означава, че ще трябва да работим по-усилено на терена. Това е важен момент за Корнуол, важен момент за спорта.“

Това обаче не е проект без основи. В продължение на повече от десетилетие Cornish Rebels се състезават на аматьорско ниво в южната част на страната и дават на хора като Бътланд поне някакъв опит, на който да се позоват, когато се опитват да пуснат корени в лигата в район, доминиран от съюза.

„Прекарахме дълго време в това начинание и макар че то винаги е имало своите предизвикателства, свършихме добра работа с постигнатото“, обяснява той. „Това беше едно от нещата, но сега сме в национална лига, с възможност за прогрес. Rebels бяха основите, сега това е истинската работа.“

Лига 1 е смесица от традиционни клубове от сърцевината на страната, като Oldham и Keighley, и проекти за нейното разширяване, като Midlands Hurricanes, North Wales и Cornwall. С оглед на това може би не е изненада, че в Корнуол очакват трудни, оформящи се следобеди през дебютния си сезон срещу утвърдените отбори в дивизията. „Малко съм притеснен за момчетата“, казва Кели. „За някои от тях това ще бъде първият им мач в ръгби лигата. Бяхме събрани заедно, набирането на играчи продължава и имахме само около осем седмици предсезонна подготовка. Повечето клубове имат поне 12.“

Кели се надява, че Корнуол може да бъде достатъчно силен, за да завърши над съперниците си за разширяване през 2022 г., което само по себе си би било огромно постижение. Но тъй като клубът обещава устойчив подход, този проект може би е по-скоро насочен към дългосрочни ползи за ръгби лигата, като вече се въвеждат програми за развитие, за да се привлекат бъдещите играчи на ръгби лига в Корнуол.

„Бих помолил всички фенове на ръгби лигата да бъдат търпеливи и да гледат на дългосрочната визия, която имаме тук“, казва Кели. „Ако успеем да се справим с това в игрално отношение, за първи път ще се включим в регион с 500 000 души.“

Бътланд е съгласен. „Това вероятно е по-голям план за разширяване от всеки друг, който някога сме виждали“, казва той. „Ако Корнуол се справи, изведнъж ще излезем далеч извън сърцето на ръгби лигата. Проблемът, с който ръгби лигата се сблъсква в тази страна от години, е, че най-добрият играч на ръгби лига в света може никога да не играе играта заради това къде е роден. Проекти като „Корнуол“ ще променят това.“